Biografía Roger Williams

Roger Williams
Fotografía: Kean Collection/Getty Images

Roger Williams

Biografía

(c. 1603–1683)
Roger Williams fue un líder político y religioso recordado sobre todo por su firme postura sobre la separación de la Iglesia y el Estado y por fundar la colonia de Rhode Island;

¿Quién fue Roger Williams?


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Tras terminar sus estudios en Inglaterra, Roger Williams viajó a la Colonia de la Bahía de Massachusetts, inicialmente para ser misionero. Sus opiniones radicales sobre la libertad religiosa y su desaprobación de la práctica de confiscar tierras a los nativos americanos le valieron la ira de los dirigentes eclesiásticos y fue desterrado de la colonia. Con sus seguidores, huyó a la bahía de Narragansett, donde compró tierras a los indios Narragansett y estableció una nueva colonia, que se convirtió en un refugio para bautistas, cuáqueros, judíos y otras minorías religiosas. Casi un siglo después de su muerte, la noción de Williams sobre la libertad religiosa y la separación de la Iglesia y el Estado inspiró a los redactores de la Carta de Derechos de Estados Unidos.

Vida temprana

El Gran Incendio de Londres de 1666 destruyó sus registros de nacimiento, pero se cree que Williams nació en algún momento de los primeros meses de 1603. Su padre, James, era un próspero comerciante de Londres. Su madre, Alice, lo educó en la Iglesia Anglicana. La temprana exposición de Roger a la persecución religiosa de los puritanos por parte del rey Jaime I podría haber influido en sus posteriores convicciones sobre la libertad cívica y religiosa.

En la adolescencia, WIlliams llamó la atención de Sir Edward Coke, el brillante abogado inglés. Con el apoyo de Coke, Roger se matriculó en la escuela Charter House de Londres. Dotado de un gran talento para los idiomas, pronto dominó el latín, el griego, el hebreo, el holandés y el francés. Esto le valió una beca para el Pembroke College, en Cambridge. Tras graduarse en 1627, Williams se ordenó en la Iglesia de Inglaterra. Sin embargo, antes de abandonar Cambridge, se convirtió al puritanismo, alejándose de la Iglesia anglicana.

Un desafío a la fe y a la vida en una nueva tierra

El 15 de diciembre de 1629, Williams se casó con Mary Bernard. La pareja tendría seis hijos. Después de dejar Cambridge, Williams ocupó el puesto de capellán de Sir William Masham, lo que le puso en contacto con el líder político puritano Oliver Cromwell. Hacia 1630, Williams consideraba que la Iglesia de Inglaterra estaba corrompida y se convirtió en separatista, declarando que la verdadera religión no podía conocerse hasta que el propio Cristo volviera para establecerla. Un año después, decidió viajar a América con su esposa para poner a prueba su fe.

Cuando Roger Williams llegó a Boston, tenía la intención de ser un misionero entre los nativos americanos. Estudió su lengua, sus costumbres y su religión y llegó a verlos como a él mismo. Esto le llevó a cuestionar abiertamente la prerrogativa del rey de conceder cartas de naturaleza, creyendo que la tierra sólo podía comprarse directamente a los propios nativos americanos.

Williams era una persona amigable, que caía bien en la mayoría de las circunstancias, pero también era impulsivo y se excitaba con facilidad. Durante los siguientes seis años, se encontró en desacuerdo con los funcionarios de la Bahía de Massachusetts por la cuestión de la fe personal. Él no creía que el gobierno debiera tener poder sobre los asuntos religiosos — una estricta separación de la Iglesia y el Estado — mientras que los puritanos creían que la ley religiosa y la civil eran una misma cosa y que era su deber hacer cumplir ambas.

Banishment

En 1635, los magistrados se hartaron y desterraron a Williams de la colonia por sedición y herejía. Williams y sus seguidores huyeron a la bahía de Narragansett, donde se hizo amigo de una tribu nativa y estableció el enclave que denominó Providence. En pocos años se convirtió en el hogar de otros parias religiosos, como Anne Hutchinson.

Incluso después de su exilio, los puristas religiosos de la vecina Massachusetts temían a Roger Williams y amenazaban con apoderarse de Providence. Contradiciendo su afirmación de que el rey no tenía derecho a conceder estatutos a tierras que consideraba nativas, Williams viajó dos veces a Inglaterra para obtener un estatuto para su colonia y adelantarse a la agresión de sus vecinos. Cuando regresó a Providence, abrió un exitoso puesto comercial y desarrolló buenas relaciones con los nativos americanos. Se convirtió en un fiable conciliador en las disputas territoriales y puso en práctica sus creencias de tolerancia religiosa y convicción personal. Rhode Island pronto se convirtió en un refugio para bautistas, cuáqueros y judíos.

Vida posterior y muerte

En la década de 1670, las relaciones con los nativos americanos se deterioraron rápidamente, a pesar de los esfuerzos de Williams. En 1675, estalló la Guerra del Rey Felipe en varias partes de Nueva Inglaterra por la anexión de tierras a los colonos y por la enfermedad que estaba diezmando a la población nativa americana. Aunque tenía más de 70 años, Williams fue elegido capitán de la milicia de Providence y vio con amargura cómo fracasaban sus esfuerzos de reconciliación cuando la ciudad fue incendiada en marzo de 1676.

Pero Williams vivió para ver cómo se reconstruía Providence, y mientras seguía predicando vio crecer y prosperar la colonia de Rhode Island. Williams murió en los primeros meses de 1683, pasando casi totalmente desapercibido para la población local. Fue enterrado en su propiedad y su finca se convirtió en una decadencia. Casi dos siglos después, se intentó encontrar su tumba, pero sólo se descubrió una vieja raíz de árbol. Ahora se encuentra en la Sociedad Histórica de Rhode Island.

Sin embargo, el legado de William creció con fuerza durante los primeros días de la Revolución Americana, cuando la gente llegó a apreciar el valor de la libertad religiosa y el «muro de separación» plasmado en la Primera Enmienda de la Constitución de los Estados Unidos.

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