Biografía Ronald Mcnair

Ronald McNair
Fotografía: Bettmann via Getty Images

Ronald McNair

Biografía

(1950–1986)
El físico y astronauta afroamericano Ronald McNair fue uno de los siete miembros de la tripulación que murieron en la explosión del transbordador espacial «Challenger» en 1986.

¿Quién era Ronald McNair?


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Ronald McNair fue un físico formado en el MIT que se especializó en la investigación del láser antes de incorporarse a la NASA a finales de la década de 1970. En febrero de 1984, se convirtió en el segundo afroamericano en llegar al espacio, sirviendo como especialista de misión a bordo del transbordador espacial Challenger. El 28 de enero de 1986, fue uno de los siete miembros de la tripulación que murieron cuando el Challenger explotó estrepitosamente 73 segundos después del despegue.

Vida temprana

Ronald Erwin McNair nació el 21 de octubre de 1950 en Lake City, Carolina del Sur. El segundo de los tres hijos varones de Carl, mecánico, y Pearl, maestra, McNair mostró una temprana aptitud para los asuntos técnicos, ganándose el apodo de "Gizmo. El interés de McNair por el espacio se despertó con el lanzamiento del satélite ruso Sputnik en 1957, y se vio impulsado por la aparición de Star Trek en la televisión años más tarde, con un reparto multiétnico que ampliaba los límites de lo que era posible para un chico afroamericano de pueblo.

Estudiante sobresaliente en el Carver High School, McNair fue una estrella del béisbol, el baloncesto y el fútbol, y tocaba el saxofón en la banda del instituto. Se graduó como mejor alumno de la promoción de 1967 y obtuvo una beca para asistir a la Universidad Estatal Agrícola y Técnica de Carolina del Norte.

Educación y primeros años de carrera profesional

Después de considerar inicialmente la posibilidad de especializarse en música en la Universidad Estatal Agrícola y Técnica de Carolina del Norte, McNair acabó volviendo a su amor por la ciencia y se graduó magna cum laude en 1971 con una licenciatura en física.

Desde allí, fue al Instituto Tecnológico de Massachusetts como becario de la Fundación Ford. Adaptarse al nuevo entorno fue un reto para McNair, que procedía de una escuela universitaria históricamente negra. Más tarde se enfrentó a un obstáculo que podría alterar su carrera cuando le robaron dos años de investigación especializada en física láser para su doctorado, pero consiguió producir un segundo conjunto de datos en un año, y obtuvo su doctorado en física en 1976.

Para entonces, McNair era un experto reconocido en los campos de los láseres químicos y de alta presión. Entró a trabajar en los Laboratorios de Investigación Hughes, en Malibú (California), donde se centró en tareas como el desarrollo de láseres para la separación de isótopos y realizó investigaciones sobre la modulación electroóptica para las comunicaciones espaciales por satélite.

Segundo afroamericano en el espacio para la NASA

Mientras trabajaba como físico de plantilla en los Laboratorios de Investigación Hughes, McNair se enteró de que la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) buscaba científicos para incorporarse a su programa de transbordadores. De los 11.000 solicitantes, McNair fue uno de los 35 seleccionados en enero de 1978, y completó su periodo de formación y evaluación en agosto siguiente.

Unos cinco meses después de que Guion S. Bluford se convirtiera en el primer afroamericano en el espacio, McNair se convirtió en el segundo con el lanzamiento de la misión STS-41B del transbordador espacial Challenger el 3 de febrero de 1984. Como especialista de la misión, McNair operó el brazo robótico del Challenger para ayudar al astronauta Bruce McCandless a realizar su histórico paseo espacial sin ataduras. McNair pasó 191 horas en el espacio mientras el Challenger orbitaba la Tierra 122 veces, antes de regresar al Centro Espacial Kennedy el 11 de febrero.

Músico y artista marcial

McNair, que tocaba el saxofón en una banda durante la universidad, mantuvo su amor por el instrumento durante toda su vida. Se le fotografió tocando el saxofón durante su primera misión al espacio en 1984.

Además, este físico y astronauta consumado era muy hábil en el karate. Ganó la medalla de oro de kárate de la AAU en 1976 y cinco campeonatos regionales, llegando a alcanzar el rango de cinturón negro de quinto grado.

Tragedia del transbordador espacial Challenger

A principios de 1985, McNair fue elegido para la misión STS-51L del transbordador espacial Challenger, una empresa que llamaría la atención de los medios de comunicación por la selección de la profesora Christa McAuliffe como especialista en carga útil civil. A McNair se le encomendó la tarea de controlar el brazo robótico del Challenger para liberar y recuperar un satélite para observar el cometa Halley.

Después de múltiples retrasos, el Challenger despegó de Cabo Cañaveral, Florida, poco antes del mediodía del 28 de enero de 1986. Setenta y tres segundos después, en directo por televisión, el transbordador explotó repentinamente a unos 46.000 pies de altura, matando a los siete miembros de la tripulación. McNair tenía sólo 35 años.

Una comisión presidencial determinó que la explosión fue causada por el fallo de una junta tórica de goma en uno de los cohetes impulsores sólidos del Challenger, lo que permitió que los gases calientes se filtraran en el tanque de combustible de hidrógeno. Más tarde, la esposa de McNair consiguió un acuerdo contra el fabricante de la junta, Morton Thiokol.

Esposa y familia

McNair se casó con Cheryl Moore, natural de Queens (Nueva York), en 1976. Tuvieron dos hijos: su hijo Reginald, nacido en 1982, y su hija Joy, nacida en 1984.

Tras la muerte de su marido, Cheryl se unió a otros familiares supervivientes de la tripulación para formar el Centro Challenger para la Educación en Ciencias del Espacio, del que fue directora fundadora.

Organizaciones y honores

McNair fue miembro de varias organizaciones durante su carrera profesional, entre ellas la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia, la Sociedad Americana de Física y el Consejo de Administración de la Escuela de Ciencias y Matemáticas de Carolina del Norte.

Entre sus muchos honores, fue nombrado Científico Nacional Distinguido por la Sociedad Nacional de Ingenieros Profesionales Negros en 1979 y recibió el Premio Amigo de la Libertad en 1981. También recibió doctorados honoríficos de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, del Morris College y de la Universidad de Carolina del Sur.

En 2004, McNair y el resto de los miembros de la tripulación del Challenger fueron honrados póstumamente con la Medalla de Honor Espacial del Congreso por el Presidente George W. Bush.

Legado

El legado de McNair perdura a través de las diversas iniciativas y programas educativos que llevan su nombre. Fundada en 1996, la Fundación para la Alfabetización Científica Educativa Dr. Ronald E. McNair (DREME) fomenta el aprendizaje de las áreas STEM entre los estudiantes desde el jardín de infancia hasta la universidad. Además, el Programa de Aprovechamiento Post-Bachillerato Ronald E. McNair del Departamento de Educación de EE.UU. concede becas a estudiantes prometedores de entornos desfavorecidos.

Los logros de McNair también influyeron en las siguientes generaciones de afroamericanos que aprendieron a soñar en grande. Entre sus admiradores se encuentra el astrofísico Neil deGrasse Tyson, otro intelecto de renombre mundial que encontró la plenitud a través de los deportes de contacto como luchador en el instituto.

"Un astronauta que también era cinturón negro de karate sirvió como una especie de afirmación de que una afición atlética no tiene por qué interferir con las actividades académicas," dijo Tyson al New York Daily News.

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