Biografía Richard Pryor

Richard Pryor
Fotografía: Michael Ochs Archives/Getty Images

Richard Pryor

Biografía

(1940–2005)
Richard Pryor fue un cómico afroamericano pionero y uno de los mejores artistas de las décadas de 1970 y 1980.

¿Quién era Richard Pryor?


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Richard Pryor, que fue payaso en la escuela y actor de teatro comunitario en su adolescencia, se convirtió en un exitoso cómico, guionista de televisión y actor de cine, protagonizando películas como Loco de remate y Rayo de gas.

Pryor fue diagnosticado de esclerosis múltiple en 1986, pero siguió actuando durante varios años más. Murió de un ataque al corazón en 2005.

Vida temprana

Pryor nació el 1 de diciembre de 1940 en Peoria, Illinois. Tuvo un comienzo difícil en la vida: se dice que su madre trabajaba como prostituta y su padre era un camarero y boxeador que sirvió en el ejército durante la Segunda Guerra Mundial. Sus padres se casaron cuando él tenía 3 años, pero su unión no duró.

Durante gran parte de su juventud, Pryor quedó al cuidado de su abuela y vivió en el burdel que ésta regentaba. También sufrió abusos sexuales cuando era niño, según su página web oficial. Para alejarse de la sombría realidad de su vida, Pryor encontró consuelo yendo al cine.

En la escuela, Pryor hacía el papel de payaso de la clase. En su adolescencia descubrió la actuación. Como intérprete natural, Pryor fue elegido para una producción de Rumpelstiltskin por Juliette Whittaker, la directora de un centro comunitario local. Ella creyó en su talento y le animó a lo largo de los años.

Expulsado de la escuela a los 14 años, Pryor acabó trabajando en una serie de empleos hasta que se alistó en el ejército en 1958. Sólo sirvió en el ejército durante dos años, ya que fue licenciado por pelearse con otro soldado.

Cómico de pie

Al volver a casa, Pryor se casó con Patricia Price en 1960. La pareja tuvo un hijo en común antes de divorciarse. Después de poner fin a su matrimonio, Pryor siguió una carrera como artista. Encontró trabajo como cómico en todo el Medio Oeste, actuando en clubes afroamericanos en ciudades como East St. Louis y Pittsburgh.

En 1963, Pryor se trasladó a la ciudad de Nueva York. Al año siguiente, debutó en televisión en el programa de variedades On Broadway Tonight. A esto le siguieron apariciones como invitado en programas como The Merv Griffin Show y The Ed Sullivan Show. Por aquel entonces, su actuación se basaba en dos cómicos afroamericanos a los que admiraba, Bill Cosby y Dick Gregory.

A finales de la década de 1960, Pryor había conseguido algunos pequeños papeles en la gran pantalla, apareciendo en El cuerpo ocupado (1967) y Salvaje en las calles (1968). También lanzó su primer álbum de comedia autotitulado en esa época.

Pryor incluso intentó casarse de nuevo; se casó con Shelly Bonus en 1967. La pareja tuvo un hijo en común, una hija llamada Elizabeth, antes de divorciarse en 1969.

Pryor realizó muchas giras, haciendo su acto de comedia de stand-up. En Las Vegas, actuó durante un tiempo como telonero de Bobby Darin en el Hotel Flamingo. Llegó a un interesante punto de inflexión en su carrera mientras actuaba en el Aladdin a finales de la década de 1960.

Cansado de las restricciones y limitaciones de su material, Pryor se retiró del escenario y se tomó un descanso de la actuación. Se retiró a Berkeley (California), donde conoció a diversas figuras de la contracultura, como el líder de los Panteras Negras, Huey P. Newton.

Éxito de la corriente principal

A principios de la década de 1970, Pryor cosechó varios éxitos como actor y cómico. Obtuvo críticas positivas por su papel secundario en la película biográfica de Billie Holiday Lady Sings the Blues (1972), protagonizada por Diana Ross.

En 1973, obtuvo su primera nominación a los premios Emmy (por su trabajo en El show de Lily Tomlin). Al año siguiente, Pryor se llevó su primer Emmy (mejor escritura en comedia, variedad) por otra colaboración con Lily Tomlin: el especial de comedia Lily (1973).

Pryor también escribió para programas como El show de Flip Wilson y Sanford e hijo, protagonizado por el cómico Redd Foxx.

Películas de Richard Pryor

Continuando con su prosperidad profesional, Pryor trabajó con Mel Brooks en el guión de la parodia del western Sillas de montar (1974). Su propio trabajo también llamaba la atención. A pesar de su contenido de carácter sexual, su tercer álbum de comedia se vendió muy bien y ganó el premio Grammy a la mejor grabación de comedia en 1974, una hazaña que repitió en los dos años siguientes.

Aficionados de todas las razas quedaron cautivados por la comedia de Pryor, que consistía en un humor de situaciones y personajes en lugar de chistes directos. Se burlaba de la clase dirigente blanca y exploraba la división racial. En un fragmento, Pryor describió lo diferente que habría sido la película de terror El exorcista si hubiera contado con una familia afroamericana en lugar de una blanca.

A finales de la década de 1970, Pryor tenía una próspera carrera como actor de cine. Protagonizó el éxito de taquilla Silver Streak (1976), con Gene Wilder y Jill Clayburgh. Pryor pasó a interpretar al primer campeón afroamericano de carreras de coches de serie en Rayo gris (1977), con Beau Bridges y Pam Grier.

El y Grier tuvieron una relación fuera de la pantalla durante un tiempo antes de que Pryor se casara con su tercera esposa, Deborah McGuire, en 1977. Se divorciaron en 1979.

Vida personal problemática

Fuera de la pantalla y del escenario, Pryor tuvo un largo historial de abuso de sustancias y relaciones tormentosas. Se metió en problemas legales a principios de la década de 1970 por no presentar declaraciones de impuestos entre 1967 y 1970.

En 1978, Pryor tuvo otro encontronazo con la ley después de disparar al coche de su esposa separada. Fue puesto en libertad condicional, multado y se le ordenó recibir tratamiento psiquiátrico y pagar una indemnización.

La salud de Pryor empezó a resentirse y sufrió su primer ataque al corazón en 1978. Tras esta crisis de salud, Pryor comenzó a trabajar en la que ha sido considerada por muchos críticos como su mejor actuación.

La película Richard Pryor: Live in Concert (1979) cosechó muchos elogios y agotó las entradas en muchos cines urbanos. Pryor viajó a Kenia ese año, y después anunció que ya no utilizaría la palabra «n» en su actuación.

Pryor volvió a formar equipo con Wilder para la popular comedia criminal Stir Crazy (1980), que fue dirigida por Sidney Poitier. La película fue un gran éxito de taquilla, con una recaudación de más de 100 millones de dólares.

Incidente con la libertad

Sin embargo, el consumo de drogas del actor se descontroló al año siguiente. En junio de 1980, tras varios días de consumo de cocaína, se prendió fuego en un intento de suicidio. En un principio se informó de que se trataba de un accidente, pero más tarde admitió en su autobiografía que lo había hecho a propósito en medio de una nebulosa de drogas.

Pryor sufrió quemaduras de tercer grado en más del 50 por ciento de su cuerpo. Como reflejo de su estilo cómico, Pryor encontró la gracia en su propio sufrimiento: "¿Sabes algo que he notado? Cuando corres por la calle en llamas, la gente se aparta de tu camino.

Regreso

Tras una larga recuperación, Pryor volvió a hacer monólogos y a actuar. Ganó otros dos premios Grammy a la Mejor Grabación de Comedia— uno por Rev. Du Rite en 1981 y otro por Live on the Sunset Strip en 1982. Live on the Sunset Strip se estrenó como película de concierto ese mismo año.

Pryor también protagonizó varias películas, entre ellas Some Kind of Hero (1982) con Margo Kidder y The Toy (1982) con Jackie Gleason. Casado por cuarta vez, Pryor se casó con Jennifer Lee en 1981, pero la pareja se divorció al año siguiente.

En 1983, Pryor se convirtió en uno de los actores afroamericanos mejor pagados de la época. Se llevó 4 millones de dólares por interpretar a un malvado secuaz en Superman III— según se dice, ganó más que la estrella de la película, Christopher Reeve.

Se basó en su propia experiencia vital para otro importante proyecto de esta época—Jo Jo Dancer, Your Life Is Calling (1986). En la película autobiográfica, interpretaba a un popular cómico que hace un repaso de su vida mientras se recupera en un hospital tras sufrir graves quemaduras en un incidente relacionado con las drogas.

Por esta época, Pryor estuvo brevemente casado con la actriz Flynn BeLaine. (La pareja hizo otro breve intento de matrimonio a principios de los años 90.)

Años posteriores

En 1986, a Pryor le diagnosticaron esclerosis múltiple, una enfermedad que afecta al sistema nervioso central. Hizo todo lo posible por mantenerse activo, protagonizando las películas Crítica Condición (1987), No veas el mal, no oigas el mal (1989) y Noches de Harlem (1989), con Eddie Murphy y Redd Foxx.

A principios de la década de 1990, el otrora cinético Pryor estaba confinado a una silla de ruedas. Aun así, seguía haciendo monólogos y actuando.

El cómico escribió la autobiografía Convicciones de Pryor: And Other Life Sentences con Todd Gold, que recibió elogios de la crítica cuando se publicó en 1995. Ese mismo año, apareció en un episodio del drama médico Chicago Hope (junto con su hija Rain) como un hombre con esclerosis múltiple. Su última aparición en el cine fue en Carretera perdida (1997), de David Lynch.

Pryor se convirtió en la primera persona en recibir el Premio Mark Twain al Humor Americano del Kennedy Center en 1998. Dijo entonces: "Estoy orgulloso de que, al igual que Mark Twain, he sido capaz de utilizar el humor para disminuir el odio de la gente"

En 2001, Pryor se volvió a casar con Jennifer Lee. Pasó sus últimos años con ella en su casa de California. Fuera de la actuación, Pryor era un defensor de los derechos de los animales y se oponía a las pruebas con animales. Creó Pryor's Planet, una organización benéfica para los animales.

Muerte y legado

El 10 de diciembre de 2005, Pryor murió de un ataque al corazón en un hospital del área de Los Ángeles.

Además de ofrecer al público actuaciones hilarantes y conmovedoras, allanó el camino para que comediantes afroamericanos como Murphy y Chris Rock dejaran su huella.

Pryor lo empezó todo. Hizo el anteproyecto para el pensamiento progresista de los comediantes negros, desbloqueando ese estilo irreverente," explicó el comediante y cineasta Keenen Ivory Wayans a The New York Times.

En 2016, se reveló que el cómico Tracy Morgan estaba en conversaciones para protagonizar una biopic de Pryor, con Lee Daniels a bordo para dirigir el proyecto.

Dos años más tarde, después de que Quincy Jones levantara las cejas al decir a Vulture que Pryor se había acostado con el actor Marlon Brando, la viuda de Pryor, Jennifer Lee, confirmó ese dato a TMZ, diciendo que «Richard no se avergonzaría de los comentarios de Quincy».

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