Biografía Thomas Jefferson

Thomas Jefferson
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Thomas Jefferson

Biografía

(1743–1826)
Thomas Jefferson fue uno de los padres fundadores de Estados Unidos y redactó la Declaración de Independencia. Como presidente de Estados Unidos, completó la Compra de Luisiana.

¿Quién fue Thomas Jefferson?


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Thomas Jefferson fue el principal redactor de la Declaración de Independencia de Estados Unidos, el primer secretario de Estado de la nación y el segundo vicepresidente (con John Adams). Como tercer presidente de los Estados Unidos, Jefferson estabilizó la economía estadounidense y derrotó a los piratas del norte de África durante la Guerra de Berbería. Fue responsable de duplicar el tamaño de Estados Unidos al negociar con éxito la Compra de Luisiana. También fundó la Universidad de Virginia.

Vida temprana

Jefferson nació el 13 de abril de 1743 en la plantación Shadwell, situada a las afueras de Charlottesville, Virginia. Jefferson nació en el seno de una de las familias más prominentes de la élite plantadora de Virginia. Su madre, Jane Randolph Jefferson, pertenecía al orgulloso clan de los Randolph, una familia que se atribuía la ascendencia de la realeza inglesa y escocesa.

Su padre, Peter Jefferson, era un exitoso agricultor, así como un hábil topógrafo y cartógrafo que elaboró el primer mapa preciso de la provincia de Virginia. El joven Jefferson era el tercero de 10 hermanos.

De niño, los pasatiempos favoritos de Jefferson eran jugar en el bosque, practicar el violín y leer. Comenzó su educación formal a la edad de nueve años, estudiando latín y griego en una escuela privada local dirigida por el reverendo William Douglas.

En 1757, a la edad de catorce años, continuó estudiando las lenguas clásicas, así como la literatura y las matemáticas con el reverendo James Maury, a quien Jefferson describió más tarde como "un correcto erudito clásico.

College of William and Mary

En 1760, habiendo aprendido todo lo que podía de Maury, Jefferson dejó su casa para asistir al College of William and Mary en Williamsburg, la capital de Virginia.

Aunque era el segundo colegio más antiguo de América (después de Harvard), William and Mary no era en aquel momento una institución académica especialmente rigurosa. Jefferson se sintió consternado al descubrir que sus compañeros de clase se dedicaban a apostar en carreras de caballos, a jugar a las cartas y a cortejar a las mujeres en lugar de estudiar.

No obstante, el serio y precoz Jefferson se relacionó con un círculo de eruditos mayores que incluía al profesor William Small, al vicegobernador Francis Fauquier y al abogado George Wythe, y fue de ellos de quienes recibió su verdadera educación.

Convertirse en abogado

Después de tres años en William and Mary, Jefferson decidió estudiar derecho con Wythe, uno de los abogados más destacados de las colonias americanas. En esa época no había escuelas de derecho; en su lugar, los aspirantes a abogados "leían leyes" bajo la supervisión de un abogado establecido antes de ser examinados por el colegio de abogados.

Wythe guió a Jefferson a través de un curso de estudios extraordinariamente riguroso de cinco años (más del doble de la duración típica); cuando Jefferson consiguió la admisión en el colegio de abogados de Virginia en 1767, ya era uno de los abogados más eruditos de América.

Monticello

En 1770, Jefferson comenzó la construcción de lo que quizás fue su mayor obra de amor: Monticello, su casa en lo alto de una pequeña elevación en la región del Piamonte de Virginia. La casa se construyó en un terreno que su padre poseía desde 1735.

En consonancia con los intereses de uno de los mayores «hombres del Renacimiento» de Estados Unidos -los intereses de Jefferson iban desde la botánica y la arqueología hasta la música y la observación de aves-, el propio Jefferson redactó los planos de la mansión neoclásica, las dependencias y los jardines de Monticello.

Más que una residencia, Monticello era también una plantación en funcionamiento, donde Jefferson mantenía a unos 130 afroamericanos como esclavos. Sus tareas incluían el cuidado de los jardines y el ganado, el arado de los campos y el trabajo en la fábrica textil del lugar.

Los hijos de Thomas Jefferson

De 1767 a 1774, Jefferson ejerció la abogacía en Virginia con gran éxito, llevando muchos casos y ganando la mayoría de ellos. Durante estos años, también conoció y se enamoró de Martha Wayles Skelton, una viuda reciente y una de las mujeres más ricas de Virginia.

La pareja se casó el 1 de enero de 1772. Thomas y Martha Jefferson tuvieron seis hijos juntos, pero sólo dos llegaron a la edad adulta: Martha, su primogénita, y Mary, la cuarta. Sólo Martha sobrevivió a su padre.

Sus seis hijos con Martha, sin embargo, no fueron los únicos hijos que Jefferson tuvo.

Sally Hemings

Los estudiosos de la historia y un importante conjunto de pruebas de ADN indican que Jefferson tuvo un romance – y al menos un hijo – con una de sus esclavizadas, una mujer llamada Sally Hemings, que era de hecho media hermana de Martha Jefferson.

La madre de Sally, Betty Hemings, era una esclava propiedad del suegro de Jefferson, John Wayles, que era el padre de la hija de Betty, Sally. Es muy probable, si no absolutamente seguro, que Jefferson fuera el padre de los seis hijos de Sally Hemings.

Lo más convincente es la evidencia de ADN que muestra que algún miembro masculino de la familia Jefferson fue el padre de los hijos de Hemings, y que no fue Samuel o Peter Carr, los únicos dos parientes masculinos de Jefferson que se encontraban en las cercanías en los momentos relevantes.

Carrera política

El inicio de la vida profesional de Jefferson coincidió con grandes cambios en las 13 colonias de Gran Bretaña en América.

La conclusión de la Guerra de los Franceses y los Indios en 1763 dejó a Gran Bretaña en una situación financiera desesperada; para obtener ingresos, la Corona impuso una serie de nuevos impuestos a sus colonias americanas. En particular, la Ley del Timbre de 1765, que imponía un impuesto sobre los productos impresos y de papel, indignó a los colonos, dando lugar al lema revolucionario estadounidense: «No hay impuestos sin representación». En abril de 1775, los milicianos estadounidenses se enfrentaron a los soldados británicos en las batallas de Lexington y Concord, las primeras batallas de lo que se convirtió en la Guerra de la Independencia.

Jefferson fue uno de los primeros y más fervientes partidarios de la causa de la independencia estadounidense de Gran Bretaña. Fue elegido miembro de la Cámara de Burgueses de Virginia en 1768 y se unió a su bloque radical, liderado por Patrick Henry y George Washington.

En 1774, Jefferson escribió su primera obra política importante, Una visión resumida de los derechos de la América británica, que estableció su reputación como uno de los más elocuentes defensores de la causa americana.

Un año después, en 1775, Jefferson asistió al Segundo Congreso Continental, que creó el Ejército Continental y nombró a su compatriota George Washington como comandante en jefe. Sin embargo, el trabajo más importante del Congreso recayó en el propio Jefferson.

Declaración de Independencia

En junio de 1776, el Congreso nombró un comité de cinco hombres (Jefferson, John Adams, Benjamin Franklin, Roger Sherman y Robert Livingston) para redactar una Declaración de Independencia.

El comité eligió a Jefferson como autor del primer borrador de la declaración, seleccionándolo por lo que Adams denominó su «feliz talento para la composición y su singular felicidad en la expresión».

El documento se abría con un preámbulo en el que se declaraban los derechos naturales de todos los seres humanos y luego continuaba enumerando agravios específicos contra el rey Jorge III que absolvían a las colonias americanas de cualquier lealtad a la Corona británica.

Aunque la versión de la Declaración de Independencia adoptada el 4 de julio de 1776 había sufrido una serie de revisiones con respecto al borrador original de Jefferson, sus palabras inmortales siguen siendo esencialmente suyas: "Sostenemos que estas verdades son evidentes por sí mismas, que todos los hombres son creados iguales, que son dotados por su Creador con ciertos Derechos inalienables; que entre ellos están la Vida, la Libertad y la búsqueda de la Felicidad.

Después de redactar la Declaración de Independencia, Jefferson regresó a Virginia, donde, de 1776 a 1779, fue miembro de la Cámara de Delegados de Virginia. Allí trató de revisar las leyes de Virginia para adaptarlas a los ideales americanos que había esbozado en la Declaración de Independencia.

Jefferson logró abolir la doctrina de la vinculación, que dictaba que sólo los herederos de un propietario podían heredar sus tierras, y la doctrina de la primogenitura, que exigía que, en ausencia de un testamento, el hijo mayor de un propietario heredara todo su patrimonio.

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Separación de la Iglesia y el Estado

En 1777, Jefferson redactó el Estatuto de Virginia para la Libertad Religiosa, que establecía la libertad de religión y la separación de la Iglesia y el Estado.

Aunque el documento no fue adoptado como ley del estado de Virginia hasta pasados nueve años, fue uno de los logros de los que Jefferson se sintió más orgulloso en su vida.

Gobernador de Virginia

El 1 de junio de 1779, la legislatura de Virginia eligió a Jefferson como segundo gobernador del estado. Sus dos años como gobernador fueron el punto más bajo de su carrera política. Dividido entre las desesperadas peticiones del Ejército Continental de más hombres y suministros y el fuerte deseo de los virginianos de conservar esos recursos para su propia defensa, Jefferson vaciló y no complació a nadie.

A medida que la Guerra de la Independencia avanzaba en el Sur, Jefferson trasladó la capital de Williamsburg a Richmond, sólo para verse obligado a evacuar esa ciudad cuando ésta, en lugar de Williamsburg, resultó ser el objetivo de los ataques británicos.

El 1 de junio de 1781, un día antes del final de su segundo mandato como gobernador, Jefferson se vio obligado a huir de su casa en Monticello (situada cerca de Charlottesville, Virginia), escapando por poco de la captura de la caballería británica. Aunque no tuvo más remedio que huir, sus enemigos políticos señalaron más tarde este incidente tan poco glorioso como una prueba de cobardía.

Jefferson se negó a buscar un tercer mandato como gobernador y renunció el 4 de junio de 1781. Afirmando que dejaba la vida pública para siempre, regresó a Monticello, donde pretendía vivir el resto de sus días como un caballero agricultor rodeado de los placeres domésticos de su familia, su granja y sus libros.

Notas sobre el Estado de Virginia

Para llenar su tiempo en casa, a finales de 1781, Jefferson comenzó a trabajar en su único libro completo, el modestamente titulado Notas sobre el Estado de Virginia.

Si bien el propósito del libro era describir la historia, la cultura y la geografía de Virginia, también proporciona una ventana a la filosofía política y la visión del mundo de Jefferson.

En las Notas sobre el Estado de Virginia se encuentra la visión de Jefferson sobre la buena sociedad en la que esperaba que se convirtiera Estados Unidos: una república agrícola virtuosa, basada en los valores de la libertad, la honestidad y la sencillez y centrada en el campesino autosuficiente.

Los esclavos de Jefferson

Los escritos de Jefferson también arrojan luz sobre sus contradictorias, controvertidas y muy debatidas opiniones sobre la raza y la esclavitud. Jefferson fue propietario de personas esclavizadas durante toda su vida, y su propia existencia como caballero agricultor dependía de la institución de la esclavitud.

Al igual que la mayoría de los estadounidenses blancos de la época, Jefferson mantenía opiniones que hoy calificaríamos de abiertamente racistas: Creía que los negros eran innatamente inferiores a los blancos en términos de capacidad mental y física.

Sin embargo, afirmaba aborrecer la esclavitud como una violación de los derechos naturales del hombre. Consideraba que la solución final del problema racial de Estados Unidos era la abolición de la esclavitud, seguida del exilio de los antiguos esclavos a África o a Haití, ya que, en su opinión, los antiguos esclavos no podían vivir en paz con sus antiguos amos.

Como escribió Jefferson, "Tenemos al lobo cogido por las orejas, y no podemos ni retenerlo ni dejarlo ir con seguridad. La justicia está en una escala, y la autopreservación en la otra.

Ministro en Francia

Jefferson se vio impulsado a volver a la vida pública por una tragedia privada: la prematura muerte de su amada esposa, Martha, el 6 de septiembre de 1782, a la edad de 34 años.

Tras meses de luto, en junio de 1783, Jefferson regresó a Filadelfia para encabezar la delegación de Virginia en el Congreso de la Confederación. En 1785, ese organismo nombró a Jefferson para sustituir a Benjamin Franklin como ministro de Estados Unidos en Francia.

Aunque Jefferson apreciaba mucho la cultura europea — sus artes, su arquitectura, su literatura, su comida y sus vinos— la yuxtaposición de la grandeza de la aristocracia— y la pobreza de las masas— le resultaba repelente. En Europa, Jefferson reavivó su amistad con John Adams, que era ministro en Gran Bretaña, y con su esposa, Abigail Adams. La educada y erudita Abigail, con la que Jefferson mantuvo una larga correspondencia sobre una gran variedad de temas, fue quizás la única mujer a la que trató como un igual intelectual.

Los deberes oficiales de Jefferson como ministro consistían principalmente en negociar préstamos y acuerdos comerciales con ciudadanos particulares y funcionarios del gobierno en París y Ámsterdam.

Después de casi cinco años en París, Jefferson regresó a Estados Unidos a finales de 1789 con un aprecio mucho mayor por su país natal. Como escribió a su buen amigo, James Monroe, &quot¡Dios mío! Qué poco saben mis compatriotas las preciosas bendiciones que poseen y de las que no goza ningún otro pueblo de la tierra.

Secretario de Estado

Jefferson llegó a Virginia en noviembre de 1789 para encontrar a George Washington esperándole con la noticia de que Washington había sido elegido primer presidente de los Estados Unidos de América, y que nombraba a Jefferson como su secretario de Estado.

Además de Jefferson, el asesor de mayor confianza de Washington era el secretario del Tesoro, Alexander Hamilton. Una docena de años más joven que Jefferson, Hamilton era un neoyorquino y un héroe de guerra que, a diferencia de Jefferson y Washington, había surgido de un origen humilde.

El partido político de Jefferson

Durante la presidencia de Washington surgieron rencorosas batallas partidistas que dividieron al nuevo gobierno estadounidense.

Por un lado, los federalistas, liderados por Hamilton, abogaban por un gobierno nacional fuerte, una interpretación amplia de la Constitución estadounidense y la neutralidad en los asuntos europeos.

En el otro bando, el partido político republicano, liderado por Jefferson, promovía la supremacía de los gobiernos estatales, una interpretación construccionista estricta de la Constitución y el apoyo a la Revolución Francesa.

Los dos asesores de mayor confianza de Washington ofrecían así consejos casi opuestos sobre los asuntos más acuciantes de la época: la creación de un banco nacional, el nombramiento de jueces federales y la postura oficial hacia Francia.

El 5 de enero de 1794, frustrado por los interminables conflictos, Jefferson dimitió como secretario de Estado, abandonando una vez más la política en favor de su familia y su granja en su querido Monticello.

Jefferson como vicepresidente

En 1797, a pesar de la ambivalencia pública de Jefferson y de las afirmaciones anteriores de que había terminado con la política, los republicanos seleccionaron a Jefferson como su candidato para suceder a George Washington como presidente.

En aquella época, los candidatos no hacían campaña abiertamente, por lo que Jefferson no hizo mucho más que quedarse en su casa de camino a terminar en un cercano segundo lugar tras el entonces vicepresidente John Adams en el colegio electoral, lo que, según las reglas de la época, convirtió a Jefferson en el nuevo vicepresidente.

Además de presidir el Senado de los Estados Unidos, el vicepresidente no tenía esencialmente ningún papel sustantivo en el gobierno. La larga amistad entre Adams y Jefferson se había enfriado debido a las diferencias políticas (Adams era federalista), y Adams no consultaba a su vicepresidente sobre ninguna decisión importante.

Para ocupar su tiempo durante sus cuatro años como vicepresidente, Jefferson fue autor de Un Manual de Práctica Parlamentaria, una de las guías más útiles para los procedimientos legislativos que se han escrito, y fue presidente de la Sociedad Filosófica Americana.

Presidencia

La presidencia de John Adams puso de manifiesto las profundas fisuras existentes en el Partido Federalista entre moderados como Adams y Washington y federalistas más extremistas como Alexander Hamilton.

En las elecciones presidenciales de 1800, los federalistas se negaron a respaldar a Adams, dejando el camino libre para que los candidatos republicanos Jefferson y Aaron Burr empataran en el primer puesto con 73 votos electorales cada uno. Tras un largo y polémico debate, la Cámara de Representantes eligió a Jefferson como tercer presidente de Estados Unidos, con Burr como vicepresidente.

La elección de Jefferson en 1800 fue un hito de la historia mundial, el primer traspaso de poder en tiempos de paz de un partido a otro en una república moderna.

Deliberando su discurso inaugural el 4 de marzo de 1801, Jefferson se refirió a los puntos comunes fundamentales que unían a todos los estadounidenses a pesar de sus diferencias partidistas. "Toda diferencia de opinión no es una diferencia de principios," afirmó. "Hemos llamado por diferentes nombres a hermanos de un mismo principio. Todos somos republicanos, todos somos federalistas.

Logros

Los logros del presidente Jefferson durante su primer mandato fueron numerosos, notablemente exitosos y productivos.

En consonancia con sus valores republicanos, Jefferson despojó a la presidencia de todos los adornos de la realeza europea, redujo el tamaño de las fuerzas armadas y de la burocracia gubernamental y redujo la deuda nacional de 80 a 57 millones de dólares en sus dos primeros años de mandato.

Sin embargo, los logros más importantes de Jefferson como presidente implicaron audaces afirmaciones del poder del gobierno nacional y lecturas sorprendentemente liberales de la Constitución de Estados Unidos.

Compra de Luisiana

El logro más importante de Jefferson como presidente fue la Compra de Luisiana. En 1803, adquirió tierras que se extendían desde el río Mississippi hasta las Montañas Rocosas de la Francia napoleónica, que estaba en apuros de dinero, por el precio de ganga de 15 millones de dólares, duplicando así el tamaño de la nación de un solo golpe.

Luego ideó la maravillosa e informativa Expedición Lewis y Clark para explorar, cartografiar e informar sobre los nuevos territorios americanos.

Piratas de Trípoli

Jefferson también puso fin al problema secular de los piratas de Trípoli, procedentes del norte de África, que perturbaban la navegación americana en el Mediterráneo. Durante la Guerra de Berbería, Jefferson obligó a los piratas a capitular desplegando nuevos buques de guerra estadounidenses.

Especialmente, tanto la Compra de Luisiana como la guerra no declarada contra los piratas de Berbería entraban en conflicto con los valores republicanos de Jefferson. Ambas acciones representaban expansiones sin precedentes del poder del gobierno nacional, y ninguna de ellas estaba explícitamente sancionada por la Constitución.

Segundo mandato presidencial

Aunque Jefferson ganó fácilmente la reelección en 1804, su segundo mandato resultó mucho más difícil y menos productivo que el primero. Fracasó en gran medida en sus esfuerzos por destituir a los numerosos jueces federalistas que habían llegado al gobierno gracias a la Ley Judicial de 1801.

Sin embargo, los mayores desafíos del segundo mandato de Jefferson fueron planteados por la guerra entre la Francia napoleónica y Gran Bretaña. Tanto Gran Bretaña como Francia trataron de impedir el comercio americano con la otra potencia acosando a los barcos americanos, y Gran Bretaña en particular trató de impresionar a los marineros americanos en la Armada Británica.

En respuesta, Jefferson aprobó la Ley de Embargo de 1807, suspendiendo todo el comercio con Europa. La medida arruinó la economía estadounidense, ya que las exportaciones se redujeron de 108 millones de dólares a 22 millones cuando dejó el cargo en 1809. El embargo también condujo a la Guerra de 1812 con Gran Bretaña después de que Jefferson dejara el cargo.

El 4 de marzo de 1809, después de asistir a la toma de posesión de su íntimo amigo y sucesor James Madison, Jefferson regresó a Virginia para vivir el resto de sus días como "El Sabio de Monticello."

El principal pasatiempo de Jefferson fue reconstruir, remodelar y mejorar sin cesar su casa y su finca, con un gasto considerable.

Un francés, el Marqués de Chastellux, bromeó diciendo que «se puede decir que el Sr. Jefferson es el primer americano que ha consultado las Bellas Artes para saber cómo debe protegerse de la intemperie»

Universidad de Virginia

Jefferson también dedicó sus últimos años a organizar la Universidad de Virginia, la primera universidad laica del país. Diseñó personalmente el campus, concebido como una «aldea académica», y seleccionó a renombrados eruditos europeos como profesores.

La Universidad de Virginia abrió sus puertas el 7 de marzo de 1825, uno de los días de mayor orgullo en la vida de Jefferson.

Jefferson también mantuvo una abundante correspondencia al final de su vida. En particular, reavivó una animada correspondencia sobre política, filosofía y literatura con John Adams que destaca entre los más extraordinarios intercambios de cartas de la historia.

Sin embargo, la jubilación de Jefferson se vio empañada por problemas financieros. Para pagar las cuantiosas deudas que contrajo durante décadas de vivir por encima de sus posibilidades, Jefferson recurrió a la venta de su preciada biblioteca personal al gobierno nacional para que sirviera de base a la Biblioteca del Congreso.

Muerte

Jefferson murió el 4 de julio de 1826 — el 50 aniversario de la Declaración de Independencia— sólo unas horas antes de que John Adams falleciera en Massachusetts.

En los momentos previos a su fallecimiento, Adams pronunció sus últimas palabras, eternamente ciertas aunque no en el sentido literal en que las quiso decir, — Thomas Jefferson sobrevive.

Legado

Como autor de la Declaración de Independencia, el texto fundacional de la democracia estadounidense y uno de los documentos más importantes de la historia del mundo, Jefferson será venerado para siempre como uno de los grandes Padres Fundadores de Estados Unidos. Sin embargo, Jefferson era también un hombre con muchas contradicciones.

Jefferson era el portavoz de la libertad y un racista propietario de esclavos, un defensor de la gente común y un hombre con gustos lujosos y aristocráticos, un creyente en el gobierno limitado y un presidente que expandió la autoridad gubernamental más allá de las visiones más descabelladas de sus predecesores, un hombre tranquilo que aborrecía la política y posiblemente la figura política más dominante de su generación.

Las tensiones entre los principios y las prácticas de Jefferson lo convierten en un símbolo aún más apto para la nación que ayudó a crear, una nación cuyos brillantes ideales siempre se han visto complicados por una historia compleja.

Jefferson está enterrado en el cementerio familiar de su querido Monticello, en una tumba marcada por una sencilla lápida gris. La breve inscripción que lleva, escrita por el propio Jefferson, es tan notable por lo que excluye como por lo que incluye.

La inscripción sugiere la humildad de Jefferson, así como su creencia de que sus mayores regalos a la posteridad se produjeron en el ámbito de las ideas más que en el de la política: "Aquí fue enterrado Thomas Jefferson, autor de la Declaración de la Independencia de Estados Unidos del Estatuto de Virginia para la Libertad Religiosa, y padre de la Universidad de Virginia. "

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