Biografía William H Johnson

William H. Johnson

William H. Johnson

Biografía

(1901–1970)
William H. Johnson fue un artista que utilizó un estilo de pintura primitivo para representar la experiencia de los afroamericanos durante los años 30 y 40.

¿Quién fue William H. Johnson?


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Tras decidir perseguir sus sueños como artista, William H. Johnson asistió a la Academia Nacional de Diseño de Nueva York y conoció a su mentor, Charles Webster Hawthorne. Tras graduarse, Johnson se trasladó a París, viajó por toda Europa y conoció nuevos tipos de creaciones artísticas y artistas. A su regreso a Estados Unidos, Johnson utilizó un estilo de pintura primitivo junto con lo que se consideraba un estilo "folk", utilizando de colores brillantes y figuras bidimensionales. Pasó sus últimos 23 años de vida en un hospital psiquiátrico de Central Islip, Nueva York, donde murió en 1970.

Vida temprana

William Henry Johnson nació el 18 de marzo de 1901 en la pequeña ciudad de Florence, Carolina del Sur, de padres Henry Johnson y Alice Smoot, ambos obreros. Johnson hizo realidad sus sueños de convertirse en artista a una edad temprana, copiando caricaturas del periódico cuando era niño. Sin embargo, al ser el mayor de los cinco hijos de la familia, que vivía en una ciudad pobre y segregada del Sur, Johnson ocultó sus aspiraciones de convertirse en artista, por considerarlas poco realistas.

Pero Johnson finalmente dejó Carolina del Sur en 1918, a los 17 años, para perseguir sus sueños en la ciudad de Nueva York. Allí se matriculó en la Academia Nacional de Diseño y conoció a Charles Webster Hawthorne, un conocido artista que tomó a Johnson bajo su tutela. Aunque Hawthorne reconoció el talento de Johnson, sabía que éste tendría dificultades para destacar como artista afroamericano en Estados Unidos, por lo que reunió el dinero suficiente para enviar al joven artista a París, Francia, tras su graduación en 1926.

La vida en Europa

Después de llegar a París, Johnson estuvo expuesto a una mayor variedad de arte y cultura. Alquilando un estudio en la Riviera francesa, Johnson conoció a otros artistas que influyeron en su estilo de trabajo artístico, como el escultor expresionista alemán Christoph Voll. A través de Voll, Johnson conoció a la artista textil Holcha Krake, con la que acabaría casándose.

Después de varios años en París, en 1930, Johnson se aventuró a volver a Estados Unidos con un nuevo deseo de establecerse en la escena artística de su país natal. A su regreso a Estados Unidos, su singular obra de arte fue muy apreciada, pero le chocaron los prejuicios que encontró en su ciudad natal. Allí fue detenido por pintar en un edificio local que se había convertido en un burdel. Poco después del incidente, un frustrado Johnson abandonó Carolina del Sur para dirigirse de nuevo a Europa.

A finales de 1930, Johnson se trasladó a Dinamarca y se casó con Krake. Cuando los dos no viajaban a zonas extranjeras como el norte de África, Escandinavia, Túnez y otras partes de Europa en busca de inspiración artística, se quedaban en su tranquilo barrio de Kerteminde, Dinamarca. Sin embargo, la paz no duró mucho; la creciente amenaza de la Segunda Guerra Mundial y el aumento del nazismo llevaron a la pareja interracial a trasladarse a Nueva York en 1938.

Comentarios sociales en las obras de arte

Aunque se habían trasladado para evitar cualquier conflicto con los nazis, William y Holcha seguían enfrentándose al racismo y la discriminación como pareja interracial que vivía en Estados Unidos. Sin embargo, la comunidad artística de Harlem, Nueva York, que se había vuelto más ilustrada y experimental tras el Renacimiento de Harlem, acogió a la pareja.

Por aquel entonces, Johnson aceptó un trabajo como profesor de arte en el Harlem Community Art Center, y también siguió creando arte en su tiempo libre. Al pasar del expresionismo a un estilo de arte primitivo, o primitivismo, la obra de Johnson durante esta época mostraba colores más vivos y objetos bidimensionales, y a menudo incluía representaciones de la vida afroamericana en Harlem, el Sur y el ejército. Algunas de estas obras, entre las que se encontraban cuadros que representaban a soldados negros luchando en el frente, así como la segregación que allí se producía, sirvieron como comentarios sobre el trato que recibían los afroamericanos en el ejército estadounidense durante la Segunda Guerra Mundial.

Aunque sus cuadros sobre afroamericanos en Estados Unidos empezaron a llamar la atención tras ser presentados en exposiciones durante los primeros años de la década de 1940, el inicio de la nueva década marcó el comienzo de una espiral descendente para el artista. En 1941, se celebró una exposición individual de Johnson en las galerías Alma Reed. Al año siguiente, un incendio destruyó el estudio de Johnson, dejando sus obras y suministros reducidos a cenizas. Dos años más tarde, en 1944, Krake, la amada esposa de Johnson durante 14 años, murió de cáncer de mama.

Los últimos años y la muerte

Después de la muerte de Krake, el artista, ya trastornado, se volvió mental y físicamente inestable. A pesar de que su mente pedía un deslizamiento, Johnson siguió creando obras de arte que serían apreciadas durante años, incluyendo su serie "Luchadores por la libertad", con pinturas de famosos líderes estadounidenses como George Washington y Abraham Lincoln.

Johnson fue de un lugar a otro en un intento de encontrar consuelo y estabilidad después de perder a su esposa, primero viajando a su ciudad natal de Florence, Carolina del Sur, luego a Harlem, y finalmente a Dinamarca en 1946. Al año siguiente, sin embargo, Johnson fue hospitalizado en Noruega debido a su creciente enfermedad mental, causada por la sífilis. Fue trasladado al Central Islip State Hospital, un centro psiquiátrico en Central Islip, Long Island, Nueva York, donde pasaría los siguientes 23 años de su vida, alejado de la atención que había cosechado por su obra. Murió allí en 1970, durante su prolongada estancia en el hospital.

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