Biografía Satchel Paige

Satchel Paige
Fotografía: The Stanley Weston Archive/Getty Images

Satchel Paige

Biografía

(c. 1906–1982)
El lanzador de béisbol Satchel Paige, pionero en las Ligas Negras, se convirtió en el novato de mayor edad en la historia de las Grandes Ligas y fue incluido en el Salón de la Fama del Béisbol en 1971.

¿Quién era Satchel Paige?


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Leroy Robert "Satchel" Paige perfeccionó su talento como lanzador en el reformatorio. Al negársele la entrada a las Grandes Ligas, comenzó su carrera profesional en las Ligas Negras en 1926 y se convirtió en su más famoso showman. Paige llegó finalmente a las Grandes Ligas como novato de 42 años, y fue incluido en el Salón de la Fama del Béisbol en 1971.

Vida temprana

Satchel Paige nació como Leroy Robert Page hacia el 7 de julio de 1906, en Mobile, Alabama. Fue el séptimo de los 12 hijos de su padre John, un jardinero, y de su madre Lula, una lavandera. Fue Lula quien añadió la «i» a su apellido poco antes de que Paige comenzara su ilustre carrera; él sostiene que lo cambió para que sonara «alto». Así que manipuló una pértiga para llevar varias maletas a la vez para que el trabajo fuera mejor, y sus compañeros de trabajo supuestamente le dijeron: «Pareces un árbol de maletas andante»; de ahí su singular apodo.

Un encontronazo con la ley, por pequeños robos y absentismo escolar, hizo que Paige fuera «inscrito» en un reformatorio a los 12 años. Pero su estancia en la Escuela Industrial para Niños Negros de Mount Meigs, Alabama, puede haber sido una bendición disfrazada. Su talento para el béisbol, unido a sus grandes manos y pies en su larga y larguirucha complexión—que llegaría a medir 6'4—fueron reconocidos por el entrenador Edward Byrd como activos que podían desarrollarse.

Byrd enseñó a Paige a echarse hacia atrás, patear el pie en el aire y, al bajar, llevar el brazo desde muy atrás y empujar la mano hacia delante mientras soltaba la pelota, dándole la máxima potencia mientras salía disparada. Paige dijo más tarde: «Se podría decir que cambié cinco años de libertad para aprender a lanzar».

Carrera profesional en el béisbol

Cuando los jugadores afroamericanos estaban excluidos de las Grandes Ligas, Paige comenzó su carrera profesional en 1926 en la Negro Southern League. Su trayectoria con los Birmingham Black Barons no pasó desapercibida y avanzó rápidamente por las filas de los equipos de la Negro National League, convirtiéndose en una atracción popular entre el público.

Paige jugó en equipos de todo el país, desde California hasta Maryland y Dakota del Norte, e incluso en Cuba, República Dominicana, Puerto Rico y México. Entre contrato y contrato, Paige se hizo con un buen número de seguidores gracias a las giras «barnstorming», que consistían en partidos de exhibición contra otros profesionales y talentos regionales que proporcionaban un dinero extra. En uno de esos partidos, fue contratado para liderar un equipo llamado los "Satchel Paige All-Stars" y terminó lanzando ante el gran Joe DiMaggio de los Yankees de Nueva York, quien lo llamó "el mejor y más rápido lanzador al que me he enfrentado"

Paige también se opuso una vez al as de los Cardenales de San Luis, Dizzy Dean, en una serie de partidos de exhibición, ganando cuatro de ellos. Después, Dean dijo: «Si Satch y yo lanzáramos en el mismo equipo, ganaríamos el banderín el 4 de julio y nos iríamos a pescar hasta las Series Mundiales». Según algunos relatos, Paige consiguió 31 victorias frente a sólo cuatro derrotas en 1933, y también acumuló rachas de 64 entradas consecutivas sin anotar y 21 victorias seguidas. Paige insistió en mantener sus propios registros y dijo haber lanzado en más de 2.500 partidos y ganado unos 2.000, además de haber jugado en 250 equipos y haber lanzado 250 blanqueos, cifras asombrosas si se comparan con las de los lanzadores de las Grandes Ligas.

Reconocimiento de las Grandes Ligas

En 1948, el sueño de Paige se hizo realidad. Cuando Jackie Robinson rompió la barrera del color en las Grandes Ligas y los Indios de Cleveland necesitaban más lanzadores, el propietario Bill Veeck le dio una oportunidad a la veterana estrella de la Liga Negra. Al parecer, Veeck colocó un cigarrillo en el suelo y le dijo a Paige que pensara en él como si fuera el plato de béisbol; entonces, el lanzador lanzó cinco bolas rápidas, y todas menos una pasaron directamente por encima del cigarrillo.

El 7 de julio de 1948, cuando cumplió 42 años, Paige se convirtió en el jugador de más edad en debutar en las Grandes Ligas, así como en el primer lanzador de la Liga Negra en la Liga Americana. Atrayendo a grandes multitudes cuando lanzaba, Paige logró un 6-1 con un sobresaliente 2.48 ERA en media temporada, ayudando a los Indios a ganar la Serie Mundial. Lanzó una temporada más con Cleveland, y luego jugó durante tres años con los Browns de San Luis.

A pesar de su edad, Paige siguió haciendo giras con regularidad a cambio de cuantiosos honorarios por sus apariciones. A la edad de 59 años, el 25 de septiembre de 1965, se convirtió en el jugador de mayor edad en la historia de las Grandes Ligas, marcando la ocasión al lanzar tres entradas sin anotación y permitiendo sólo un hit para los Kansas City Athletics. Terminó su carrera en las Grandes Ligas con un récord de 28-31, 32 paradas y un ERA de 3,29.

Muerte y legado

Uno de los jugadores de béisbol más famosos de cualquier color, Paige vivió el tipo de vida en la que el mito se hizo difícil de separar de la realidad. Según los relatos, en una ocasión su esposa le entregó los papeles del divorcio mientras salía al montículo en el Wrigley Field, y en otra ocasión lanzó para el equipo del dictador dominicano Rafael Trujillo para decidir el resultado de unas elecciones. Sin embargo, los relatos sobre su talento sin parangón eran probablemente ciertos; Paige era conocido por sus duras bolas rápidas y su característico lanzamiento «vacilante», pero podía hacer todo lo que quisiera con la pelota.

Paige escribió un par de autobiografías, entre ellas Maybe I'll Pitch Forever: A Great Baseball Player Tells the Hilarious Story Behind the Legend, en la que lamentaba en secreto no haber sido el primer jugador negro en las Grandes Ligas en lugar de Robinson, pero lo llevaba con ecuanimidad.

A pesar de su increíble longevidad, Paige rara vez abordaba el tema de su edad, citando a menudo a Mark Twain: La edad es una cuestión de mente sobre materia. Si no te importa, no importa.

El legendario lanzador murió de un ataque al corazón en Kansas City, Missouri, el 8 de junio de 1982, menos de un mes antes de cumplir 76 años.

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