Biografía Stephen Sondheim

Stephen Sondheim

Stephen Sondheim

Biografía

(1930–)
El letrista y compositor estadounidense Stephen Sondheim es conocido por el notable abanico de musicales en los que ha trabajado, desde «West Side Story» a «Sweeney Todd» o «Into the Woods».

¿Quién es Stephen Sondheim?


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Después de una temprana práctica en la composición de canciones, los conocimientos de Stephen Sondheim sobre el teatro musical se vieron influidos por el maestro letrista Oscar Hammerstein II, que le sirvió de mentor. Las contribuciones de Sondheim a West Side Story y Gypsy en la década de 1950 le valieron el reconocimiento como estrella emergente de Broadway. Conocido por la sorprendente complejidad de su lirismo y su música, entre sus principales obras para el teatro se encuentran también A Funny Thing Happened on the Way to the Forum, Sweeney Todd, Sunday in the Park With George y Into the Woods.

Vida temprana e intereses musicales

Stephen Joshua Sondheim nació el 22 de marzo de 1930 en la ciudad de Nueva York. Sus padres, Herbert y Janet (née Fox) Sondheim, trabajaban en la industria textil de Nueva York; su padre era fabricante de vestidos y su madre diseñadora. Se divorciaron en 1942 y Sondheim se trasladó a Doylestown, Pennsylvania, con su madre. Comenzó a estudiar piano y órgano a una edad temprana, y ya practicaba la composición de canciones como estudiante en la George School.

Aprendiendo de Oscar Hammerstein

En Pensilvania, Sondheim entabló amistad con el hijo del letrista y productor de Broadway Oscar Hammerstein II, quien dio al joven Sondheim consejos y tutela en el teatro musical, y le sirvió de padre sustituto durante una época de tumultos.

En su adolescencia, Sondheim había escrito una sátira sobre su escuela, el musical ¡By George!, que pensó que a su mentor le encantaría y por ello le pidió su opinión. De hecho, Hammerstein pensó que el proyecto necesitaba mucho trabajo y le ofreció una crítica honesta, que su protégé vería más tarde como algo inestimable. Sondheim también trabajó como asistente en Allegro, de 1947, una de las colaboraciones teatrales de Hammerstein con el compositor Richard Rodgers, experiencia que tuvo implicaciones duraderas en el enfoque del joven compositor hacia su trabajo.

Sondheim asistió al Williams College, donde se especializó en música. Tras licenciarse en 1950, estudió con el compositor de vanguardia Milton Babbitt y se trasladó a Nueva York.

Inicios en el teatro:

A principios de los años 50, Stephen Sondheim se trasladó a Los Ángeles, California, y escribió guiones para las series de televisión Topper y The Last Word. De vuelta a Nueva York, compuso la música de fondo para la obra Las chicas del verano en 1956. Una relación con el director Arthur Laurents puso a Sondheim en contacto con el compositor Leonard Bernstein y el coreógrafo Jerome Robbins, que buscaban un letrista para una adaptación musical contemporánea de Romeo y Julieta de William Shakespeare. Al escribir las letras de las canciones de West Side Story, que se estrenó en 1957, Sondheim pasó a formar parte de una de las producciones de Broadway más exitosas de todos los tiempos.

El siguiente proyecto teatral de Sondheim tuvo un perfil igualmente alto: Se asoció con la compositora Jule Styne para escribir las letras de Gypsy, que se estrenó en 1959 con Ethel Merman como protagonista. Después de colaborar en la música de Invitación a una marcha, de 1960, Sondheim escribió tanto la letra como la música de Una cosa graciosa sucedió de camino al foro, una farsa de Zero Mostel basada en las comedias del antiguo dramaturgo Plauto. Se estrenó en 1962, estuvo en cartelera durante casi 1.000 representaciones y ganó un premio Tony al mejor musical.

Éxitos en Broadway: 'Company' y 'Sweeney Todd'

Sondheim ganó varios premios Tony más en la década de 1970 por sus colaboraciones con el productor y director Harold Prince, incluyendo los musicales Company (1970), una meditación sobre el matrimonio y el compromiso contemporáneos; Follies (1971), un homenaje a los Ziegfeld Follies y a los primeros años de Broadway; A Little Night Music (1973), una comedia-drama de época que incluía la exitosa canción Manda a los payasos; y Sweeney Todd (1979), un melodrama sangriento ambientado en el Londres victoriano destinado a convertirse en una película de Tim Burton en 2007.

Sondheim se dio a conocer por sus letras ingeniosas y conversacionales, su perfecta fusión de palabras con música y la variedad de sus materiales de partida. Oberturas del Pacífico (1976) se inspiró parcialmente en la poesía haiku y en el teatro kabuki japonés, y Merrily We Roll Along (1981) fue una adaptación de una obra de 1934 de George S. Kaufman y Moss Hart. Kaufman y Moss Hart.

Más éxitos:

Domingo en el parque

y

Into the Woods

En la década de 1980, Sondheim colaboró varias veces con el dramaturgo y director James Lapine. Su obra Domingo en el parque con George, estrenada en 1984, se inspiraba en el emblemático cuadro Un domingo en la Grande Jatte de Georges Seurat, y la obra de 1987 En el bosque era un collage de tramas de cuentos de hadas clásicos. (Esta última fue llevada al cine en 2014 con Meryl Streep, Emily Blunt, James Corden y Anna Kendrick, entre un elenco de actores).

Obras posteriores y reposiciones: de 'Passion' a 'Follies'

Sondheim continuó combinando varios géneros musicales con una escritura lírica aguda y una temática inesperada en la década de 1990, aunque algunos de sus trabajos de esa década recibieron menos aclamación crítica y popular. Assassins (1990) narraba las historias de nueve asesinos presidenciales de la historia de Estados Unidos; y Passion, una colaboración de 1994 con Lapine, era un romance melodramático basado en la película italiana Passione d'Amore.

La obra de Sondheim también ha sido objeto de varias reposiciones, como Side by Side by Sondheim en 1976, Putting It Together en 1992 y Sondheim on Sondheim en 2010. Broadway ha seguido acogiendo también clásicos de Sondheim, como las reposiciones en 2009 de West Side Story y A Little Night Music, esta última protagonizada por Catherine Zeta-Jones y Angela Lansbury. En 2011 se reestrenó Follies, protagonizada por Bernadette Peters.

Premios

Sondheim ha conseguido ocho premios Tony, un récord para un compositor, así como ocho premios Grammy. Compartió el Premio Pulitzer de Drama de 1985 con Lapine por Domingo en el parque con George, y ganó un Premio de la Academia por la canción "Sooner or Later,; uno de los cinco temas escritos para la película de 1990 Dick Tracy, protagonizada por Warren Beatty y Madonna.

Sondheim fue honrado con la Medalla Presidencial de la Libertad en noviembre de 2015. En 2017, se convirtió en el primer compositor y letrista en ganar el Premio al Servicio Literario de la Fundación PEN/Allen. El premio anual, otorgado a un "escritor aclamado por la crítica cuya obra nos ayude a comprender e interpretar la condición humana", había sido concedido anteriormente a los novelistas Salman Rushdie y Toni Morrison.

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