Biografía Walt Whitman

Walt Whitman

Walt Whitman

Biografía

(1819–1892)
Walt Whitman fue un poeta estadounidense cuya colección de versos «Hojas de hierba» es un hito en la historia de la literatura estadounidense.

¿Quién fue Walt Whitman?


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Considerado uno de los poetas más influyentes de Estados Unidos, Walt Whitman pretendía trascender la épica tradicional y evitar la forma estética normal para reflejar las libertades potenciales que se podían encontrar en Estados Unidos. En 1855, autopublicó la colección Hojas de hierba; el libro es ahora un hito en la literatura estadounidense, aunque en el momento de su publicación fue considerado muy controvertido. Más tarde, Whitman trabajó como enfermero voluntario durante la Guerra Civil y escribió la colección Drum Taps (1865) en relación con las experiencias de los soldados en guerra. Tras seguir produciendo nuevas ediciones de Hojas de hierba junto con obras originales, Whitman murió el 26 de marzo de 1892 en Camden, Nueva Jersey.

Antecedentes y primeros años

Conocido como el «Bardo de la Democracia» y considerado uno de los poetas más influyentes de Estados Unidos, Walt Whitman nació el 31 de mayo de 1819 en West Hills, Long Island, Nueva York. Fue el segundo de los ocho hijos de Louisa Van Velsor y Walter Whitman, y creció en una familia de escasos recursos. Aunque anteriormente los Whitman habían sido propietarios de una gran parcela de terreno agrícola, gran parte de ella había sido vendida cuando él nació. En consecuencia, el padre de Whitman tuvo que luchar por recuperar parte de esa riqueza anterior como agricultor, carpintero y especulador inmobiliario.

El amor de Whitman por Estados Unidos y su democracia puede atribuirse, al menos en parte, a su educación y a sus padres, que mostraron su propia admiración por su país poniendo a los hermanos pequeños de Whitman los nombres de sus héroes americanos favoritos. Entre los nombres estaban George Washington Whitman, Thomas Jefferson Whitman y Andrew Jackson Whitman. A los tres años, el joven Whitman se trasladó con su familia a Brooklyn, donde su padre esperaba aprovechar las oportunidades económicas de la ciudad de Nueva York. Pero sus malas inversiones le impidieron alcanzar el éxito que ansiaba.

A los 11 años, su padre sacó a Whitman de la escuela para que ayudara con los ingresos de la casa. Empezó a trabajar como chico de oficina para un equipo de abogados de Brooklyn y finalmente encontró empleo en el negocio de la imprenta.

La creciente dependencia de su padre del alcohol y de la política conspirativa contrastaba fuertemente con la preferencia de su hijo por un rumbo más optimista y más acorde con el talante de su madre. Yo defiendo el punto de vista soleado», se dice de él.

Periodista de opinión

Cuando tenía 17 años, Whitman se dedicó a la enseñanza, trabajando como educador durante cinco años en varias partes de Long Island. En general, Whitman detestaba el trabajo, sobre todo teniendo en cuenta las duras circunstancias en las que se veía obligado a enseñar, y para 1841, puso sus miras en el periodismo. En 1838, había fundado un semanario llamado Long Islander que rápidamente fracasó (aunque la publicación acabaría renaciendo) y más tarde regresó a la ciudad de Nueva York, donde trabajó en la ficción y continuó su carrera periodística. En 1846 se convirtió en editor del Brooklyn Daily Eagle, un destacado periódico, en el que permaneció casi dos años.

Whitman demostró ser un periodista volátil, con una pluma afilada y una serie de opiniones que no siempre coincidían con sus jefes o sus lectores. Apoyó lo que algunos consideraron posiciones radicales sobre los derechos de propiedad de las mujeres, la inmigración y las cuestiones laborales. Criticó el encaprichamiento de sus compatriotas neoyorquinos con ciertas costumbres europeas y no tuvo miedo de criticar a los editores de otros periódicos. No es de extrañar que su permanencia en el trabajo fuera a menudo corta y que tuviera una reputación manchada con varios periódicos diferentes.

En 1848, Whitman dejó Nueva York para ir a Nueva Orleans, donde se convirtió en editor del Crescent. Fue una estancia relativamente corta para Whitman—sólo tres meses—pero fue donde vio por primera vez la maldad de la esclavitud.

Whitman regresó a Brooklyn en el otoño de 1848 y comenzó un nuevo "suelo libre" periódico llamado el Brooklyn Freeman, que finalmente se convirtió en un diario a pesar de los desafíos iniciales. En los años siguientes, a medida que la temperatura de la nación sobre la cuestión de la esclavitud seguía subiendo, el propio enfado de Whitman sobre el tema también aumentaba. A menudo se preocupaba por el impacto de la esclavitud en el futuro del país y su democracia. Fue durante esta época cuando recurrió a un simple cuaderno de 3,5 por 5,5 pulgadas para anotar sus observaciones y dar forma a lo que con el tiempo se consideraría una obra poética pionera.

'Hojas de hierba'

En la primavera de 1855, Whitman, encontrando finalmente el estilo y la voz que había estado buscando, autopublicó una delgada colección de 12 poemas sin nombre con un prefacio titulado Hojas de hierba. Whitman sólo pudo permitirse imprimir 795 ejemplares del libro. Hojas de hierba supuso un alejamiento radical de las normas poéticas establecidas. La tradición fue descartada en favor de una voz que se dirigía al lector directamente, en primera persona, en líneas que no se basaban en una métrica rígida y que, en cambio, mostraban una apertura para jugar con la forma mientras se acercaban a la prosa. En la portada del libro aparecía una imagen icónica del propio poeta barbudo.

Hojas de hierba recibió poca atención al principio, aunque sí llamó la atención del también poeta Ralph Waldo Emerson, que escribió a Whitman para elogiar la colección como «la pieza más extraordinaria de ingenio y sabiduría» que había salido de una pluma estadounidense.

Al año siguiente, Whitman publicó una edición revisada de Hojas de hierba que incluía 32 poemas, entre ellos una nueva pieza, "Sun-Down Poem" (más tarde rebautizada como "Crossing Brooklyn Ferry"), así como la carta de Emerson' a Whitman y la larga respuesta del poeta' a él.

Fascinados por este recién llegado a la escena poética, los escritores Henry David Thoreau y Bronson Alcott se aventuraron a ir a Brooklyn para conocer a Whitman. Whitman, que ahora vivía en su casa y era realmente el hombre del hogar (su padre falleció en 1855), residía en el ático de la casa familiar.

A estas alturas, la familia de Whitman estaba marcada por la disfunción, lo que inspiraba una ferviente necesidad de escapar de la vida hogareña. Su hermano mayor, Jesse, era un bebedor empedernido y acabó ingresando en el manicomio de Kings County en 1864, mientras que su hermano Andrew también era alcohólico. Su hermana Hannah tenía problemas emocionales y el propio Whitman tenía que compartir su cama con su hermano discapacitado mental.

Alcott describió a Whitman' como ''de cejas de Baco, con barba de sátiro, y de rango" mientras que su voz se oía como "profunda, aguda, tierna a veces y casi fundente.

Al igual que su edición anterior, esta segunda versión de Hojas de hierba no tuvo mucho tirón comercial. En 1860, un editor de Boston publicó una tercera edición de Hojas de hierba. El libro revisado resultaba prometedor, y también destacaba por una sensual agrupación de poemas—la serie "Hijos de Adán", que exploraba el erotismo femenino-masculino, y la serie "Calamus", que exploraba la intimidad entre los hombres. Sin embargo, el inicio de la Guerra Civil hizo que la editorial quebrara, lo que agravó las dificultades económicas de Whitman, ya que durante algún tiempo se pudo conseguir una copia pirata de Hojas.

Dificultades de la Guerra Civil

A finales de 1862, Whitman viajó a Fredericksburg para buscar a su hermano George, que luchaba por la Unión y estaba siendo tratado allí por una herida que había sufrido. Al año siguiente, Whitman se trasladó a Washington, D.C., y encontró un trabajo a tiempo parcial en la oficina de pagos, dedicando la mayor parte de su tiempo a visitar a los soldados heridos.

Este trabajo voluntario resultó ser un cambio de vida y un agotamiento. Según sus propias estimaciones, Whitman realizó 600 visitas al hospital y vio entre 80.000 y 100.000 pacientes. El trabajo le pasó factura físicamente, pero también le impulsó a volver a la poesía.

En 1865, publicó una nueva colección titulada Drum-Taps, que representaba una comprensión más solemne de lo que significaba la Guerra Civil para los que estaban en medio de ella, como se ve en poemas como "¡Beat! ¡Beat! Drums!" y "Vigil Strange I Kept on the Field One Night" Una edición de seguimiento,Secuela, se publicó el mismo año y presentaba 18 nuevos poemas, incluyendo su elegía sobre el presidente Abraham Lincoln, "When Lilacs Last in the Dooryard Bloom&quos;d.

Peter Doyle y los años posteriores

En los años inmediatamente posteriores a la Guerra Civil, Whitman siguió visitando a los veteranos heridos. Poco después de la guerra, conoció a Peter Doyle, un joven soldado confederado y conductor de vagones de tren. Whitman, que tenía un historial discreto de acercamiento a hombres jóvenes en una época de gran tabú en torno a la homosexualidad, desarrolló un vínculo romántico instantáneo e intenso con Doyle. Cuando la salud de Whitman empezó a deteriorarse en la década de 1860, Doyle le ayudó a recuperarse. Se cree que Whitman sufrió mucho al sentirse rechazado por Doyle, aunque más tarde ambos seguirían siendo amigos.

A mediados de la década de 1860, Whitman había encontrado un trabajo estable en Washington como empleado de la Oficina India del Departamento del Interior. Continuó con sus proyectos literarios, y en 1870 publicó dos nuevas colecciones, Vistas democráticas y Pasaje a la India, junto con una quinta edición de Hojas de hierba.

Pero en 1873 su vida dio un giro dramático. En enero de ese año, sufrió un derrame cerebral que le dejó parcialmente paralizado. En mayo viajó a Camden, Nueva Jersey, para ver a su madre enferma, que murió sólo tres días después de su llegada. Al encontrarse frágil, a Whitman le resultó imposible continuar con su trabajo en Washington y se trasladó a Camden para vivir con su hermano George y su cuñada Lou.

Durante las dos décadas siguientes, Whitman siguió retocando Hojas de hierba. Una edición de 1882 de la colección le valió al poeta una nueva cobertura periodística después de que un fiscal del distrito de Boston se opusiera y bloqueara su publicación. Esto, a su vez, se tradujo en grandes ventas, suficientes para que Whitman pudiera comprar una modesta casa propia en Camden.

Estos últimos años resultaron ser fructíferos y frustrantes para Whitman. La obra de su vida recibió la tan necesaria validación en términos de reconocimiento, especialmente en el extranjero, ya que a lo largo de su carrera muchos de sus contemporáneos habían considerado su producción como prurítica, de mal gusto y poco sofisticada. Sin embargo, aunque Whitman sintió un nuevo aprecio, la América que vio emerger de la Guerra Civil le decepcionó. Su salud, además, siguió deteriorándose.

Muerte y legado

El 26 de marzo de 1892, Whitman falleció en Camden. Hasta el final, siguió trabajando con Hojas de hierba, que durante su vida había pasado por muchas ediciones y se había ampliado a unos 300 poemas. El último libro de Whitman, Adiós, mi fantasía, se publicó un año antes de su muerte. Fue enterrado en un gran mausoleo que él mismo construyó en el cementerio Harleigh de Camden.

A pesar de las protestas que suscitó su obra, Whitman está considerado como uno de los poetas más innovadores de Estados Unidos, habiendo inspirado una serie de estudios y medios de comunicación que siguen creciendo. Entre los libros sobre el escritor se encuentra el premiado Walt Whitman's America: A Cultural Biography (1995), de David S. Reynolds, y Walt Whitman: The Song of Himself (1999), de Jerome Loving.

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