Biografía Richard Nixon

Richard Nixon
Fotografía: Bachrach/Getty Images

Richard Nixon

Biografía

(1913–1994)
Richard Nixon fue el 37º presidente de Estados Unidos y el único comandante en jefe que dimitió de su cargo, tras el escándalo Watergate de los años 70.

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Richard Nixon fue un congresista republicano que ejerció de vicepresidente con Dwight D. Eisenhower. Nixon se presentó como candidato a la presidencia en 1960, pero perdió ante el carismático senador de Massachusetts John F. Kennedy. Sin inmutarse, Nixon volvió a la carrera ocho años después y ganó la Casa Blanca por un sólido margen. En 1974, dimitió en lugar de ser destituido por encubrir actividades ilegales de miembros del partido en el asunto Watergate. Murió el 22 de abril de 1994, a los 81 años, en Nueva York.

Vida temprana y servicio militar

Nacido el 9 de enero de 1913 en Yorba Linda, California, Richard Milhous Nixon fue el segundo de los cinco hijos de Frank Nixon y Hannah Milhous Nixon. Su padre era propietario de una estación de servicio y de una tienda de comestibles, y también tenía una pequeña granja de limones en Yorba Linda. Su madre era cuáquera y ejerció una fuerte influencia sobre su hijo. Los primeros años de Nixon fueron duros, como él mismo caracterizó diciendo: «Éramos pobres, pero la gloria era que no lo sabíamos». La familia sufrió dos tragedias en los primeros años de la vida de Nixon: su hermano menor murió en 1925 tras una breve enfermedad y, en 1933, su hermano mayor, al que admiraba mucho, murió de tuberculosis.

Nixon asistió a la escuela secundaria de Fullerton, pero más tarde se trasladó a la escuela secundaria de Whittier, donde se presentó a la presidencia del cuerpo estudiantil (pero perdió ante un estudiante más popular). Nixon se graduó como segundo de su clase y le ofrecieron una beca para estudiar en Harvard, pero su familia no podía permitirse los gastos de viaje y manutención. En lugar de Harvard, Nixon asistió al Whittier College, una institución cuáquera, donde se ganó la reputación de ser un formidable polemista, un destacado en las producciones teatrales de la universidad y un exitoso atleta. Tras graduarse en Whittier en 1934, Nixon recibió una beca completa para la Facultad de Derecho de la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte.

Después de Duke, Nixon regresó a la ciudad de Whittier para ejercer la abogacía en Kroop & Bewley. Pronto conoció a Thelma Catherine ("Pat") Ryan, una profesora y actriz aficionada, después de que ambos fueran elegidos para la misma obra en un teatro comunitario local. La pareja se casó en 1940 y tuvo dos hijas, Tricia y Julie.

Una carrera como abogado de pueblo no era suficiente para un hombre con la ambición de Nixon, así que en agosto de 1942, él y Pat se trasladaron a Washington, D.C., donde él aceptó un trabajo en la Oficina de Administración de Precios de Franklin Roosevelt. Sin embargo, pronto se desilusionó con los programas del New Deal y los trámites burocráticos, y abandonó el servicio público para ingresar en la Marina de los Estados Unidos (a pesar de su exención del servicio militar como cuáquero y en su trabajo en la OPA).

Al servir como oficial de tierra de la aviación en el Pacífico, Nixon no vio ningún combate, pero regresó a los Estados Unidos con dos estrellas de servicio y varias condecoraciones. Llegó a alcanzar el rango de capitán de corbeta antes de renunciar a su cargo en enero de 1946.

Congreso de EE.UU.

Tras su regreso a la vida civil, un grupo de republicanos de Whittier se puso en contacto con Nixon y le animó a presentarse como candidato al Congreso. Nixon se enfrentaría al demócrata liberal Jerry Voorhis, que llevaba cinco mandatos en el cargo, pero aceptó el reto de frente. La campaña de Nixon explotó las nociones sobre las supuestas simpatías comunistas de Voorhis, una táctica que se repetiría a lo largo de su vida política, y funcionó, ayudando a Nixon a ganar un escaño en la Cámara de Representantes de Estados Unidos en noviembre de 1946. Durante su primer mandato, Nixon fue asignado al Comité Selecto de Ayuda Exterior y viajó a Europa para informar sobre el recién promulgado Plan Marshall. Como miembro del Comité de Actividades Antiamericanas de la Cámara de Representantes (HUAC) de 1948 a 1950, desempeñó un papel destacado en la investigación de Alger Hiss, un antiguo funcionario del Departamento de Estado con una reputación estelar. Aunque muchos creyeron a Hiss, Nixon se tomó a pecho las acusaciones de que Hiss espiaba para la Unión Soviética. En un dramático testimonio ante el comité, Hiss negó con vehemencia la acusación y refutó las afirmaciones de su acusador, Whittaker Chambers. Nixon hizo subir a Hiss al estrado y, bajo un interrogatorio mordaz, admitió que había conocido a Chambers, pero con otro nombre. Esto le valió a Hiss una acusación de perjurio y cinco años de prisión, mientras que el hostil interrogatorio de Nixon a Hiss durante las audiencias del comité contribuyó en gran medida a cimentar su reputación nacional como ferviente anticomunista.

En 1950, Nixon se presentó con éxito al Senado de Estados Unidos contra la demócrata Helen Gahagan Douglas. Ella se había opuesto abiertamente al miedo anticomunista y a las acciones del HUAC. Empleando sus exitosas tácticas de campaña anteriores, el personal de la campaña de Nixon distribuyó folletos en papel rosa que distorsionaban injustamente el historial de voto de Douglas como de izquierdas. Por sus esfuerzos, The Independent Review, un pequeño periódico del sur de California, apodó a Nixon «Tricky Dick», un apodo despectivo que le acompañaría el resto de su vida.

Vicepresidencia

La ferviente reputación anticomunista de Nixon le valió la atención de Dwight D. Eisenhower y del Partido Republicano, que creyeron que podría conseguir un valioso apoyo en el Oeste. Y en la convención republicana de 1952, Nixon obtuvo la nominación como vicepresidente. Dos meses antes de las elecciones de noviembre, el New York Post informó de que Nixon tenía un "fondo secreto" proporcionado por los donantes de la campaña para su uso personal, y algunos dentro de la campaña de Eisenhower' pidieron que se eliminara a Nixon de la candidatura.

Al darse cuenta de que podría no ganar sin Nixon, Eisenhower estaba dispuesto a dar a Nixon una oportunidad para exculparse. El 23 de septiembre de 1952, Nixon pronunció un discurso televisado a nivel nacional en el que reconoció la existencia del fondo pero negó que se hubiera utilizado indebidamente. Volvió el discurso contra sus enemigos políticos, afirmando que, a diferencia de las esposas de tantos políticos demócratas, su mujer, Pat, no tenía un abrigo de piel, sino sólo "un respetable abrigo de paño republicano"; El discurso fue quizá más recordado por su conclusión, en la que Nixon admitió haber aceptado un regalo político: un cocker spaniel al que su hija de 6 años, Tricia, había llamado "Checkers". Aunque en un principio Nixon pensó que el discurso había fracasado, el público respondió a lo que se conoció como «el discurso de Checkers». Sin embargo, la experiencia sembró en Nixon una profunda desconfianza hacia los medios de comunicación, que un día recibiría cosas mucho peores de los periodistas. Aparte del discurso de Checkers, la candidatura de Eisenhower-Nixon derrotó a los candidatos demócratas, Adlai E. Stevenson y John Sparkman, y Nixon evitó un desastre político total.

Entre 1955 y 1957, Eisenhower sufrió una serie de enfermedades, incluyendo un ataque al corazón y un derrame cerebral. Aunque Nixon tenía poco poder formal como vicepresidente, quizás por necesidad, amplió el cargo hasta convertirlo en un puesto importante y prominente durante sus dos mandatos. Como presidente del Senado, ayudó a garantizar la aprobación de proyectos de ley aprobados por Eisenhower, como la Ley de Derechos Civiles de 1957. Mientras el presidente estaba incapacitado, Nixon fue llamado a presidir varias reuniones de alto nivel, aunque el poder real residía en un círculo cercano de asesores de Eisenhower. Los sustos de salud llevaron a Eisenhower a formalizar un acuerdo con Nixon sobre los poderes y responsabilidades del vicepresidente en caso de incapacidad presidencial; el acuerdo fue aceptado por las administraciones posteriores hasta la adopción de la 25ª Enmienda a la Constitución de Estados Unidos en 1967.

En un principio, los esfuerzos de Nixon por promover la política exterior estadounidense tuvieron resultados dispares, ya que emprendió muchos viajes de buena voluntad al extranjero de alto perfil para conseguir apoyo para las políticas estadounidenses durante la Guerra Fría. En uno de esos viajes a Caracas, Venezuela, la comitiva de Nixon fue atacada por manifestantes antiamericanos, que lanzaron piedras y botellas a su limusina. Nixon salió ileso y mantuvo la calma durante el incidente.

En julio de 1959, Nixon fue enviado por el presidente Eisenhower a Moscú para la inauguración de la Exposición Nacional Americana. El 24 de julio, mientras recorría las exposiciones con el Secretario General soviético Nikita Khrushchev, Nixon se detuvo ante una maqueta de una cocina americana y entabló un debate improvisado con Khrushchev. De forma amistosa pero decidida, ambos hombres argumentaron los méritos del capitalismo y del comunismo, respectivamente, en lo que respecta a las amas de casa estadounidenses y soviéticas. Aunque el intercambio (más tarde apodado el «Debate de la Cocina») no tuvo mucha relación con la rivalidad entre Estados Unidos y la Unión Soviética, Nixon ganó popularidad por enfrentarse al «matón soviético», como a veces se caracterizaba a Jruschov, y mejoró en gran medida sus posibilidades de recibir la nominación presidencial republicana en 1960.

La candidatura a la presidencia

Nixon lanzó su candidatura a la presidencia a principios de 1960, enfrentándose a poca oposición en las primarias republicanas. Su oponente demócrata era el senador de Massachusetts John F. Kennedy. Nixon hizo campaña basándose en su experiencia, pero Kennedy aportó una nueva vitalidad a la elección y pidió una nueva generación de liderazgo, criticando a la administración Eisenhower por poner en peligro la seguridad nacional de Estados Unidos. Además de defender a la administración durante la campaña, Nixon abogó por una serie de recortes fiscales selectivos que se convertirían en una doctrina central de la política económica republicana en el futuro.

La campaña presidencial de 1960 resultó ser histórica en el uso de la televisión para los anuncios, las entrevistas de noticias y los debates políticos, algo que jugaría a favor de la juventud de Kennedy. Se programaron cuatro debates entre Nixon y Kennedy, y Nixon tuvo mucho trabajo desde el principio.

Durante el proceso, se estaba recuperando de la gripe y parecía cansado, y cuando llegó al estudio de televisión, Nixon eligió llevar poco maquillaje televisivo, temiendo que la prensa le acusara de intentar eclipsar el aspecto bronceado y nítido de Kennedy. Aunque se había afeitado, la sombra de las cinco de la tarde de Nixon apareció a través de las cámaras, y su traje gris se mezclaba con el fondo gris del estudio en contraste con el traje oscuro de Kennedy. Además, Nixon seguía sudando su enfermedad, y su transpiración bajo las calientes luces del estudio fue captada por las cámaras en los primeros planos mientras respondía a las preguntas. En resumen, nunca pareció ni la mitad de sano, joven o vibrante que Kennedy. Mostrando el poder del nuevo medio visual, las encuestas posteriores al debate indicaron que mientras muchos televidentes creían que Kennedy había ganado los debates, los oyentes de la radio indicaron que pensaban que Nixon había ganado.

En noviembre de 1960, Nixon perdió por poco la elección presidencial, por sólo 120.000 votos. El Colegio Electoral mostró una victoria más amplia para Kennedy, que recibió 303 votos frente a los 219 de Nixon. Aunque hubo algunas acusaciones de fraude electoral en Texas e Illinois y se presentaron documentos legales, los fallos judiciales posteriores mostraron que Kennedy tenía un mayor número de votos electorales incluso después de los recuentos. Al no querer provocar una crisis constitucional, Nixon detuvo las investigaciones posteriores, recibiendo más tarde elogios por su dignidad y profesionalidad ante la derrota y la sospecha de que el posible fraude electoral le había costado la presidencia.

Tras las elecciones, Nixon regresó con su familia a California, donde ejerció la abogacía y escribió un libro, Seis crisis, que documentaba su vida política como congresista, senador y vicepresidente. En 1962, varios líderes republicanos animaron a Nixon a presentarse como candidato contra el actual gobernador demócrata Pat Brown. Al principio, Nixon se mostró reticente a entrar en otra batalla política tan poco tiempo después de su decepcionante derrota ante Kennedy, pero finalmente decidió presentarse.

La campaña no le fue bien a Nixon, y algunos observadores cuestionaron su sinceridad para ser gobernador de California y le acusaron de hacer de las elecciones un trampolín para volver a la política nacional. Otros consideraron que simplemente no era lo suficientemente entusiasta. Perdió ante Brown por un margen considerable, y muchos expertos políticos calificaron la derrota como el final de la carrera política de Nixon. Él mismo lo dijo, culpando a los medios de comunicación de su derrota y lamentando: «Ya no tendréis a Nixon para dar patadas…

Después de las elecciones de California, Nixon se trasladó con su familia a la ciudad de Nueva York, donde continuó ejerciendo la abogacía y, de forma silenciosa pero efectiva, se rehizo como el «hombre de estado mayor» de Estados Unidos; Con su voz calmada y conservadora, Nixon presentaba un agudo contraste con la escalada de la guerra de Vietnam y las crecientes protestas contra la guerra. Cultivó el apoyo de las bases republicanas, que respetaban sus conocimientos de política y asuntos internacionales. También escribió un artículo con visión de futuro para la revista Foreign Affairs titulado "Asia después de Vietnam," que mejoró su reputación.

Presidencia de Nixon

Sin embargo, Nixon agonizó sobre si debía volver a la política y optar por otra candidatura a la presidencia. Consultó a amigos y líderes respetados, como el reverendo Billy Graham, para que le aconsejaran. Finalmente, anunció formalmente su candidatura a la presidencia de los Estados Unidos el 1 de febrero de 1968. La campaña de Nixon recibió un impulso inesperado cuando, el 31 de marzo, el presidente en ejercicio Lyndon Johnson anunció que no se presentaría a otro mandato.

En 1968, la nación se debatía abiertamente sobre la guerra de Vietnam, no sólo en los campus universitarios sino también en los principales medios de comunicación. En febrero, el presentador de noticias Walter Cronkite adoptó una postura casi sin precedentes (para él), al ofrecer un comentario sobre su reciente viaje a Vietnam, en el que afirmaba que consideraba que la victoria no era posible y que la guerra acabaría en un punto muerto. El presidente Johnson se lamentó: «Si he perdido a Cronkite, he perdido a la nación». Mientras continuaban las protestas contra la guerra, la campaña de Nixon se mantuvo al margen, presentándose como una figura de estabilidad y apelando a lo que él denominaba la «mayoría silenciosa» de conservadores sociales que constituían la base estable del público estadounidense.

Nixon fue capaz de construir una coalición de conservadores del Sur y del Oeste durante la campaña. A cambio de su apoyo, prometió nombrar a «construccionistas estrictos» para la judicatura federal y seleccionó a un compañero de fórmula aceptable para el Sur, el gobernador de Maryland Spiro Agnew. Ambos llevaron a cabo una campaña mediática enormemente eficaz, con anuncios publicitarios y apariciones públicas bien orquestadas. Atacaban a los demócratas por el alto índice de criminalidad de la nación y por la percepción de que habían cedido la superioridad nuclear a los soviéticos.

Durante un tiempo, los demócratas siguieron ocupando el primer puesto en las encuestas, pero el asesinato del aspirante a la presidencia Robert Kennedy y una convención de nominación autodestructiva en Chicago, donde se nominó al vicepresidente Hubert Humphrey, debilitaron sus posibilidades. Durante toda la campaña electoral, Nixon mostró una imagen de «calma en medio de la tormenta», prometiendo una «paz con honor» para la guerra de Vietnam, la restauración de la preeminencia de Estados Unidos sobre los soviéticos y el retorno a los valores conservadores. El 20 de enero de 1969 prestó juramento como trigésimo séptimo presidente de Estados Unidos.

Política interior

El estadista ruso Otto von Bismarck denominó una vez a la política «el arte de lo posible». Pero una descripción más pragmática fue ofrecida por el economista estadounidense John Kenneth Galbraith, quien dijo que la política «consiste en elegir entre lo desastroso y lo desagradable». Nixon se convirtió en un experto en caminar por una línea estrecha, ya que, en una cuestión particular, necesitaba apaciguar a los socios del Sur en su coalición electoral y abordar el transporte en autobús ordenado por la Corte para reducir la segregación. Ofreció una solución práctica que denominó «Nuevo Federalismo»: desegregación controlada localmente. En todo el Sur, el gobierno de Nixon estableció comités birraciales para planificar y aplicar la desegregación escolar. El programa fue bien aceptado por los estados, y a finales de 1970 sólo un 18% de los niños negros del Sur asistían a escuelas exclusivamente negras, frente al 70% de 1968.

Como presidente, Nixon también aumentó el número de nombramientos de mujeres en su administración, a pesar de la oposición de muchos de sus miembros. Creó un Grupo de Trabajo Presidencial sobre los Derechos de la Mujer, solicitó que el Departamento de Justicia interpusiera demandas por discriminación sexual contra los infractores flagrantes y ordenó al Departamento de Trabajo que añadiera directrices sobre discriminación sexual a todos los contratos federales.

Algunas de las bienintencionadas políticas internas del presidente Nixon bajo el Nuevo Federalismo chocaron con el Congreso, controlado por los demócratas, y estuvieron cargadas de consecuencias no deseadas. Un ejemplo de ello fue el Plan de Asistencia Familiar. El programa preveía la sustitución de programas administrados burocráticamente, como la Ayuda a las Familias con Hijos Dependientes, los Cupones de Alimentos y Medicaid, por pagos directos en efectivo a los necesitados, incluidas las familias monoparentales y los trabajadores pobres. A los conservadores no les gustó el plan por garantizar unos ingresos anuales a personas que no trabajaban, el movimiento obrero lo vio como una amenaza para el salario mínimo y los trabajadores federales vieron el programa como una amenaza para sus puestos de trabajo. Muchos estadounidenses se quejaron de que añadir a los trabajadores pobres a la Asistencia Social ampliaría el programa en lugar de reducirlo.

Aunque inicialmente no mostró mucho interés por las preocupaciones medioambientales, tras el Día de la Tierra de 1970, con millones de manifestaciones en todo el país, el presidente Nixon percibió una oportunidad y una necesidad políticas. Impulsó la Ley de Aire Limpio de 1970 y creó dos nuevas agencias, el Departamento de Recursos Naturales y la Agencia de Protección Ambiental. Fiel a sus principios del Nuevo Federalismo de menos gobierno y responsabilidad fiscal, Nixon insistió en que todas las propuestas medioambientales cumplieran las normas de coste-beneficio de la Oficina de Gestión y Presupuesto. En 1972, vetó la Ley de Aguas Limpias (que en general apoyaba) porque el Congreso había aumentado su coste a 18.000 millones de dólares. El Congreso anuló su veto y, en represalia, Nixon utilizó sus poderes presidenciales para embargar la mitad del dinero.

Nixon adoptó a menudo una postura de confrontación en lugar de conciliación y compromiso. En su ambición por sacar adelante su agenda, trató de consolidar el poder dentro de la presidencia y adoptó la actitud de que el poder ejecutivo estaba exento de muchos de los controles y equilibrios impuestos por la Constitución. Esta actitud se volvería en su contra durante el escándalo del Watergate.

Asuntos Exteriores

Aunque logró algunos éxitos en política interior, la mayor parte del primer mandato del presidente Nixon estuvo dominada por los asuntos exteriores y, sobre todo, por la guerra de Vietnam. Su administración negoció con éxito el Tratado de Limitación de Armas Estratégicas (SALT), diseñado para disuadir a la Unión Soviética de lanzar un primer ataque. Nixon también restableció la influencia estadounidense en Oriente Medio y presionó a los aliados para que se responsabilizaran más de su propia defensa.

Con la ayuda de su brillante pero taciturno asesor de seguridad nacional, Henry Kissinger, Nixon fue capaz de conseguir détente con China y la Unión Soviética, enfrentando a una con la otra. Desde mediados de la década de 1960, las tensiones entre China y su principal aliado, la URSS, habían aumentado, provocando una ruptura en su relación en 1969. Nixon sintió la oportunidad de cambiar el equilibrio de poder de la Guerra Fría hacia Occidente, y envió mensajes secretos a los funcionarios chinos para abrir un diálogo.

En diciembre de 1970, Nixon redujo las restricciones comerciales contra China, y en 1971, los funcionarios chinos invitaron al equipo de tenis de mesa estadounidense a China para una demostración/competición, más tarde apodada "diplomacia del ping-pong. Luego, en febrero de 1972, el presidente Nixon y su esposa, Pat, viajaron a China, donde entabló conversaciones directas con Mao Zedong, el líder chino. La visita marcó el inicio de una nueva era en las relaciones chino-estadounidenses y presionó a la Unión Soviética para que accediera a mejorar sus relaciones con Estados Unidos.

En América Latina, el gobierno de Nixon continuó con la antigua política de apoyo a las dictaduras autocráticas en lugar de las democracias socialistas. En particular, autorizó operaciones clandestinas para socavar el gobierno de coalición del presidente marxista de Chile, Salvador Allende, después de que éste nacionalizara las empresas mineras de propiedad estadounidense. Nixon restringió el acceso de Chile a la ayuda económica internacional, desalentó la inversión privada, aumentó la ayuda a los militares chilenos y canalizó pagos encubiertos a los grupos de oposición de Allende. En septiembre de 1973, Allende fue derrocado en un golpe militar, estableciendo al general del ejército chileno Augusto Pinochet como dictador.

Pero el principal problema de Nixon era Vietnam. Cuando asumió el cargo, 300 soldados estadounidenses morían por semana en Vietnam. La administración Johnson había intensificado la guerra hasta involucrar a más de 500.000 soldados estadounidenses y había ampliado las operaciones de defensa de Vietnam del Sur a los bombardeos en Vietnam del Norte. En 1969, cuando Nixon asumió la presidencia, Estados Unidos gastaba entre 60 y 80 millones de dólares diarios en la guerra. Nixon se enfrentó a la decisión de intensificar la guerra para proteger a Vietnam del Sur del comunismo o retirar las fuerzas para poner fin a la participación en una guerra cada vez más impopular.

Nixon propuso una controvertida estrategia de retirar las tropas estadounidenses de Vietnam del Sur mientras llevaba a cabo bombardeos de la Fuerza Aérea y operaciones de operaciones especiales del ejército contra las posiciones enemigas en Laos y Camboya, ambas oficialmente neutrales en ese momento. Estableció lo que se conoció como la Doctrina Nixon (también llamada "Vietnamización"), sustituyendo las tropas estadounidenses por soldados vietnamitas. Entre 1969 y 1972, la retirada de tropas se estimó en 405.000 soldados. Aunque la promesa de la campaña de Nixon en 1968 era reducir la participación de Estados Unidos en Vietnam, los bombardeos de Vietnam del Norte y las incursiones en Laos y Camboya crearon una tormenta política. Cuando Nixon pronunció un discurso televisado en el que anunciaba el desplazamiento de las tropas estadounidenses a Camboya para desbaratar los llamados santuarios norvietnamitas, los jóvenes de todo el país estallaron en protesta, y las huelgas estudiantiles cerraron temporalmente más de 500 universidades, colegios e institutos.

Además de toda la contienda, la guerra de Vietnam había provocado que la inflación interna creciera hasta casi el 6% en 1970. Para hacer frente al problema, Nixon intentó inicialmente restringir el gasto federal, pero a partir de 1971, sus propuestas presupuestarias contenían déficits de varios miles de millones de dólares, los mayores de la historia de Estados Unidos hasta ese momento. Aunque el gasto en defensa se redujo casi a la mitad, el gasto gubernamental en prestaciones a los ciudadanos estadounidenses aumentó de poco más del 6% a casi el 9%. La ayuda alimentaria y la asistencia pública aumentaron de 6.600 millones de dólares a 9.100 millones. Para controlar la creciente inflación y el desempleo, Nixon impuso controles salariales y de precios temporales, que lograron un éxito marginal, pero a finales de 1972, la inflación volvió con fuerza, alcanzando el 8,8% en 1973 y el 12,2% en 1974.

Watergate y otros escándalos

Con la guerra de Vietnam finalizando, Nixon derrotó en 1972 a su contrincante demócrata, el senador liberal George McGovern, en una victoria aplastante, recibiendo casi 20 millones más de votos populares y ganando la votación del Colegio Electoral 520 a 17. Nixon parecía invencible en su victoria. Parece extraño, en retrospectiva, que su campaña de reelección, el Comité para la Reelección del Presidente (también conocido como CREEP) estuviera tan preocupado por la oposición de los demócratas que recurriera al sabotaje político y al espionaje encubierto. Las encuestas de opinión pública durante la campaña indicaban que el presidente Nixon tenía una ventaja abrumadora. La entrada del candidato independiente Wallace aseguraba que se le quitaría parte del apoyo demócrata a McGovern en el Sur, y para la mayoría del público estadounidense, las políticas del senador McGovern eran demasiado extremas.

Durante la campaña, en junio de 1972, empezaron a circular rumores sobre la implicación de la Casa Blanca en un robo aparentemente aislado de la sede electoral nacional demócrata en el complejo Watergate de Washington, D. Inicialmente, Nixon restó importancia a la cobertura del escándalo como si fuera política de siempre, pero en 1973, la investigación (iniciada por dos reporteros novatos del Washington Post, Bob Woodward y Carl Bernstein) se había convertido en una investigación a gran escala. Los funcionarios de la Casa Blanca negaron la información de la prensa por considerarla tendenciosa y engañosa, pero el FBI acabó confirmando que los ayudantes de Nixon habían intentado sabotear a los demócratas durante las elecciones, y muchos dimitieron ante la posibilidad de ser procesados penalmente.

Un comité del Senado, bajo el mando del senador Sam Ervin, pronto empezó a celebrar audiencias. Finalmente, el abogado de la Casa Blanca, John Dean, aportó pruebas de que el escándalo llegaba hasta la Casa Blanca, incluyendo una orden de Nixon para ocultar las irregularidades. Sin embargo, Nixon continuó declarando su inocencia, negando repetidamente tener conocimiento previo del sabotaje de la campaña y afirmando que se había enterado del encubrimiento a principios de 1973.

Nixon respondió directamente a la nación organizando una emotiva conferencia de prensa televisada en noviembre de 1973, durante la cual declaró célebremente: "No soy un ladrón. Alegando el privilegio ejecutivo, Nixon se negó a hacer público material potencialmente condenatorio, incluidas las grabaciones de la Casa Blanca que supuestamente revelaban detalles de los planes del CREEP para sabotear a sus oponentes políticos y perturbar la investigación del FBI. Ante el aumento de la presión política, Nixon hizo públicas 1.200 páginas de transcripciones de conversaciones entre él y los ayudantes de la Casa Blanca, pero siguió negándose a hacer públicas todas las grabaciones.

El Comité Judicial de la Cámara de Representantes, controlado por los demócratas, inició las audiencias de impugnación contra el presidente en mayo de 1974. En julio, el Tribunal Supremo denegó la alegación de privilegio ejecutivo de Nixon y dictaminó que todas las grabaciones debían entregarse al fiscal especial, Leon Jaworski. Una vez publicadas las grabaciones, el castillo de naipes de Nixon no tardó en tambalearse: Una de las grabaciones secretas confirmaba las acusaciones de encubrimiento, indicando que Nixon estaba implicado desde el principio.

A finales de julio de 1974, el Comité Judicial de la Cámara de Representantes aprobó el primero de los tres artículos de impugnación contra Nixon, acusándolo de obstrucción a la justicia. Ante la amenaza de una probable condena posterior al juicio político, Nixon renunció a la presidencia el 9 de agosto de 1974. Le sucedió Gerald Ford, a quien Nixon había nombrado vicepresidente en 1973 después de que Spiro Agnew renunciara a su cargo en medio de acusaciones de soborno, extorsión y evasión de impuestos durante su mandato como gobernador de Maryland. Nixon fue indultado por el presidente Ford el 8 de septiembre de 1974.

Retirada y muerte

Tras su dimisión, Nixon se retiró con su esposa a la reclusión de su finca en San Clemente, California, donde pasó varios meses perturbado y desorientado. Poco a poco se fue reagrupando y, en 1977, empezó a formar una reaparición en las relaciones públicas. En agosto de 1977, Nixon se reunió con el comentarista británico David Frost para realizar una serie de entrevistas en las que Nixon envió mensajes contradictorios de arrepentimiento y orgullo, aunque nunca admitió haber hecho nada malo. Aunque las entrevistas fueron recibidas con críticas mixtas, fueron vistas por muchos y contribuyeron positivamente a la imagen pública de Nixon.

En 1978, Nixon publicó RN: The Memoirs of Richard Nixon, un examen intensamente personal de su vida, carrera pública y años en la Casa Blanca; el libro se convirtió en un éxito de ventas. También fue autor de varios libros sobre asuntos internacionales y política exterior estadounidense, lo que rehabilitó modestamente su reputación pública y le valió un papel de experto en política exterior.

El 22 de junio de 1993, su esposa Pat murió de cáncer de pulmón. Nixon asumió la pérdida con dureza, y el 22 de abril de 1994, sólo 10 meses después de la muerte de su esposa, Nixon falleció de un derrame cerebral masivo en la ciudad de Nueva York. El Presidente Bill Clinton se unió a cuatro ex presidentes para rendir homenaje al 37º presidente. Su cuerpo reposó en el vestíbulo de la Biblioteca Nixon, y se calcula que 50.000 personas esperaron bajo una intensa lluvia durante 18 horas para pasar junto al féretro y presentar sus últimos respetos. Fue enterrado junto a su esposa en su lugar de nacimiento, en Yorba Linda, California.

A menudo caricaturizado en los medios de comunicación, Nixon ha demostrado ser una fuente de fascinación por sus experiencias que aparentemente capturaron lo mejor y lo peor de la vida como figura pública. Sus entrevistas de 1977 impulsaron la producción del largometraje de 2008 Frost/Nixon, protagonizado por Frank Langella como el ex presidente y Michael Sheen como su entrevistador. En 2017, el veterano reportero de la Casa Blanca Don Fulsom publicó The Mafia’s President: Nixon and the Mob, sobre las asociaciones de Nixon's con Mickey Cohen, Meyer Lansky y otras figuras notorias del crimen organizado en el siglo XX.

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