Biografía Vasco Da Gama

Vasco da Gama

Vasco da Gama

Biografía

(c. 1460–1524)
El explorador portugués Vasco da Gama recibió el encargo del rey portugués de encontrar una ruta marítima hacia Oriente. Fue la primera persona que navegó directamente de Europa a la India.

¿Quién fue Vasco Da Gama?


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En 1497, el rey portugués encargó al explorador Vasco da Gama que encontrara una ruta marítima hacia Oriente. Su éxito fue uno de los momentos más decisivos de la historia de la navegación. Posteriormente realizó otros dos viajes a la India y fue nombrado virrey portugués en la India en 1524.

Años tempranos

Da Gama nació en el seno de una familia noble alrededor de 1460 en Sines, Portugal. Poco se sabe de su educación, salvo que era el tercer hijo de Estêvão da Gama, que era comandante de la fortaleza de Sines, en el bolsillo suroeste de Portugal. Cuando tuvo la edad suficiente, el joven da Gama se alistó en la marina, donde se le enseñó a navegar.

Conocido como un navegante duro e intrépido, da Gama consolidó su reputación como un reputado marino cuando, en 1492, el rey Juan II de Portugal lo envió al sur de Lisboa y luego a la región del Algarve del país, para apoderarse de los barcos franceses como acto de venganza contra el gobierno francés por perturbar la navegación portuguesa.

Después de que da Gama cumpliera las órdenes del rey Juan II, en 1495, el rey Manuel subió al trono, y el país retomó su anterior misión de encontrar una ruta comercial directa a la India. Para entonces, Portugal se había consolidado como uno de los países marítimos más poderosos de Europa.

Mucho de ello se debió a Enrique el Navegante, quien, en su base en la región sur del país, había reunido un equipo de expertos cartógrafos, geógrafos y navegantes. Envió barcos a explorar la costa occidental de África para ampliar la influencia comercial de Portugal. También creía que podría encontrar y formar una alianza con el Preste Juan, que gobernaba un imperio cristiano en algún lugar de África. Enrique el Navegante nunca llegó a localizar al Preste Juan, pero su impacto en el comercio portugués a lo largo de la costa oriental de África durante sus 40 años de trabajo de exploración fue innegable. Sin embargo, a pesar de su trabajo, la parte meridional de África — lo que había al este — seguía siendo un misterio.

En 1487, se produjo un importante avance cuando Bartolomeu Dias descubrió el extremo sur de África y dobló el Cabo de Buena Esperanza. Este viaje fue significativo; demostró, por primera vez, que los océanos Atlántico e Índico estaban conectados. El viaje, a su vez, despertó un renovado interés por buscar una ruta comercial hacia la India.

Sin embargo, a finales de la década de 1490, el rey Manuel no sólo pensaba en las oportunidades comerciales al poner sus ojos en Oriente. De hecho, su ímpetu por encontrar una ruta estaba impulsado no tanto por el deseo de asegurar un terreno comercial más lucrativo para su país, sino más bien por la búsqueda de conquistar el Islam y establecerse como rey de Jerusalén.

Primer viaje

Los historiadores saben poco acerca de por qué exactamente da Gama, todavía un explorador inexperto, fue elegido para liderar la expedición a la India en 1497. El 8 de julio de ese año, capitaneó un equipo de cuatro naves, incluido su buque insignia, el San Gabriel, de 200 toneladas, para encontrar una ruta de navegación hacia la India y Oriente.

Para emprender el viaje, da Gama apuntó sus naves hacia el sur, aprovechando los vientos predominantes en la costa de África. Su elección de dirección fue también una especie de reproche a Cristóbal Colón, que había creído encontrar una ruta a la India navegando hacia el este.

Después de varios meses de navegación, dobló el Cabo de Buena Esperanza y comenzó a subir por la costa oriental de África, hacia las aguas inexploradas del Océano Índico. En enero, cuando la flota se acercaba a lo que hoy es Mozambique, muchos de los miembros de la tripulación de da Gama enfermaron de escorbuto, lo que obligó a la expedición a anclar para descansar y reparar durante casi un mes.

A principios de marzo de 1498, da Gama y su tripulación echaron el ancla en el puerto de Mozambique, una ciudad-estado musulmana situada en las afueras de la costa oriental de África y dominada por los comerciantes musulmanes. Aquí, da Gama fue rechazado por el sultán gobernante, que se sintió ofendido por los modestos regalos del explorador.

A principios de abril, la flota llegó a lo que hoy es Kenia, antes de zarpar en una carrera de 23 días que los llevaría a través del Océano Índico. Llegaron a Calicut, India, el 20 de mayo. Pero la ignorancia de Gama sobre la región, así como su presunción de que los habitantes eran cristianos, provocó cierta confusión. Los residentes de Calicut eran en realidad hindúes, un hecho que se les escapó a da Gama y a su tripulación, ya que no habían oído hablar de esta religión.

Aún así, el gobernante hindú local dio la bienvenida a da Gama y a sus hombres, en un principio, y la tripulación acabó quedándose en Calicut durante tres meses. No todo el mundo aceptó su presencia, especialmente los comerciantes musulmanes que claramente no tenían intención de ceder sus terrenos comerciales a los visitantes cristianos. Al final, da Gama y su tripulación se vieron obligados a hacer trueques en los muelles para conseguir suficiente mercancía para el pasaje de vuelta a casa. En agosto de 1498, da Gama y sus hombres se hicieron de nuevo a la mar, iniciando su viaje de regreso a Portugal.

El momento de da Gama no pudo ser peor; su partida coincidió con el inicio de un monzón. A principios de 1499, varios miembros de la tripulación habían muerto de escorbuto y, en un esfuerzo por economizar su flota, da Gama ordenó quemar uno de sus barcos. El primer barco de la flota no llegó a Portugal hasta el 10 de julio, casi un año después de salir de la India.

En total, el primer viaje de da Gama recorrió casi 24.000 millas en casi dos años, y sólo sobrevivieron 54 de los 170 miembros originales de la tripulación.

Cuando da Gama regresó a Lisboa, fue recibido como un héroe. En un esfuerzo por asegurar la ruta comercial con la India y usurpar a los comerciantes musulmanes, Portugal envió otro equipo de buques, encabezado por Pedro Álvares Cabral. La tripulación llegó a la India en sólo seis meses, y el viaje incluyó un tiroteo con los comerciantes musulmanes, en el que la tripulación de Cabral' mató a 600 hombres de los cargueros musulmanes. Más importante aún para su país, Cabral estableció el primer puesto comercial portugués en la India.

En 1502, da Gama dirigió otro viaje a la India que incluía 20 barcos. Diez de los barcos estaban directamente bajo su mando, mientras que su tío y su sobrino dirigían los demás. Tras los éxitos y las batallas de Cabral, el rey encargó a da Gama que asegurara aún más el dominio de Portugal en la región.

Para ello, da Gama se embarcó en una de las masacres más espantosas de la era de la exploración. Él y su tripulación aterrorizaron los puertos musulmanes de toda la costa oriental africana y, en un momento dado, incendiaron un barco musulmán que regresaba de La Meca, matando a los cientos de personas (incluyendo mujeres y niños) que iban a bordo. A continuación, la tripulación se trasladó a Calicut, donde destrozaron el puerto comercial de la ciudad y mataron a 38 rehenes. Desde allí, se trasladaron a la ciudad de Cochin, una ciudad al sur de Calicut, donde da Gama formó una alianza con el gobernante local.

Finalmente, el 20 de febrero de 1503, da Gama y su tripulación emprendieron el camino de vuelta a casa. Llegaron a Portugal el 11 de octubre de ese año.

Los años posteriores y la muerte

Poco se sabe de la vuelta a casa de da Gama y del recibimiento posterior, aunque se ha especulado que el explorador se sintió molesto por el reconocimiento y la compensación de sus hazañas.

Casado en esta época, y padre de seis hijos, da Gama se instaló en la jubilación y la vida familiar. Mantuvo el contacto con el rey Manuel, asesorándole en asuntos indios, y fue nombrado conde de Vidigueira en 1519. A finales de su vida, tras la muerte del rey Manuel, se pidió a da Gama que volviera a la India, para hacer frente a la creciente corrupción de los funcionarios portugueses en el país. En 1524, el rey Juan III nombró a da Gama virrey portugués en la India.

Ese mismo año, da Gama murió en Cochin — el resultado, se ha especulado, de un posible exceso de trabajo. Su cuerpo fue embarcado de vuelta a Portugal, y enterrado allí, en 1538.

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