Biografía Thomas Edison

Thomas Edison
Fotografía: © CORBIS/Corbis via Getty Images

Thomas Edison

Biografía

(1847–1931)
A Thomas Edison se le atribuyen inventos como la primera bombilla incandescente práctica y el fonógrafo. Fue titular de más de 1.000 patentes por sus inventos.

¿Quién fue Thomas Edison?


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Thomas Edison fue un inventor estadounidense considerado uno de los principales empresarios e innovadores de Estados Unidos. Edison pasó de tener unos orígenes humildes a trabajar como inventor de importantes tecnologías, incluida la primera bombilla incandescente comercialmente viable. Hoy en día se le reconoce el mérito de haber contribuido a la construcción de la economía estadounidense durante la Revolución Industrial.

Vida temprana y educación

Edison nació el 11 de febrero de 1847 en Milan, Ohio. Era el menor de los siete hijos de Samuel y Nancy Edison. Su padre era un activista político exiliado de Canadá, mientras que su madre era una consumada maestra de escuela y una gran influencia en la vida temprana de Edison. Un ataque temprano a la escarlatina, así como infecciones de oído, dejaron a Edison con dificultades auditivas en ambos oídos cuando era niño y casi sordo de adulto.

Edison contaría más tarde, con variaciones en la historia, que perdió la audición debido a un incidente con un tren en el que se lesionó los oídos. En 1854, la familia de Edison se trasladó a Port Huron, Michigan, donde asistió a una escuela pública durante 12 semanas. Un niño hiperactivo, propenso a la distracción, fue considerado "difícil" por su profesor.

Su madre lo sacó rápidamente de la escuela y le enseñó en casa. A los 11 años, mostró un apetito voraz por el conocimiento, leyendo libros sobre una amplia gama de temas. En este amplio plan de estudios, Edison desarrolló un proceso de autoeducación y aprendizaje independiente que le serviría a lo largo de toda su vida.

A los 12 años, Edison convenció a sus padres para que le dejaran vender periódicos a los pasajeros de la línea del ferrocarril Grand Trunk. Aprovechando su acceso a los boletines de noticias que se enviaban por teletipo a la oficina de la estación cada día, Edison comenzó a publicar su propio pequeño periódico, llamado Grand Trunk Herald.

Los artículos de actualidad fueron un éxito entre los pasajeros. Esta fue la primera de lo que se convertiría en una larga serie de iniciativas empresariales en las que vio una necesidad y aprovechó la oportunidad.

Edison también utilizó su acceso al ferrocarril para realizar experimentos químicos en un pequeño laboratorio que instaló en un vagón de equipaje del tren. Durante uno de sus experimentos, se produjo un incendio químico y el vagón se incendió.

El revisor se precipitó y golpeó a Edison en un lado de la cabeza, lo que probablemente le provocó una pérdida de audición. Le echaron del tren y le obligaron a vender sus periódicos en varias estaciones a lo largo de la ruta.

Edison el telegrafista

Mientras Edison trabajaba para el ferrocarril, un suceso casi trágico se convirtió en algo fortuito para el joven. Después de que Edison salvara a un niño de tres años de ser atropellado por un tren errante, el padre del niño, agradecido, le recompensó enseñándole a manejar un telégrafo. A los 15 años, ya había aprendido lo suficiente como para ser contratado como operador de telégrafos.

Durante los siguientes cinco años, Edison viajó por todo el Medio Oeste como telegrafista itinerante, sustituyendo a los que habían ido a la Guerra Civil. En su tiempo libre, leía mucho, estudiaba y experimentaba con la tecnología telegráfica y se familiarizaba con la ciencia eléctrica.

En 1866, a la edad de 19 años, Edison se trasladó a Louisville, Kentucky, para trabajar en The Associated Press. El turno de noche le permitía pasar la mayor parte del tiempo leyendo y experimentando. Desarrolló un estilo de pensamiento e investigación sin restricciones, probándose a sí mismo las cosas mediante el examen objetivo y la experimentación.

Al principio, Edison destacó en su trabajo de telegrafista porque el primer código Morse se inscribía en un papel, por lo que la sordera parcial de Edison no era un impedimento. Sin embargo, a medida que la tecnología avanzaba, los receptores estaban cada vez más equipados con una tecla sonora, lo que permitía a los telegrafistas "leer" el mensaje por el sonido de los clics. Esto dejó a Edison en desventaja, con cada vez menos oportunidades de empleo.

En 1868, Edison regresó a casa para encontrar que su querida madre estaba cayendo en una enfermedad mental y su padre estaba sin trabajo. La familia estaba casi en la indigencia. Edison se dio cuenta de que tenía que tomar las riendas de su futuro.

Por sugerencia de un amigo, se aventuró a ir a Boston y consiguió un trabajo en la Western Union Company. En aquella época, Boston era el centro de la ciencia y la cultura de Estados Unidos, y Edison se deleitó con ello. En su tiempo libre, diseñó y patentó un registrador electrónico de votaciones para contar rápidamente los votos en la legislatura.

Sin embargo, los legisladores de Massachusetts no estaban interesados. Según explicaron, la mayoría de los legisladores no querían que los votos se contaran rápidamente. Querían tiempo para hacer cambiar de opinión a sus compañeros.

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Hijos

En 1871 Edison se casó con Mary Stilwell, de 16 años, que era empleada de uno de sus negocios. Durante sus 13 años de matrimonio, tuvieron tres hijos, Marion, Thomas y William, quien a su vez se convirtió en inventor.

En 1884, Mary murió a los 29 años de un supuesto tumor cerebral. Dos años después, Edison se casó con Mina Miller, 19 años menor que él.

Thomas Edison: Inventos

En 1869, a los 22 años, Edison se trasladó a la ciudad de Nueva York y desarrolló su primer invento, un teletipo bursátil mejorado llamado Universal Stock Printer, que sincronizaba varios teletipos bursátiles' transacciones.

La Gold and Stock Telegraph Company quedó tan impresionada que le pagó 40.000 dólares por los derechos. Con este éxito, dejó su trabajo como telegrafista para dedicarse a tiempo completo a la invención.

A principios de la década de 1870, Edison había adquirido una reputación como inventor de primer orden. En 1870, estableció su primer pequeño laboratorio y planta de fabricación en Newark, Nueva Jersey, y empleó a varios maquinistas.

Como empresario independiente, Edison formó numerosas asociaciones y desarrolló productos para el mejor postor. A menudo se trataba de la Western Union Telegraph Company, el líder del sector, pero con la misma frecuencia era uno de los rivales de Western Union.

Telégrafo cuádruplex

En uno de esos casos, Edison ideó para Western Union el telégrafo cuádruplex, capaz de transmitir dos señales en dos direcciones diferentes por el mismo cable, pero el magnate del ferrocarril Jay Gould le arrebató el invento a Western Union, pagando a Edison más de 100.000 dólares en efectivo, bonos y acciones, y generando años de litigios.

En 1876, Edison trasladó sus operaciones en expansión a Menlo Park, Nueva Jersey, y construyó un centro de investigación industrial independiente que incorporaba talleres de maquinaria y laboratorios.

Ese mismo año, Western Union le animó a desarrollar un dispositivo de comunicación para competir con el teléfono de Alexander Graham Bell. Nunca lo hizo.

Fonógrafo

En diciembre de 1877, Edison desarrolló un método para grabar el sonido: el fonógrafo. Su innovación se basaba en cilindros recubiertos de estaño con dos agujas: una para grabar el sonido y otra para reproducirlo.

Sus primeras palabras pronunciadas en la boquilla del fonógrafo fueron, "María tenía un corderito. Aunque no fue comercialmente viable hasta dentro de una década, el fonógrafo le dio fama mundial, sobre todo cuando el Ejército de Estados Unidos utilizó el aparato para llevar música a las tropas en el extranjero durante la Primera Guerra Mundial.

Bombilla

Aunque Edison no fue el inventor de la primera bombilla, sí ideó la tecnología que ayudó a llevarla a las masas. Edison se vio impulsado a perfeccionar una bombilla incandescente comercialmente práctica y eficiente tras la invención del inventor inglés Humphry Davy de la primera lámpara de arco eléctrico a principios del siglo XIX.

Durante las décadas siguientes a la creación de Davy, científicos como Warren de la Rue, Joseph Wilson Swan, Henry Woodward y Mathew Evans habían trabajado para perfeccionar las bombillas o tubos de luz eléctrica utilizando el vacío, pero no tuvieron éxito en sus intentos.

Después de comprar la patente de Woodward y Evans y de introducir mejoras en su diseño, Edison obtuvo la patente de su propia bombilla mejorada en 1879. Comenzó a fabricarla y comercializarla para su uso generalizado. En enero de 1880, Edison se propuso desarrollar una empresa que suministrara la electricidad para alimentar e iluminar las ciudades del mundo.

Ese mismo año, Edison fundó la Edison Illuminating Company—la primera empresa de electricidad propiedad de inversores—que posteriormente se convirtió en General Electric.

En 1881, dejó Menlo Park para establecer instalaciones en varias ciudades donde se estaban instalando sistemas eléctricos. En 1882, la estación generadora de Pearl Street proporcionó 110 voltios de energía eléctrica a 59 clientes del bajo Manhattan.

Invenciones posteriores y negocios

En 1887, Edison construyó un laboratorio de investigación industrial en West Orange, Nueva Jersey, que sirvió como principal laboratorio de investigación para las empresas de iluminación de Edison.

Allí pasó la mayor parte de su tiempo, supervisando el desarrollo de la tecnología de iluminación y los sistemas de energía. También perfeccionó el fonógrafo y desarrolló la cámara cinematográfica y la pila alcalina.

En las siguientes décadas, Edison se encontró con que su papel de inventor estaba pasando a ser el de industrial y gestor de negocios. El laboratorio de West Orange era demasiado grande y complejo para que un solo hombre lo gestionara por completo, y Edison se dio cuenta de que no tenía tanto éxito en su nuevo papel como en el anterior.

Edison también se dio cuenta de que gran parte del futuro desarrollo y perfeccionamiento de sus inventos lo realizaban matemáticos y científicos con formación universitaria. Trabajaba mejor en entornos íntimos y desestructurados con un puñado de ayudantes y manifestaba abiertamente su desprecio por el mundo académico y las operaciones corporativas.

Durante la década de 1890, Edison construyó una planta de procesamiento de mineral de hierro magnético en el norte de Nueva Jersey que resultó ser un fracaso comercial. Más tarde, fue capaz de rescatar el proceso en un método mejor para producir cemento.

Película

El 23 de abril de 1896, Edison se convirtió en la primera persona en proyectar una película, celebrando la primera proyección del mundo en el Koster & Bial's Music Hall de la ciudad de Nueva York.

Su interés por las películas comenzó años antes, cuando él y un socio llamado W. K. L. Dickson desarrollaron un kinetoscopio, un dispositivo de visión por mirilla. Pronto, el laboratorio de Edison en West Orange empezó a crear películas Edison. Una de las primeras fue El gran robo del tren, estrenada en 1903.

Cuando la industria del automóvil comenzó a crecer, Edison trabajó en el desarrollo de una batería de almacenamiento adecuada que pudiera alimentar un coche eléctrico. Aunque el motor de gasolina acabó imponiéndose, Edison diseñó una batería para el arranque automático del Modelo T para su amigo y admirador Henry Ford en 1912. El sistema se utilizó ampliamente en la industria del automóvil durante décadas.

Durante la Primera Guerra Mundial, el gobierno de Estados Unidos pidió a Edison que dirigiera la Junta de Consultoría Naval, que examinaba los inventos presentados para uso militar. Edison trabajó en varios proyectos, incluyendo detectores de submarinos y técnicas de localización de armas.

Sin embargo, debido a su indignación moral hacia la violencia, especificó que sólo trabajaría en armas defensivas, y más tarde señaló: «Estoy orgulloso de no haber inventado nunca armas para matar»

A finales de la década de 1920, Edison tenía más de 80 años. Él y su segunda esposa, Mina, pasaban parte de su tiempo en su refugio de invierno en Fort Myers, Florida, donde floreció su amistad con el magnate del automóvil Henry Ford y continuó trabajando en varios proyectos, que iban desde los trenes eléctricos hasta la búsqueda de una fuente doméstica de caucho natural.

Patentes

Durante su vida, Edison recibió 1.093 patentes estadounidenses y presentó otras 500 o 600 que no tuvieron éxito o fueron abandonadas.

El 13 de octubre de 1868, a la edad de 21 años, obtuvo su primera patente para su registrador de votos electrográfico. Su última patente fue la de un aparato para sujetar objetos durante el proceso de galvanoplastia.

Thomas Edison y Nikola Tesla

Edison se vio envuelto en una larga rivalidad con Nikola Tesla, un visionario de la ingeniería con formación académica que trabajó con la compañía de Edison durante un tiempo.

Los dos se separaron en 1885 y se enfrentaron públicamente en la «Guerra de las Corrientes» sobre el uso de la electricidad de corriente continua, que Edison favorecía, frente a la corriente alterna, que Tesla defendía. Tesla se asoció con George Westinghouse, un competidor de Edison, lo que dio lugar a una gran disputa comercial sobre la energía eléctrica.

Matanza de elefantes

Uno de los métodos inusuales -y crueles- que utilizó Edison para convencer a la gente de los peligros de la corriente alterna fue mediante demostraciones públicas en las que se electrocutaban animales.

Uno de los espectáculos más infames fue la electrocución en 1903 de un elefante de circo llamado Topsy en Coney Island, Nueva York.

Muerte

Edison falleció el 18 de octubre de 1931 por complicaciones de la diabetes en su casa, Glenmont, en West Orange, Nueva Jersey. Tenía 84 años de edad.

Muchas comunidades y empresas de todo el mundo atenuaron sus luces o cortaron brevemente la energía eléctrica para conmemorar su fallecimiento.

Legado

La carrera de Edison fue la quintaesencia de una historia de éxito que lo convirtió en un héroe popular en Estados Unidos.

Un egoísta desinhibido, podía ser un tirano con los empleados y despiadado con los competidores. Aunque buscaba la publicidad, no socializaba bien y a menudo descuidaba a su familia.

Pero cuando murió, Edison era uno de los estadounidenses más conocidos y respetados del mundo. Había estado al frente de la primera revolución tecnológica de Estados Unidos y había sentado las bases del mundo eléctrico moderno.

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