Biografía Robert C Byrd

Robert C. Byrd
Fotografía: Bettmann/Getty Images

Robert C. Byrd

Biografía

(1917–2010)
Robert C. Byrd es más conocido por ser el senador y el miembro más veterano de la historia del Congreso de los Estados Unidos.

¿Quién era Robert C. Byrd?


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El senador Robert Byrd fue el senador y el miembro más veterano de la historia del Congreso de los Estados Unidos. Fue filibustero contra la Ley de Derechos Civiles de 1964 y apoyó la guerra de Vietnam, pero más tarde respaldó las medidas de derechos civiles y criticó la guerra de Irak. Fue brevemente miembro del Ku Klux Klan en la década de 1940, pero posteriormente abandonó el grupo y denunció la intolerancia racial.

Vida temprana

Robert Byrd nació como Cornelius Calvin Sale, Jr. el 20 de noviembre de 1917, en North Wilkesboro, Carolina del Norte. Apenas un año después, la madre de Sale murió a causa de la epidemia de gripe. Según su última voluntad, el padre de Sale lo envió a vivir con sus tíos Vlurma y Titus Byrd. Adoptaron a Sale, rebautizándolo como Robert Carlyle Byrd, y se trasladaron a una granja en la zona rural del carbón de Virginia Occidental.

De niño, Byrd sacrificaba cerdos y se convirtió en un alumno ejemplar de la escuela dominical de la iglesia baptista local. También aprendió a tocar el violín, un instrumento que llevaba consigo a todas partes. La música se convertiría en una parte importante de la vida temprana de Byrd&apos, llevándolo a actuar por toda la región.

Byrd también era un excelente estudiante y se graduó en 1937 como el mejor de su clase en el Mark Twain High School. Poco después de terminar la escuela, Byrd se casó con su novia del instituto, Erma Ora James. Byrd no podía permitirse el lujo de ir a la universidad, así que durante la Segunda Guerra Mundial realizó trabajos esporádicos como soldador para buques de carga en Baltimore, Maryland, y Tampa, Florida. Sin embargo, Byrd ansiaba seguir aprendiendo, asumir responsabilidades de liderazgo y tener un sentido de pertenencia. En 1942, creyó haber encontrado precisamente eso como miembro del grupo supremacista blanco, el Ku Klux Klan. Describió la organización como un grupo de «gente honrada», médicos, abogados, clérigos y jueces, que creía que podía «dar salida a sus talentos y ambiciones», y que también apoyaba su oposición al comunismo.

Byrd fue miembro de su klavern durante sólo un año, que, según dijo, se había convertido básicamente en una organización para ganar dinero, que nunca infligió físicamente a nadie mientras fue miembro. Después de ascender varios rangos dentro del grupo, Byrd perdió el interés y dejó de pagar sus cuotas. Más tarde se referiría a su paso por el KKK como «el error más grave que he cometido». Animado por el gran dragón de su rama del KKK, Byrd se presentó como candidato demócrata a la Cámara de Delegados de Virginia Occidental en 1946. Durante su campaña, Byrd llevaba su violín en el maletín y tocaba en cada parada de su gira de discursos. Su habilidad con el instrumento le ayudó a captar la atención de la gente en los discursos y le ayudó a ganar las elecciones. A partir de ese momento, Byrd nunca perdería unas elecciones. Tras su reelección en la Cámara de Delegados en 1948, Byrd hizo campaña y ganó un puesto en el Senado estatal. Dos años más tarde, ganaría un puesto en la Cámara de Representantes de Estados Unidos.

Autodidacta y muy leído, Byrd se hizo famoso por su conocimiento enciclopédico del procedimiento parlamentario, que le permitió superar a los republicanos con su dominio de las arcanas reglas del Senado. Pero seguía sin tener un título universitario. Tras ganar su escaño en la Cámara de Representantes por segunda vez en 1952, el político se las arregló para matricularse en cursos nocturnos de derecho, a pesar de carecer de una licenciatura. Todavía estaba estudiando en 1958, cuando derrotó al titular republicano, W. Chapman Rivercomb, por un puesto en el Senado de Estados Unidos.

En 1963, después de 10 años de clases, Byrd se graduó cum laude con su Juris Doctor en la American University. El presidente Kennedy, orador de la ceremonia de graduación, entregó a Byrd su diploma. Tras recibir su título, Byrd creó en 1969 el Scholastic Recognition Award, que premia al mejor alumno de cada instituto público y privado de Virginia Occidental con un bono de ahorro. Su generosidad financiera no se detuvo ahí; nombrado miembro del Comité de Asignaciones del Senado en 1960, Byrd se hizo conocido por utilizar su codiciado puesto como una forma de obtener fondos adicionales para la Virginia Occidental, que se encontraba en situación de pobreza. Entregó millones en ayudas federales a su estado para construir carreteras, escuelas y hospitales. Esta medida le hizo muy popular entre su electorado, lo que le valió el título de «virginiano occidental del siglo XX». Los críticos criticaron su favoritismo con el título de «rey del cerdo», en referencia a lo que consideraban un gasto de barril de cerdo. Byrd denunció inicialmente al líder de los derechos civiles Martin Luther King Jr. como un «agitador egoísta», y se opuso a la Ley de Derechos Civiles de 1964, una ley histórica que eliminó muchas barreras para los estadounidenses negros. También votó en contra de la Ley de Derecho al Voto de 1965, que protegía el derecho al voto de las minorías estadounidenses, pronunciando un discurso de 15 horas de filibusterismo en un intento de evitar que se aprobara la legislación. Más tarde se disculpó por estos dos votos.

Después de vencer al senador Ted Kennedy para el puesto de jefe de la mayoría del Senado en 1971, el segundo demócrata de mayor rango en el Senado, el nombre de Byrd se mencionó como posible candidato al Tribunal Supremo. Sin embargo, su falta de experiencia en derecho y sus vínculos con el KKK impidieron su nominación. Esto no impidió que ganara la reelección como jefe de la mayoría y que en 1977 obtuviera el título de líder de la mayoría del Senado. Byrd también se mantuvo ocupado como músico, grabando su propio álbum de música de violín, Mountain Fiddler, en 1978. Ese mismo año, apareció en el programa de televisión Hee Haw para tocar el violín. Dejó de tocar en la década de 1980 debido a un temblor en sus manos.

Byrd pasaría a ser líder de la minoría del Senado en 1981, después de que los republicanos tomaran el control en las elecciones de 1980. Volvió a ser el líder de la mayoría en 1986, hasta que dejó el cargo en 1988. A continuación, recibió el influyente puesto de presidente del Comité de Asignaciones.

Cambio de impresiones

En 1994, Byrd, que para entonces había escrito varios volúmenes premiados sobre la historia del Senado, obtuvo una licenciatura honorífica de la Universidad de Marshall. Byrd tenía entonces 77 años. Durante este tiempo, Byrd comenzó a cambiar sus opiniones políticas para reflejar una inclinación más tradicionalmente demócrata, convirtiéndose finalmente en un destacado defensor de los derechos civiles y partidario del aborto. También se convirtió en un abierto detractor de las políticas del presidente George W. Bush tras los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001. Se opuso a la creación del Departamento de Seguridad Nacional en 2002, y en 2003 criticó el aterrizaje de Bush en el portaaviones USS Abraham Lincoln para anunciar la «Misión Cumplida» en el derrocamiento del régimen de Saddam Hussein durante la guerra de Irak.

El 12 de junio de 2006, Byrd hizo historia al convertirse en el senador estadounidense con más años de servicio en la historia de Estados Unidos. Ese noviembre, fue elegido para un noveno mandato completo en el Senado. Su esposa no llegaría a compartir la alegría de Byrd; Erma Byrd murió el 25 de marzo de 2006, tras una larga enfermedad. Cuando el 18 de noviembre de 2009 Byrd se convirtió en el congresista más longevo de la historia, con más de 20.775 días de servicio, comentó la tristeza de no compartir el momento con Erma. "Lo único que lamento es que mi amada esposa, compañera y confidente, mi querida Erma, no esté aquí conmigo", dijo. "Sé que ella está mirando desde el cielo sonriéndome y diciendo, 'Felicidades mi querido Robert—pero no'te lo subas a la cabeza.'"

Legado y muerte

Byrd murió el 28 de junio de 2010, a la edad de 92 años. Durante su mandato, Byrd fue elegido para más puestos de liderazgo que cualquier otro senador en la historia. En el momento de su muerte, era el senador de mayor rango del partido mayoritario, conocido como Presidente pro tempore. Era el miembro más veterano del Comité de Asignaciones del Senado, presidente del Subcomité de Asignaciones del Senado sobre Seguridad Nacional y miembro de los Comités de Presupuesto, Servicios Armados y Reglas y Administración del Senado. Emitió más de 18.689 votos nominales—más votos que cualquier otro senador en la historia de Estados Unidos—y tuvo un récord de asistencia del 97% en sus más de 50 años en el Senado.

A Byrd le sobreviven sus hijas Mona y Marjorie, así como seis nietos y siete bisnietos.

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