Biografía Russell Simmons

Russell Simmons

Russell Simmons

Biografía

Entrepreneur (1957–)
Russell Simmons, cofundador de Def Jam Recordings, inició la revolución del hip-hop promoviendo a estrellas como los Beastie Boys, Public Enemy, Run-D.M.C. y LL Cool J.

¿Quién es Russell Simmons?


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Antes de Jay Z, Diddy y Dre estaba Russell Simmons — el magnate original del hip-hop. Antiguo buscavidas neoyorquino convertido en promotor, mánager de artistas, productor discográfico y propietario de un sello discográfico, Simmons también añadió a su currículum el de magnate de los negocios y gurú de la autoayuda. Con su variada cartera de intereses, ha amasado una fortuna personal de más de 300 millones de dólares y ha cambiado muchas veces la cara del hip hop en Def Jam, el sello que cofundó con el productor Rick Rubin. Fue el pionero del cruce entre el rap y el rock con Rubin en Run-DMC's "Walk this Way" coprodujo el primer sencillo de hip-hop con certificación de oro (para Kurtis Blow) y el primer álbum (para LL Cool J), mezcló los mundos del hip-hop y la moda con Run-DMC, y ayudó a crear una audiencia global para la música rap. Simmons anunció repentinamente que dejaba sus empresas tras ser acusado de agresión sexual a finales de 2017, pero siguió enfrentándose a nuevas acusaciones de agresión.

Nacido y criado en Queens, Nueva York

Russell Simmons nació el 4 de octubre de 1957. Fue el segundo de tres hijos cuyos padres — Daniel Sr., profesor, y Evelyn, administradora — criaron a su familia en el barrio de Jamaica de Queens, Nueva York. Sus padres eran trabajadores y tenían aspiraciones, pero la comunidad en general en Queens estaba —destruida por las drogas— dijo Simmons a The Guardian en 2013. —Todo el mundo se drogaba… yo consumí todas las drogas que hay… pero eso no me convirtió en una mala persona: me convirtió en una persona triste, en una persona enferma―

Simmons también vendió drogas durante un tiempo y corrió con una banda callejera, los Siete Inmortales. Su padre, preocupado, le obligó a trabajar en el Orange Julius de Greenwich Village, en un intento de alejarle de los problemas— pero Simmons fue despedido al cabo de un mes por lanzar naranjas a la gente. Finalmente, recibió una llamada de atención cuando uno de los Siete Inmortales fue asesinado, tras lo cual abandonó la vida de las bandas y terminó en el City College de Nueva York, en Harlem, donde se especializó en sociología.

Cómo empezó Simmons

Una noche de 1977, Simmons escuchó al famoso MC Eddie Cheeba rapeando en un club. Fue el primer contacto de Simmons con el hip hop, y se sintió como si acabara de ser testigo de la invención de la rueda. Comenzó a organizar fiestas con un compañero de estudios, Curtis Walker, un talentoso DJ y MC al que Simmons contrató para su nueva empresa, Rush Management, bajo el nombre artístico de Kurtis Blow.

Inspirado por el éxito de "Rappers' Delight" en 1979, grabaron un single juntos, "Christmas Rappin.'" Pero Simmons no pudo conseguir un contrato discográfico para Blow. Así que él mismo prensó copias en vinilo de "Christmas Rappin" y se las dio a los DJ para que las tocaran en los clubes, lo que despertó el interés de los minoristas, a los que se les hizo creer que podían comprar el disco en el sello Polygram (no podían hacerlo). Cuando Polygram empezó a recibir llamadas, despertó su interés y Blow consiguió su contrato discográfico— un golpe maestro de Simmons. "Christmas Rappin" se publicó en diciembre de 1979 y llegó a vender más de 500.000 copias. Simmons no llegó a terminar la universidad; a estas alturas su camino estaba marcado.

Run DMC, Def Jam con Rick Rubin

En 1982, el hermano menor de Simmons, Joseph, había formado un grupo de hip-hop con sus amigos Darryl "DMC" McDaniels y Jason "Jam Master Jay" Mizzell. Simmons coprodujo dos canciones para ellos, "It's Like That" y "Sucker MCs" — el sonido escaso y duro de esta última no se parecía a nada que se hubiera escuchado antes en el hip hop: era la primera vez que Simmons reinventaba el género; no sería la última. Por la forma en que sonaba y por el impacto que tuvo en la forma en que la gente escuchaba los discos de rap, creo que coproducir «Sucker MCs» es la cosa más creativa que he hecho nunca», escribió Simmons en su autobiografía. Gracias a esas dos canciones, Simmons consiguió un contrato para Run-DMC con el sello independiente Profile Records. El álbum de debut de Run-DMC, que lleva su propio título, se convirtió en 1984 en el primer álbum de rap en ser certificado como disco de oro.

Un año antes, Simmons, de 26 años, había sido presentado a un aspirante a productor, Rick Rubin, que entonces tenía 20 años, en el club nocturno Danceteria de Manhattan. Eran dos personas diferentes: Simmons, un experto estafador, y Rubin, un estudiante aficionado al punk-rock de los suburbios de Long Island. Pero enseguida congeniaron y Simmons se convirtió en socio a partes iguales de la incipiente discográfica de Rubin, Def Jam (que dirigía desde su dormitorio en la Universidad de Nueva York). La pareja tuvo un éxito con su primer lanzamiento — "I Need a Beat," del joven de 16 años LL Cool J — lo que permitió a Simmons asegurar un acuerdo de distribución con Columbia: el primer acuerdo de este tipo para un independiente de hip-hop con un gran sello.

Salir adelante con Def Jam

Durante los siguientes cuatro años, Def Jam abrió un camino para el hip hop. Entre sus logros se encuentra el haber convertido el rap de los chicos de la fraternidad en un improbable fenómeno mundial con el álbum Licensed to Ill de los Beastie Boys; el haber conseguido el primer acuerdo de patrocinio millonario para un grupo de hip-hop cuando el single de Run-DMC My Adidas llamó la atención del gigante de la ropa deportiva; fusionando el rock con el hip hop en el tema de Run-DMC y Aerosmith "Walk this Way" — el vídeo se convirtió en el primero protagonizado por un grupo de hip-hop en ser reproducido en alta rotación en la MTV; y dando a conocer al mundo la política del poder negro a través del grupo más explosivamente radical de la historia del hip-hop, Public Enemy.

Rubin dejó la discográfica en 1988 en circunstancias que nunca se han explicado del todo. Simmons insinuó a Billboard, muchos años después, en 2016, que había habido diferencias creativas, pero también sugirió que éstas no habían sido insuperables; también se ha informado ampliamente de que Rubin perdió una lucha de poder con Lyor Cohen, que ocuparía su lugar en Def Jam y se convertiría en el presidente del sello. En 1994, Simmons y Cohen vendieron la mitad de Def Jam a Polygram por 33 millones de dólares; vendieron el resto a Seagram (que para entonces había comprado Polygram) en 1999 por 130 millones de dólares, según Rolling Stone. Ahora, bajo el paraguas de Universal Music Group, Def Jam sigue siendo enormemente influyente, aunque ninguno de sus fundadores participa en el sello.

Mogul: 'Def Jam Comedy' a Phat Farm a Global Grind

Incluso antes de que Simmons hubiera hecho su fortuna con la venta de Def Jam, estaba ampliando sus intereses empresariales más allá de la música— creando una plantilla que otros magnates del hip-hop seguirían. En 1989 cofundó el Simmons Lathan Media Group, creando series de televisión de gran éxito como The Def Comedy Jam y Russell Simmons Presents Def Poetry, esta última se convirtió en una producción de Broadway ganadora de un premio Tony.

En 1992 lanzó un negocio de ropa, Phat Farm, y lo amplió hasta convertirlo en Phat Fashions, antes de vender la empresa a Kellwood en 2004 por unos supuestos 140 millones de dólares. (También creó otras dos líneas de ropa, ArgyleCulture "para el hombre milenario" y Tantris, que fabrica ropa de yoga). En 2013 cofundó una empresa de servicios financieros, Unirush LLC, que ofrece tarjetas de débito de prepago a clientes de bajos ingresos — su venta a Green Dot Corporation por 147 millones de dólares se anunció en enero de 2017.

Simmons utiliza su empresa matriz, Rush Communications, para supervisar su vasta cartera de negocios — que también incluye el sitio web de cultura pop Global Grind, múltiples organizaciones sin fines de lucro, Celsius ("la primera bebida de calorías negativas del mundo"), Def Pictures y Rush Books, que publica los libros de negocios y de autoayuda de Simmons&#x2014, incluyendo ¡Hazlo tú! 12 Laws to Access the Power in You to Achieve Happiness and Success — que cuenta con un prólogo de Donald Trump.

Simmons conoce a Trump desde hace más de tres décadas y solía contar con el actual presidente como amigo. Esa amistad se agrió cuando Simmons comenzó a criticar públicamente a Trump durante la campaña electoral de 2016 "Debe detener este lenguaje odioso y dañino hacia las mujeres y la gente de color" escribió Simmons en una carta abierta a Trump publicada por el Huffington Post el 11 de noviembre de 2016, dos días después de las elecciones. "Eso es inaceptable… Toda una generación de jóvenes teme que este país acabe de elegir a su primer dictador, y no puedo culparles por pensar eso. Sin embargo, te conozco y tengo que creer que estás dispuesto a escuchar a la gente de fuera…

De Nueva York a las colinas de Hollywood, al estilo Yogui

Simmons se mudó de Nueva York a Los Ángeles en 2014 y fijó su residencia en las colinas de Hollywood. Se divorció de su anterior esposa, Kimora Lee, en 2009; siguen siendo co-padres de dos hijas, Ming Lee y Aoki Lee. En noviembre de 2016 abrió el centro de yoga Tantris en West Hollywood, un espacio de 8.000 pies cuadrados con dos estudios, un bar de zumos y — siendo esto Hollywood — un bar de secado. Un yogui dedicado durante más de 20 años, el propio Simmons enseñó una clase los viernes. — La música devocional— fue una característica en Tantris, dijo a The Hollywood Reporter, hasta que el estudio cerró en el verano de 2018.

Acusaciones de agresión sexual y dimisión

En noviembre de 2017, en medio de una avalancha de mujeres que daban un paso al frente para describir relatos de agresión sexual a manos de hombres poderosos, la modelo Keri Claussen Khalighi acusó a Simmons de forzarla en 1991. Simmons se defendió diciendo que la interacción fue "mutua".

El 30 de noviembre, la guionista Jenny Lumet, hija del famoso director de Hollywood Sidney Lumet, escribió un artículo en Hollywood Reporter que describía un encuentro sexual no deseado con Simmons en 1991. Poco después, Simmons publicó un comunicado en el que recordaba los hechos de aquella noche de forma diferente, pero reconocía que "sus sentimientos de miedo e intimidación son reales" y pedía disculpas.

Añadió que se retiraba de su conjunto de empresas para no distraer de sus objetivos. "Las empresas estarán ahora dirigidas por una nueva y diversa generación de extraordinarios ejecutivos que están haciendo avanzar la cultura y la conciencia" escribió. "En cuanto a mí, me haré a un lado y me comprometeré a continuar con mi crecimiento personal, mi aprendizaje espiritual y, sobre todo, a escuchar."

Alegaciones adicionales y documental

El 13 de diciembre, The New York Times informó de que tres mujeres más habían acusado a Simmons de violación, y describió otras ocasiones en las que el productor musical se expuso o se puso violento.

“Niego vehementemente todas estas acusaciones,” dijo Simmons, en un comunicado correspondiente. ”Estas horribles acusaciones me han conmocionado hasta el fondo y todas mis relaciones han sido consentidas. Siento un enorme respeto por el movimiento de las mujeres en todo el mundo y su lucha por el respeto, la dignidad, la igualdad y el poder. … He aceptado que puedo y debo ensuciarme las mangas si eso significa ser testigo del nacimiento de una nueva conciencia sobre las mujeres”

En junio de 2018, un extenso reportaje en The Hollywood Reporter sacó a la luz más acusaciones contra Simmons, esta vez de la ex asistente de Def Jam Sil Lai Abrams. Según Abrams, ella y Simmons mantuvieron relaciones sexuales consentidas en ocasiones durante los primeros años de la década de 1990, pero después de que ella intentara cortar el aspecto físico de su relación, él la forzó cuando ella estaba demasiado ebria para detenerlo.

El artículo de THR también describe cómo Abrams trató de contar su historia a través de un artículo en The New Yorker y una entrevista con Joy Reid de MSNBC, antes de que ésta se echara atrás por las dudas sobre la veracidad de algunas de sus afirmaciones. Un abogado del acusado respondió con un comunicado que decía: «Russell Simmons proporcionó un material abrumador a THR (algunos de forma oficial y otros extraoficial) para apoyar su negación inequívoca de cualquier delito, y THR decidió ignorarlo. Es extremadamente decepcionante que una historia de hace 24 años, que no pasó por medios de comunicación muy creíbles, se publicara a la luz de las enormes pruebas contrarias.

En julio, Alexia Norton Jones, hija de un antiguo abogado de Martin Luther King Jr. añadió su nombre a la creciente lista de acusadores de Simmons' con su relato en primera persona en Variety. Jones dijo que tuvo una cita en 1990 con el prometedor ejecutivo discográfico, tras lo cual éste trató de mantener relaciones sexuales con ella de forma repentina y forzada, hasta que ella cedió.

La supuesta mala conducta de Simmons fue el tema del documental On the Record, que se centró en gran medida en las acusaciones de violación realizadas por el ex ejecutivo de Def Jam Drew Dixon. A pesar de la llamativa salida de Oprah Winfrey del proyecto en enero de 2020, On the Record se estrenó como estaba previsto poco después en el Festival de Cine de Sundance, obteniendo buenas críticas.

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