Biografía Robert Smalls

Robert Smalls

Robert Smalls

Biografía

(1839–1915)
Robert Smalls fue un afroamericano esclavizado que se convirtió en político, sirviendo tanto en la legislatura de Carolina del Sur como en la Cámara de Representantes de Estados Unidos.

¿Quién era Robert Smalls?


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Robert Smalls fue un afroamericano esclavizado que escapó a la libertad en un barco de abastecimiento confederado y acabó convirtiéndose en capitán de mar de la Armada de la Unión. Después de la guerra, se convirtió en un exitoso hombre de negocios y político que sirvió en ambas cámaras de la legislatura de Carolina del Sur. Fue elegido miembro de la Cámara de Representantes de EE.UU. en 1875, pero fue condenado por aceptar un soborno mientras estaba en el Senado estatal y sentenciado a prisión antes de ser indultado por el gobernador.

Vida temprana

Smalls nació de una esclava de la casa, Lydia Polite, en Beaufort, Carolina del Sur, el 5 de abril de 1839. No se conoce oficialmente la identidad de su padre, pero se cree que era Henry McKee, hijo del propietario de la plantación. Smalls se crió en la casa de los McKee y gozó de una mayor aceptación en la comunidad. En varias ocasiones, hizo caso omiso del toque de queda nocturno para los negros y se quedó fuera con sus compañeros blancos, para gran pesar de su madre.

Cuando Smalls tenía 12 años, la familia McKee se trasladó a Charleston, donde Smalls fue contratado como jornalero en el muelle, trabajando como aparejador y finalmente como marinero. En 1856, se casó con Hannah Jones, una camarera de hotel esclavizada que trabajaba en Charleston. Jones ya tenía una hija, y juntos, ella y Smalls, tuvieron una hija y un hijo, Robert Jr. que posteriormente murió de viruela. Los intentos de Smalls de comprar a su esposa y a su familia para que dejaran de ser esclavos fracasaron.

Mantenedor de cañones

Al estallar la Guerra Civil, en marzo de 1861, Smalls fue contratado como marinero de cubierta en el barco de suministros confederado Planter, un vapor algodonero reconvertido que transportaba suministros entre los fuertes del puerto de Charleston. En el transcurso de varios meses, Smalls aprendió todo lo que pudo sobre la navegación del barco y esperó una oportunidad para escapar.

Escape

En las horas previas al amanecer del 13 de mayo de 1862, mientras los oficiales blancos y la tripulación dormían en Charleston, Smalls y una tripulación de ocho hombres, junto con cinco mujeres y tres niños (incluidos la esposa y los dos hijos de Smalls), deslizaron silenciosamente el Planter fuera del puerto de Charleston. Durante las horas siguientes, Smalls logró que el barco pasara por cinco puestos de control, ofreciendo la señal correcta para pasar por cada uno de ellos, y luego se dirigió a aguas abiertas y al bloqueo de la Unión. Fue una maniobra atrevida y peligrosa, y si era descubierta, la tripulación estaba preparada para volar el barco.

La asustada tripulación del USS Onward, el primer barco del bloqueo en divisar al Planter, estuvo a punto de disparar contra él antes de que Smalls hiciera arriar la bandera confederada e izara una sábana blanca, en señal de rendición. El tesoro de armas, municiones y documentos importantes del barco resultó ser una gran cantidad de información, ya que informó a los comandantes de la Unión de las rutas de navegación, la ubicación de las minas y las horas en que los barcos confederados atracaban y partían.

Héroe de guerra y portavoz

La historia de la valiente huida de Smalls se convirtió en un fenómeno nacional y fue uno de los factores que animaron al presidente Abraham Lincoln a autorizar a los afroamericanos libres a servir en el ejército de la Unión. El Congreso concedió un premio de 1.500 dólares en efectivo a Smalls, y éste realizó una gira de charlas en la que relató sus heroicidades y reclutó a afroamericanos para que sirvieran en el ejército de la Unión. Durante el resto de la guerra, Smalls compaginó su papel de portavoz con el de capitán de la Armada de la Unión en el Planter y el acorazado USS Keokuk, realizando 17 misiones en Charleston y sus alrededores.

Vida de posguerra en los negocios y la política

Después de la guerra, Smalls fue comisionado como general de brigada en la milicia de Carolina del Sur y compró la casa de su antiguo propietario en Beaufort, Carolina del Sur. Acogió generosamente a algunos miembros de la familia McKee, que estaban en la indigencia. Smalls abrió un almacén general, una escuela para niños afroamericanos y un periódico. Su éxito le abrió las puertas de la política, y pronto fue delegado en la convención constitucional del estado y fue elegido tanto para la Cámara de Representantes de Carolina del Sur como para el Senado estatal. Entre 1874 y 1879, sirvió en la Cámara de Representantes de los Estados Unidos, pero su mandato se vio empañado por acusaciones partidistas de que aceptó un soborno de 5.000 dólares mientras estaba en el Senado estatal. En 1877, Smalls fue declarado culpable del delito y condenado a tres años de prisión. Sin embargo, Smalls fue liberado a la espera de su apelación, y en 1879 fue indultado por el gobernador.

Vida posterior y muerte

Después de la muerte de su primera esposa en 1883, Smalls volvió a casarse en 1890. Sirvió como recaudador de aduanas de Estados Unidos en Beaufort desde 1889 hasta 1911 y se mantuvo activo en la política. Smalls murió por causas naturales en su casa de Beaufort el 23 de febrero de 1915, a la edad de 75 años.

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