Biografía Wc Handy

W.C. Handy

W.C. Handy

Biografía

(1873–1958)
W.C. Handy fue un compositor afroamericano y líder en la popularización de la música blues a principios del siglo XX, con éxitos como «Memphis Blues» y «St. Louis Blues».

¿Quién era W.C. Handy?


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W.C. Handy tocó con varias bandas y viajó por el Medio Oeste y el Sur, conociendo la música folclórica afroamericana que se conocería como blues. Handy compuso más tarde sus propias canciones, entre ellas "St. Louis Blues" "Memphis Blues" y "Aunt Hagar's Blues", que ayudarían a popularizar la forma y llegarían a ser grandes éxitos comerciales.

Vida temprana

El compositor, músico y editor musical William Christopher Handy nació el 16 de noviembre de 1873 en Florence, Alabama, hijo de Elizabeth Brewer y Charles Barnard Handy. Hijo y nieto de ministros metodistas, el joven Handy mostró su amor por la música a una edad temprana, y fue apoyado en sus actividades por su abuela materna. Sin embargo, su padre tenía otras ideas y se oponía firmemente a que su hijo se dedicara a la música profana, y sólo accedía a pagarle las clases de órgano. No obstante, Handy se aferró a su amor y empezó a tocar la corneta, disfrutando también de clases de canto a capela en la escuela.

Algunos informes dicen que Handy se unió a un espectáculo de juglaría — una producción teatral de la época que presentaba música afroamericana, generalmente en forma caricaturesca — a la edad de 15 años. La compañía se disolvió tras varias actuaciones. Posteriormente, Handy estudió en el Teachers Agricultural and Mechanical College de Huntsville, Alabama, y se licenció en 1892. Luego encontró trabajo como maestro de escuela, pero en su tiempo libre continuó con su carrera musical.

Dificultades y primera canción de blues

Las contribuciones de Handy para dar forma a lo que se llamaría el blues estuvieron influenciadas por las tradiciones musicales folclóricas afroamericanas que experimentó durante sus viajes y actuaciones. En 1892, formó una banda llamada Lauzette Quartet, con la intención de actuar en la Feria Mundial de Chicago de ese mismo año, pero cuando la feria se pospuso hasta 1893, la banda se vio obligada a separarse. Handy acabó en San Luis, donde vivió días difíciles de pobreza, hambre y desamparo.

Pero Handy se mantuvo firme, siguió tocando la corneta en los espectáculos y finalmente se dirigió a Kentucky, donde fue contratado como músico en la acomodada ciudad de Henderson. En una actuación allí en 1898, Handy conoció a Elizabeth Virginia Price, con quien se casó en julio de ese año. Tuvieron dos hijos juntos y permanecieron casados hasta la muerte de ella en 1937.

Pero la primera gran oportunidad musical de Handy llegó en 1896, cuando le pidieron que se uniera a W. A. Mahara's Minstrels como director de la banda. Permaneció con el grupo durante varios años, viajando por el país y hasta Cuba para actuar. Cansados de la vida en la carretera, en 1900, Handy y Elizabeth se establecieron en Huntsville, Alabama, donde Handy trabajó como profesor de música, pero en 1902 volvió a salir a la carretera.

'Blues de Memphis'

Después de una estancia en Clarksdale, Mississippi, donde Handy dirigió la banda los Black Knights of Pyhtias y se sumergió en la variante local del blues, a finales de la primera década del siglo XX, Handy se estableció en Memphis, Tennessee, donde actuó con frecuencia en los clubes de Beale Street. En 1909 Handy escribió lo que se convertiría en una canción de campaña llamada "Mr. Crump," en honor al candidato a la alcaldía de Memphis Edward H. "Boss" Crump. (Crump ganó las elecciones, aunque la letra de la canción no era la más halagadora). La canción fue posteriormente reelaborada y se convirtió en "Memphis Blues"; Handy llegó a un acuerdo para publicar la canción en 1912, y a partir de entonces se convirtió en un pionero en llevar las estructuras de la canción a grandes audiencias.

A menudo se considera la primera canción de blues publicada, "Memphis Blues" fue un éxito comercial. Sin embargo, Handy nunca llegó a cosechar las recompensas financieras de su éxito, ya que vendió los derechos de la canción y fue presa de prácticas comerciales explotadoras. Habiendo aprendido la lección por las malas, decidió establecer una estructura para conservar la propiedad de sus canciones y creó su propia empresa editorial con un compositor llamado Harry Pace.

Handy lanzó su siguiente éxito, "St. Louis Blues" en 1914, bajo la Pace & Handy Music Company, (que más tarde se conoció como la Handy Brothers Music Company, después de que Pace dejara la empresa). Louis Blues" se convirtió en un éxito masivo y se grabaría muchas veces en los años siguientes. Otros éxitos de Handy son «Yellow Dog Blues» (1914) y «Beale Street Blues» (1916). Con el tiempo se le atribuiría la composición de docenas de canciones.

Vida posterior y legado

En 1918, Handy trasladó su negocio a Nueva York para escapar de la hostilidad racial sureña, y más tarde obtuvo un éxito con la composición "Aunt Hagar's Blues"; Continuó promoviendo el blues a grandes audiencias durante la década de 1920, editando el libro Blues: An Anthology (1926), que contenía arreglos de blues para voz y piano, y organizó la primera actuación de blues en el Carnegie Hall de Nueva York en 1928.

Handy siguió trabajando de forma constante durante la década de 1930, publicando Negro Authors and Composers of the United States en 1935 y W.C. Handy's Collection of Negro Spirituals en 1938. Unos años más tarde, en 1941, publicó una autobiografía, Father of the Blues. Tras sufrir problemas de vista durante años, Handy se quedó ciego a mediados de la década de 1940 debido a una fractura de cráneo — resultado de una caída desde un andén de tren.

Handy se casó con su asistente de toda la vida, Irma Louise Logan, en 1954, y vivió para experimentar sus obras interpretadas por los grandes del jazz popular. El compositor de blues murió de neumonía en Nueva York el 28 de marzo de 1958, a la edad de 84 años. Más de 20.000 personas asistieron a su funeral en una iglesia de Harlem, y miles más se alinearon en las calles para presentar sus respetos. Sólo unos meses después de su muerte, la historia de su vida fue llevada al cine en la película Blues de San Luis, protagonizada por el cantante Nat King Cole en el papel del legendario compositor.

El legado de Handy sigue brillando en los anales de la música, con sus canciones continuamente reinterpretadas en lenguajes de blues, jazz, pop y música clásica. A menudo se le conoce como el «padre del blues», y la visión pionera de Handy sigue viva a través del Festival de Música W.C. Handy que se celebra anualmente en Alabama.

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