Biografía Thurgood Marshall

Thurgood Marshall
Fotografía: Getty Images

Thurgood Marshall

Biografía

(1908–1993)
Thurgood Marshall contribuyó a acabar con la segregación legal y se convirtió en el primer juez afroamericano del Tribunal Supremo.

¿Quién era Thurgood Marshall?


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Thurgood Marshall fue un abogado estadounidense que fue nombrado juez asociado del Tribunal Supremo en 1967. Fue el primer afroamericano en ocupar el cargo y lo desempeñó durante 24 años, hasta 1991. Marshall estudió derecho en la Universidad de Howard. Como consejero de la NAACP, utilizó el poder judicial para defender la igualdad de los afroamericanos. En 1954, ganó el caso Brown v. Board of Education, en el que el Tribunal Supremo puso fin a la segregación racial en las escuelas públicas.

Vida temprana y familia

Marshall nació el 2 de julio de 1908 en Baltimore, Maryland. Su padre, William Marshall, era nieto de una persona esclavizada que trabajaba como mayordomo en un exclusivo club, y su madre, Norma, era maestra de jardín de infancia.

Uno de los pasatiempos favoritos de William era escuchar los casos en el juzgado local antes de volver a casa para repasar los argumentos de los abogados con sus hijos. Thurgood recordó más tarde: «¿Quieres saber cómo me metí en el mundo del derecho? No lo sé. Lo más parecido que puedo decir es que mi padre, mi hermano y yo teníamos las discusiones más violentas que jamás se hayan oído sobre nada. Creo que discutíamos cinco de cada siete noches en la mesa.

Educación

Marshall asistió a la Escuela Secundaria y de Formación de Color de Baltimore (más tarde rebautizada como Escuela Secundaria Frederick Douglass), donde fue un estudiante superior a la media y puso en práctica sus afinadas habilidades de argumentación como miembro estrella del equipo de debate. El adolescente Marshall era también un travieso alborotador. Su mayor logro en el instituto, memorizar toda la Constitución de los Estados Unidos, fue en realidad un castigo del profesor por portarse mal en clase.

Después de graduarse en el instituto en 1926, Marshall asistió a la Universidad Lincoln, una universidad históricamente negra de Pensilvania. Allí se unió a un alumnado extraordinariamente distinguido que incluía a Kwame Nkrumah, futuro presidente de Ghana, al poeta Langston Hughes y al cantante de jazz Cab Calloway.

Tras graduarse en Lincoln con honores en 1930, Marshall solicitó el ingreso en la Facultad de Derecho de la Universidad de Maryland. A pesar de estar sobrecualificado académicamente, Marshall fue rechazado por su raza. Esta experiencia de primera mano con la discriminación en la educación dejó una impresión duradera en Marshall y ayudó a determinar el curso futuro de su carrera.

En lugar de Maryland, Marshall asistió a la escuela de derecho en Washington, D.C. en la Universidad de Howard, otra escuela históricamente negra. El decano de la Facultad de Derecho de Howard en ese momento era el abogado pionero en derechos civiles Charles Houston. Marshall no tardó en ponerse bajo la tutela de Houston, un profesor muy disciplinado y extraordinariamente exigente. Marshall recordaba de Houston que «no estaba satisfecho hasta que iba a un baile en el campus y encontraba a todos sus estudiantes sentados alrededor de la pared leyendo libros de derecho en lugar de estar de fiesta»

Marshall se graduó magna cum laude en Howard en 1933. Intentó brevemente establecer su propio bufete en Baltimore, pero sin experiencia, no consiguió ningún caso importante.

Casos judiciales

En 1934, Marshall comenzó a trabajar para la rama de Baltimore de la Asociación Nacional para el Progreso de las Personas de Color (NAACP). En 1936, Marshall se trasladó a la ciudad de Nueva York para trabajar a tiempo completo como asesor jurídico de la NAACP. A lo largo de varias décadas, Marshall argumentó y ganó una serie de casos para acabar con muchas formas de racismo legalizado, ayudando a inspirar el movimiento de derechos civiles estadounidense.

Murray contra Pearson

En uno de los primeros casos de Marshall, que defendió junto a su mentor, Charles Houston, defendió a otro estudiante bien cualificado, Donald Murray, a quien, al igual que él, se le había denegado el acceso a la Facultad de Derecho de la Universidad de Maryland. Marshall y Houston ganaron el caso Murray v. Pearson en enero de 1936, el primero de una larga serie de casos destinados a socavar la base legal de la segregación racial de iure en Estados Unidos.

Chambers v. Florida

La primera victoria de Marshall ante el Tribunal Supremo se produjo en Chambers contra Florida (1940), en el que defendió con éxito a cuatro hombres negros que habían sido condenados por asesinato sobre la base de confesiones forzadas por la policía.

Smith contra Allwright

Otra victoria crucial de Marshall en el Tribunal Supremo fue el caso Smith contra Allwright (1944), en el que el Tribunal anuló el uso por parte del Partido Demócrata de elecciones primarias sólo para blancos en varios estados del Sur.

Brown contra el Consejo de Educación

El gran logro de la carrera de Marshall como abogado de derechos civiles fue su victoria en el histórico caso de 1954 ante el Tribunal Supremo Brown contra el Consejo de Educación de Topeka. La demanda colectiva se presentó en nombre de un grupo de padres negros de Topeka, Kansas, cuyos hijos se veían obligados a asistir a escuelas segregadas exclusivamente por negros. A través de Brown v. Board, uno de los casos más importantes del siglo XX, Marshall desafió frontalmente el fundamento legal de la segregación racial, la doctrina de separados pero iguales, establecida por el caso del Tribunal Supremo de 1896 Plessy v. El 17 de mayo de 1954, el Tribunal Supremo dictaminó por unanimidad que «las instalaciones educativas separadas son intrínsecamente desiguales» y que, por lo tanto, la segregación racial de las escuelas públicas violaba la cláusula de protección de la 14ª Enmienda.

Aunque la aplicación de la sentencia del Tribunal resultó ser desigual y dolorosamente lenta, Brown v. Board proporcionó la base legal, y gran parte de la inspiración, para el movimiento de derechos civiles estadounidense que se desarrolló durante la década siguiente. Al mismo tiempo, el caso consolidó a Marshall como uno de los abogados más exitosos y prominentes de Estados Unidos.

Juez del Tribunal de Circuito y Procurador General

En 1961, el recién elegido presidente John F. Kennedy nombró a Marshall juez del Tribunal de Apelaciones del Segundo Circuito de Estados Unidos. Como juez del tribunal de circuito durante los siguientes cuatro años, Marshall emitió más de 100 decisiones, ninguna de las cuales fue anulada por el Tribunal Supremo.

En 1965, el sucesor de Kennedy, Lyndon B. Johnson, nombró a Marshall como el primer procurador general negro, el abogado designado para defender al gobierno federal ante el Tribunal Supremo. Durante sus dos años como procurador general, Marshall ganó 14 de los 19 casos que argumentó ante el Tribunal Supremo.

Magistrado del Tribunal Supremo

En 1967, el presidente Johnson propuso a Marshall para ocupar el puesto ante el que tantas veces había argumentado con éxito ante el Tribunal Supremo de Estados Unidos. El 2 de octubre de 1967, Marshall prestó juramento como juez del Tribunal Supremo, convirtiéndose en el primer afroamericano en formar parte del más alto tribunal de la nación. Marshall se unió a un Tribunal Supremo liberal encabezado por el presidente del Tribunal Supremo, Earl Warren, que coincidía con las opiniones de Marshall sobre la política y la Constitución.

Como juez del Tribunal Supremo, Marshall apoyó sistemáticamente las sentencias que defendían una fuerte protección de los derechos individuales y las interpretaciones liberales de cuestiones sociales controvertidas. Formó parte de la mayoría que falló a favor del derecho al aborto en el histórico caso de 1973 Roe contra Wade, entre otros. En el caso Furman contra Georgia de 1972, que condujo a una moratoria de facto sobre la pena de muerte, Marshall expresó su opinión de que la pena de muerte era inconstitucional en todas las circunstancias.

A lo largo de los 24 años de mandato de Marshall en el Tribunal, los presidentes republicanos nombraron a ocho jueces consecutivos, y Marshall se convirtió gradualmente en un miembro liberal aislado de un Tribunal cada vez más conservador.

Durante la última parte de su mandato, Marshall se vio relegado en gran medida a emitir disidencias de fuerte contenido, ya que el Tribunal reinstauró la pena de muerte y limitó las medidas de acción afirmativa y el derecho al aborto. Marshall se retiró del Tribunal Supremo en 1991; el juez Clarence Thomas le sustituyó.

Vida personal y esposa

Marshall se casó con Vivian "Buster" Burey en 1929, y la pareja permaneció casada hasta la muerte de ella en 1955. Poco después, Marshall se casó con Cecilia Suyat, su secretaria en la NAACP. La pareja tuvo dos hijos juntos, Thurgood Jr. y John Marshall.

Muerte

Marshall murió el 24 de enero de 1993, a la edad de 84 años.

Legado, Martin Luther King Jr. y Malcolm X

Marshall está junto a Martin Luther King Jr. y Malcolm X como una de las figuras más grandes e importantes del movimiento de derechos civiles estadounidense. Aunque puede ser el menos popularmente celebrado de los tres, Marshall fue posiblemente el más decisivo en los logros del movimiento hacia la igualdad racial.

La estrategia de Marshall de atacar la desigualdad racial a través de los tribunales representaba una tercera forma de perseguir la igualdad racial, más pragmática que la retórica de King y menos polémica que el estridente separatismo de Malcolm X. Tras la muerte de Marshall, un obituario decía: «Hacemos películas sobre Malcolm X, tenemos un día festivo para honrar al Dr. Martin Luther King, pero cada día vivimos con el legado del juez Thurgood Marshall». Protagonizada por Chadwick Boseman, Josh Gad y Kate Hudson, la película se centra en un oscuro caso de violación de 1941 presentado por Eleanor Strubing, una mujer blanca de 32 años, contra su chófer negro de 32 años, Joseph Spell. Aunque Spell confesó inicialmente el delito tras 16 horas de interrogatorio, posteriormente dijo que el encuentro fue consentido. Durante el juicio, el juez permitió a Marshall asistir a su co-abogado blanco, pero le prohibió hablar una sola palabra. Tras 12 horas de deliberaciones, el jurado, compuesto por seis hombres y seis mujeres, emitió un veredicto de no culpabilidad.

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