Biografía Thomas Paine

Thomas Paine
Fotografía: Heritage Art/Heritage Images via Getty Images

Thomas Paine

Biografía

(1737–1809)
Thomas Paine fue un escritor y panfletista inglés estadounidense cuyo «Sentido común» y otros escritos influyeron en la Revolución Americana y ayudaron a allanar el camino para la Declaración de Independencia.

¿Quién fue Thomas Paine?


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Thomas Paine fue un influyente escritor de ensayos y panfletos del siglo XVIII. Entre ellos se encuentran «La edad de la razón», sobre el lugar de la religión en la sociedad; «Los derechos del hombre», que defiende la Revolución Francesa; y «El sentido común», que se publicó durante la Revolución Americana.

Vida temprana

Paine nació en Thetford, Inglaterra, en 1737, de padre cuáquero y madre anglicana. Paine recibió poca educación formal, pero aprendió a leer, escribir y realizar operaciones aritméticas. A los 13 años, empezó a trabajar con su padre como fabricante de estayes (los estayes de cuerda gruesa utilizados en los barcos de vela) en Thetford, una ciudad de construcción naval. Algunas fuentes afirman que él y su padre eran fabricantes de corsés, pero la mayoría de los historiadores lo citan como un ejemplo de calumnias difundidas por sus enemigos. Más tarde, trabajó como funcionario de los impuestos especiales, persiguiendo a los contrabandistas y recaudando los impuestos sobre el licor y el tabaco. No destacó en este trabajo, ni en ningún otro, y su vida en Inglaterra estuvo marcada por repetidos fracasos.

Para agravar sus dificultades profesionales, alrededor de 1760, la esposa y el hijo de Paine murieron al dar a luz, y su negocio, el de fabricación de cuerdas para estancias, se hundió. En el verano de 1772, Paine publicó «The Case of the Officers of Excise» (El caso de los funcionarios de impuestos), un artículo de 21 páginas en defensa de un mayor salario para los funcionarios de impuestos. Fue su primer trabajo político, y pasó ese invierno en Londres, repartiendo las 4.000 copias del artículo a los miembros del Parlamento y a otros ciudadanos. En la primavera de 1774, Paine fue despedido de la oficina de impuestos y comenzó a ver su panorama como sombrío. Por suerte, pronto conoció a Benjamín Franklin, quien le aconsejó que se trasladara a América y le proporcionó cartas de presentación para la nación que pronto se formaría.

El traslado a América

Paine llegó a Filadelfia el 30 de noviembre de 1774, asumiendo su primer empleo regular — ayudando a editar la Revista de Pensilvania— en enero de 1775. En esta época, Paine comenzó a escribir en serio, publicando varios artículos, anónimos o bajo seudónimos. Uno de sus primeros artículos fue una mordaz condena del comercio de personas esclavizadas en África, titulado "La esclavitud africana en América," que firmó con el nombre de "Justicia y Humanidad. Las ideas propagandísticas de Paine acababan de cuajar, y no podía haber llegado a América en mejor momento para promover sus opiniones y pensamientos generales sobre la revolución y la injusticia, ya que el conflicto entre los colonos e Inglaterra había alcanzado un punto álgido.

Sin embargo, a los cinco meses de la llegada de Paine, se produciría el acontecimiento que precipitaría su obra más famosa. Después de las batallas de Lexington y Concord (19 de abril de 1775), que fueron los primeros enfrentamientos militares de la Guerra Revolucionaria estadounidense, Paine argumentó que Estados Unidos no debía simplemente rebelarse contra los impuestos, sino exigir la independencia de Gran Bretaña por completo. Amplió esta idea en un panfleto de 50 páginas llamado "Sentido Común", que se imprimió el 10 de enero de 1776.

'Sentido Común"

Fijado de una manera que obliga al lector a tomar una decisión inmediata, "Sentido Común" presentó a los colonos estadounidenses, que en general aún estaban indecisos, un argumento convincente para la revuelta a gran escala y la liberación del dominio británico. Y aunque probablemente tuvo poco efecto en la redacción de la Declaración de Independencia, "Common Sense" sacó el tema a la calle, haciendo que los colonos vieran que se trataba de un asunto grave y que era necesario un debate público. Una vez iniciado el debate, el artículo ofrecía una solución a los americanos que estaban disgustados y alarmados por la presencia de la tiranía en su nueva tierra, y se pasaba y leía en voz alta con frecuencia, reforzando el entusiasmo por la independencia y alentando el reclutamiento para el Ejército Continental. (Un historiador se refiere al "Sentido Común" como "el panfleto más incendiario y popular de toda la época revolucionaria").

Paine escribió «Sentido común» con un estilo sencillo, sin reflexiones filosóficas ni términos latinos, y recurriendo a referencias bíblicas para dirigirse al hombre común, como lo haría un sermón. En tan sólo unos meses, la obra vendió más de 500.000 ejemplares. "Common Sense" presenta como opción principal una identidad política claramente estadounidense y, más que ninguna otra publicación, allanó el camino para la Declaración de Independencia, que fue ratificada por unanimidad el 4 de julio de 1776.

' Crisis' Papeles

Durante la Revolución Americana, Paine sirvió como asistente personal voluntario del general Nathanael Greene, viajando con el Ejército Continental. Aunque no era un soldado nato, Paine contribuyó a la causa patriota inspirando a las tropas con sus 16 "Crisis" documentos, que aparecieron entre 1776 y 1783. "La Crisis Americana. Number I" fue publicado el 19 de diciembre de 1776, y comenzaba así: "Estos son los tiempos que ponen a prueba las almas de los hombres" Las tropas de George Washington estaban siendo diezmadas, y ordenó que el panfleto fuera leído a todas sus tropas en Valley Forge, con la esperanza de enardecerlas para la victoria.

Nombramiento en el gobierno

En 1777, el Congreso nombró a Paine secretario del Comité de Asuntos Exteriores. Sin embargo, al año siguiente, Paine acusó a un miembro del Congreso Continental de intentar beneficiarse personalmente de la ayuda francesa otorgada a los Estados Unidos. Al revelar el escándalo, Paine citó documentos secretos a los que había tenido acceso a través de su cargo en Asuntos Exteriores. También por esta época, en sus panfletos, Paine aludió a negociaciones secretas con Francia que no eran aptas para el consumo público. Estos errores acabaron provocando la expulsión de Paine del comité en 1779.

Paine pronto encontró un nuevo puesto como secretario de la Asamblea General de Pensilvania, y observó con bastante rapidez que las tropas estadounidenses estaban descontentas por la baja (o nula) paga y la escasez de suministros, por lo que inició una campaña en su país y en Francia para recaudar lo necesario. Los suministros de guerra que su esfuerzo proporcionó fueron importantes para el éxito final de la Revolución, y la experiencia le llevó a hacer un llamamiento a los estados, para reunir recursos para el bienestar de toda la nación. Para lograr su objetivo, escribió "El bien público" (1780), en el que pedía una convención nacional para sustituir los ineficaces Artículos de la Confederación por un gobierno central fuerte bajo "una constitución continental".

Libros de Thomas Paine: 'Los Derechos del Hombre,' 'La Edad de la Razón'

En abril de 1787, Paine regresó a Inglaterra, donde pronto quedó fascinado con lo que escuchó de la agitada Revolución Francesa. Apoyó inmediatamente y con pasión la Revolución, así que cuando leyó el ataque de Edmund Burke de 1790 contra ella, se inspiró para escribir el libro Los derechos del hombre (1791) en una mordaz respuesta. El tratado iba más allá del apoyo a la Revolución Francesa y discutía las razones básicas del descontento en la sociedad europea, despotricando contra la sociedad aristocrática y el fin de las leyes de herencia en Europa. El gobierno británico prohibió el libro y Paine fue acusado de traición, aunque ya estaba de camino a Francia cuando el decreto se hizo público y evitó ser procesado. Más tarde fue nombrado ciudadano honorario de Francia.

Mientras se unía a la revolución, Paine también apoyaba los esfuerzos para salvar la vida del depuesto rey Luis XVI (en cambio, estaba a favor del destierro), por lo que cuando los radicales bajo el mando de Robespierre tomaron el poder, Paine fue enviado a prisión—desde el 28 de diciembre de 1793 hasta el 4 de noviembre de 1794— donde escapó por poco de la ejecución. En 1794, mientras Paine estaba encarcelado, se publicó la primera parte de su La Edad de la Razón (La Edad de la Razón: siendo una investigación de la verdadera y fabulosa teología en su totalidad).

El libro critica la religión institucionalizada por la corrupción percibida y la ambición política, a la vez que cuestiona la validez de la Biblia. El libro fue controvertido, como todo lo que escribió Paine, y el gobierno británico persiguió a cualquiera que intentara publicarlo o distribuirlo. Tras salir de la cárcel en 1794, Paine permaneció en Francia y publicó la segunda y la tercera parte de La Edad de la Razón antes de regresar a Estados Unidos por invitación del presidente Thomas Jefferson.

Ingeniero e inventor

Entre sus muchos talentos, Paine fue también un consumado — aunque no muy conocido — inventor. Algunos de sus dispositivos no llegaron a desarrollarse más allá de la fase de planificación, pero hay algunos dignos de mención. Desarrolló una grúa para levantar objetos pesados, una vela sin humo, y jugó con la idea de utilizar la pólvora como método para generar energía. Durante años, Paine sintió fascinación por los puentes. Hizo varios intentos de construir puentes tanto en América como en Inglaterra después de la Guerra de la Independencia. Quizás su logro de ingeniería más impresionante fue el puente de Sunderland sobre el río Wear en Wearmonth, Inglaterra. Su objetivo era construir un puente de un solo tramo sin pilares. En 1796, el puente de 240 pies de luz fue completado. Fue el segundo puente de hierro jamás construido y, en su momento, el mayor del mundo. Renovado en 1857, el puente permaneció en pie hasta 1927, cuando fue sustituido.

Años finales

Paine regresó a Estados Unidos en 1802 o 1803, pero se encontró con que su obra revolucionaria, su influencia y su reputación habían caído en el olvido, dejando únicamente intacta su condición de agitador de talla mundial. Tendría que pasar un siglo antes de que la reputación de Paine fuera restablecida como una figura vital para la Revolución Americana.

Muerte

Paine murió solo el 8 de junio de 1809. Sólo seis personas asistieron a su funeral, la mitad de las cuales eran esclavos. Para dejar claro que su imagen estaba empañada por ser un mero agitador político, el New York Citizen imprimió la siguiente línea en la necrológica de Paine: «Ha vivido mucho, ha hecho algo de bien y mucho de mal»; durante más de un siglo después de su muerte, éste fue el veredicto histórico emitido sobre el legado de Paine. Finalmente, en enero de 1937, el Times de Londres cambió el rumbo, refiriéndose a él como el Voltaire inglés; una opinión que ha prevalecido desde entonces, con Paine considerado ahora como una figura seminal de la Revolución Americana.

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