Biografía Sir Nicholas Winton

Sir Nicholas Winton
Fotografía: Matej Divizna/Getty Images

Sir Nicholas Winton

Biografía

(1909–2015)
Sir Nicholas Winton organizó el rescate de 669 niños judíos de Checoslovaquia en los albores de la Segunda Guerra Mundial.

¿Quién fue Sir Nicholas Winton?


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Sir Nicholas Winton era un corredor de bolsa de 29 años que en 1939 organizó la salida de trenes desde Praga para garantizar el traslado seguro de 669 niños judíos desde Checoslovaquia a Inglaterra en los albores de la Segunda Guerra Mundial. Los evacuados, más tarde conocidos como "Los niños de Winton", supieron poco de su salvador hasta la década de 1980, cuando su trabajo salió finalmente a la luz. Fue nombrado caballero en 2003 y murió el 1 de julio de 2015, a la edad de 106 años.

Vida temprana

Nicholas George Wertheim nació en Londres, Inglaterra, el 19 de mayo de 1909. Era el mayor de tres hijos cuyos padres, Rudolf y Barbara Wertheimer, eran judíos alemanes que posteriormente se convirtieron al cristianismo y cambiaron su apellido por el de Winton.

Nicholas creció con medios considerables. Su padre era un exitoso banquero que alojaba a su familia en una mansión de 20 habitaciones en West Hampstead, Londres. Tras asistir a la Stowe School de Buckingham, Winton siguió los pasos de su padre y fue aprendiz de banca internacional. Posteriormente, trabajó en bancos de Londres, Berlín y París. En 1931 regresó a Inglaterra y comenzó su carrera como corredor de bolsa.

El Oskar Schindler británico

En diciembre de 1938, Winton se saltó unas vacaciones de esquí en Suiza para visitar a un amigo que trabajaba con refugiados en la zona occidental de Checoslovaquia conocida como los Sudetes, que había caído bajo control alemán. Fue durante esta visita que Winton fue testigo de primera mano de la terrible situación de los campos de refugiados del país, que estaban repletos de familias judías y otros prisioneros políticos.

Asustado por lo que vio, y consciente de que se estaba organizando una evacuación masiva de niños judíos de Austria y Alemania a Inglaterra, Winton se apresuró a replicar un esfuerzo de rescate similar en Checoslovaquia. Trabajando inicialmente sin la autorización del grupo, utilizó el nombre de Comité Británico para los Refugiados y comenzó a recibir solicitudes de padres checos en un hotel de Praga. Pronto miles de personas hicieron cola ante su oficina.

Winton regresó a Inglaterra para organizar la operación. Encontró padres adoptivos, consiguió los permisos de entrada y recaudó los fondos para cubrir los costes del tránsito de los niños. Los gastos que no cubrieron estas donaciones los pagó Winton de su propio bolsillo.

El 14 de marzo de 1939, pocas horas antes de que Adolf Hitler y los nazis alemanes tomaran Checoslovaquia, el primer tren que transportaba a los niños rescatados por Winton abandonó el país. En el transcurso de los cinco meses siguientes, Winton y el pequeño equipo que había reunido organizaron otros siete trenes de evacuación con éxito. En total, 669 niños se pusieron a salvo.

Sin embargo, un noveno tren, que debía partir el 1 de septiembre de 1939 y que llevaba otros 250 niños, nunca partió. Ese mismo día, Hitler invadió Polonia y cerró todas las fronteras bajo control alemán, lo que desencadenó la Segunda Guerra Mundial y puso fin a la labor de rescate de Winton.

El hombre humilde y su legado

Durante medio siglo, Winton guardó silencio sobre el trabajo que había realizado y las vidas que había salvado durante los primeros días de la guerra. Ni siquiera su esposa de toda la vida, Grete Gjelstrup, con la que se casó en 1948 y con la que tuvo tres hijos, sabía nada al respecto.

¿SABÍA? Con su hermano menor, Bobby, Sir Nicholas Winton creó la Copa Winton, una competición de esgrima británica de primer orden.

No fue hasta 1988, cuando Gjelstrup se topó con un viejo álbum de recortes repleto de cartas, fotos y documentos de viaje, que los esfuerzos de su marido volvieron a salir a la luz. A pesar de la reticencia inicial de Winton a hablar de su operación de rescate, Gjelstrup, con su consentimiento, entregó el álbum a un historiador del Holocausto.

Pronto otros llegaron a conocer la historia de Winton. Se escribió un artículo de prensa sobre él, seguido de un especial de la BBC. Winton fue elogiado en todo el mundo, y llegaron cartas de agradecimiento de importantes jefes de Estado. Aclamado como el Oskar Schindler británico, el empresario alemán que salvó a unos 1.200 judíos durante el Holocausto, Winton recibió una resolución del Congreso estadounidense y la ciudadanía honoraria de Praga, el mayor honor de la República Checa. Se han bautizado calles con su nombre y se han erigido estatuas en su honor. En 2003, la reina Isabel II lo nombró caballero y en 2010 recibió la medalla de Héroe del Holocausto. Además, se hicieron varias películas sobre Winton y su trabajo para salvar a los niños que llegaron a ser conocidos como los Niños de Winton.

Aunque era reacio a recibir su fama mundial, Winton agradeció la oportunidad de reunirse con muchos de los que había salvado. Se organizaron varios reencuentros, sobre todo el 1 de septiembre de 2009, cuando un tren especial que conmemoraba los rescates partió de Praga con destino a Londres llevando a varios de los evacuados originales. Al igual que siete décadas antes, el centenario Winton saludó a los viajeros a su llegada a Londres.

En el transcurso de muchas entrevistas, se le preguntó a Winton por qué hizo lo que hizo. Sus respuestas siempre estaban enmarcadas por su típica humildad.

"Uno veía el problema allí, que muchos de estos niños estaban en peligro, y había que llevarlos a lo que se llamaba un refugio seguro, y no había ninguna organización para hacerlo," dijo a The New York Times en 2001."¿Por qué lo hice? Porque la gente hace cosas diferentes. Algunas personas se deleitan tomando riesgos, y otras van por la vida sin arriesgarse en absoluto.

Muerte

Winton murió en Slough, Inglaterra, el 1 de julio de 2015. Tenía 106 años de edad.

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Biografía de Sir Nicholas Winton

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