Biografía Walter Raleigh

Sir Walter Raleigh
Fotografía: Getty Images

Sir Walter Raleigh

Biografía

(c. 1552–1618)
Sir Walter Raleigh fue un aventurero y escritor inglés que estableció una colonia cerca de la isla de Roanoke, en la actual Carolina del Norte. Fue encarcelado en la Torre de Londres y finalmente condenado a muerte por traición.

¿Quién fue Sir Walter Raleigh?


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Sir Walter Raleigh fue un explorador, soldado y escritor inglés. A los 17 años luchó con los hugonotes franceses y más tarde estudió en Oxford. Se convirtió en uno de los favoritos de la reina Isabel tras servir en su ejército en Irlanda. Fue nombrado caballero en 1585 y en dos años se convirtió en capitán de la guardia de la reina. Entre 1584 y 1589, ayudó a establecer una colonia cerca de la isla de Roanoke (actual Carolina del Norte), a la que llamó Virginia. Acusado de traición por el rey Jaime I, Sir Walter Raleigh fue encarcelado y finalmente condenado a muerte.

Vida temprana

Los historiadores creen que Raleigh nació en 1552, o posiblemente en 1554, y creció en una granja cerca del pueblo de East Budleigh en Devon. El menor de los cinco hijos de Catherine Champermowne en dos matrimonios sucesivos, su padre, Walter Raleigh, fue el segundo marido de su madre. Al igual que el joven Raleigh, sus parientes, Sir Richard Grenville y Sir Humphry Gilbert, fueron prominentes durante los reinados de Isabel I y Jacobo I. Criado como un devoto protestante, la familia de Raleigh se enfrentó a la persecución de la reina María I, una católica, y como resultado, el joven Raleigh desarrolló un odio de por vida hacia el catolicismo romano.

A la edad de 17 años, Raleigh dejó Inglaterra para ir a Francia a luchar con los hugonotes (protestantes franceses) en las Guerras de Religión. En 1572, asistió al Oriel College, en Oxford, y estudió derecho en la Facultad de Derecho de Middle Temple. Durante este tiempo, comenzó su interés por escribir poesía. En 1578, Raleigh partió con su hermanastro, Sir Humphrey Gilbert, en un viaje a América del Norte para encontrar el Paso del Noroeste. La misión, que nunca llegó a su destino, degeneró en una incursión corsaria contra la navegación española. Sus acciones descaradas no fueron bien recibidas por el Consejo Privado, los asesores del monarca, y fue brevemente encarcelado.

Raleigh y la reina Isabel I

Entre 1579 y 1583, Raleigh luchó al servicio de la reina Isabel I en Irlanda, distinguiéndose por su crueldad en el asedio de Smerwick y estableciendo a los protestantes ingleses y escoceses en Munster. Alto, guapo y muy seguro de sí mismo, Raleigh ascendió rápidamente en la corte de Isabel I a su regreso y se convirtió rápidamente en un favorito. Ella le recompensó con una gran finca en Irlanda, monopolios, privilegios comerciales, el título de caballero y el derecho a colonizar América del Norte. En 1586, fue nombrado capitán de la Guardia de la Reina, su más alto cargo en la corte. Extravagante en su vestimenta y conducta, la leyenda de que extendió su costosa capa sobre un charco para la Reina nunca ha sido documentada, pero muchos historiadores le creen capaz de tal gesto.

Descubrimientos

Un temprano partidario de la colonización de América del Norte, Raleigh trató de establecer una colonia, pero la reina le prohibió abandonar su servicio. Entre 1585 y 1588, invirtió en varias expediciones por el Atlántico, intentando establecer una colonia cerca de Roanoke, en la costa de lo que hoy es Carolina del Norte, y llamarla “Virginia” en honor a la reina virgen, Isabel.

Patatas y tabaco

Los retrasos, las peleas, la desorganización y los pueblos indígenas hostiles obligaron a algunos de los colonos a regresar finalmente a Inglaterra. Sin embargo, trajeron consigo patatas y tabaco, dos cosas desconocidas en Europa en aquella época. En 1590 se realizó un segundo viaje, pero no se encontró ningún rastro de la colonia. El asentamiento es ahora recordado como la «Colonia Perdida de la Isla de Roanoke».

Caída de la Gracia

Raleigh perdió el favor de Isabel I con su cortejo y posterior matrimonio con una de sus damas de honor, Bessy Throckmorton, en 1592. El descubrimiento provocó un ataque de celos de la reina y la pareja fue encarcelada brevemente en la Torre de Londres. Al ser liberado, Raleigh esperaba recuperar su posición con la reina y, en 1594, dirigió una infructuosa expedición a la Guayana (actual Venezuela) en busca de “El Dorado,” la legendaria tierra del oro. La expedición produjo un poco de oro, pero posteriores incursiones a Cádiz y las Azores lo reintegraron con la reina.

Vida y muerte posteriores

Las acciones agresivas de Raleigh hacia los españoles no sentaron bien al pacifista rey Jaime I, sucesor de Isabel. Los enemigos de Raleigh trabajaron para manchar su reputación ante el nuevo rey y pronto fue acusado de traición y condenado a muerte. Sin embargo, la sentencia fue conmutada por el encarcelamiento en la Torre en 1603. Allí Raleigh vivió con su esposa y sus sirvientes y escribió su Historia del Mundo en 1614. Fue liberado en 1616 para buscar oro en Sudamérica. En contra de la aprobación del rey, invadió y saqueó territorio español, se vio obligado a regresar a Inglaterra sin botín y fue arrestado por orden del rey. Su sentencia de muerte original por traición fue invocada, y fue ejecutado en Westminster.

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