Biografía Rene Descartes

René Descartes
Fotografía: Imagno/Getty Images

René Descartes

Biografía

(1596–1650)
El filósofo y matemático René Descartes es considerado el padre de la filosofía moderna por definir un punto de partida para la existencia: «Pienso, luego existo».

¿Quién fue René Descartes?


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René Descartes recibió una amplia formación, primero en un colegio de jesuitas a los 8 años y luego se licenció en Derecho a los 22, pero un influyente profesor le orientó hacia la aplicación de las matemáticas y la lógica para comprender el mundo natural. Este enfoque incorporó la contemplación de la naturaleza de la existencia y del propio conocimiento, de ahí su observación más famosa, “Pienso; luego existo”

Vida temprana

Descartes nació el 31 de marzo de 1596 en La Haye en Touraine, una pequeña ciudad del centro de Francia, que desde entonces ha sido rebautizada con su nombre en honor a su hijo más famoso. Era el menor de tres hermanos, y su madre, Jeanne Brochard, murió durante su primer año de vida. Su padre, Joachim, miembro del consejo del parlamento provincial, envió a los niños a vivir con su abuela materna, donde permanecieron incluso después de que él se volviera a casar unos años más tarde. Pero se preocupaba mucho por la buena educación y envió a René, a la edad de 8 años, a un internado en el colegio jesuita de Henri IV en La Flèche, a varios kilómetros al norte, durante siete años.

Descartes era un buen estudiante, aunque se cree que podía ser enfermizo, ya que no tenía que cumplir el riguroso horario del colegio y se le permitía descansar en la cama hasta media mañana. Las asignaturas que estudió, como retórica y lógica y las «artes matemáticas», que incluían música y astronomía, así como metafísica, filosofía natural y ética, le prepararon para su futuro como filósofo. Lo mismo ocurrió con los cuatro años siguientes, en los que se licenció en Derecho en la Universidad de Poitiers. Algunos estudiosos especulan con la posibilidad de que sufriera una crisis nerviosa durante ese tiempo.

Descartes añadió posteriormente a sus estudios la teología y la medicina. Pero evitó todo esto, “resolviendo no buscar más conocimiento que el que pudiera encontrarse en mí mismo o bien en el gran libro del mundo,” escribió mucho más tarde en Discurso sobre el método de conducir rectamente la razón y buscar la verdad en las ciencias, publicado en 1637.

Así que viajó, se alistó en el ejército durante un breve periodo, vio algunas batallas y le presentaron al científico y filósofo holandés Isaac Beeckman, que se convertiría para Descartes en un maestro muy influyente. Un año después de graduarse en Poitiers, Descartes atribuyó a una serie de tres sueños o visiones muy poderosos el haber determinado el curso de sus estudios para el resto de su vida.

Cómo convertirse en el padre de la filosofía moderna

Descartes es considerado por muchos como el padre de la filosofía moderna, porque sus ideas se apartaron ampliamente de la comprensión actual a principios del siglo XVII, que estaba más basada en los sentimientos. Aunque algunos elementos de su filosofía no eran completamente nuevos, su enfoque sí lo era. Descartes creía que había que eliminar todo de la mesa, todas las nociones preconcebidas y heredadas, y empezar de nuevo, volviendo a poner una por una las cosas que eran ciertas, lo que para él empezaba con la afirmación “Yo existo” De ahí surgió su cita más famosa: “Pienso; luego existo.

Como Descartes creía que todas las verdades estaban vinculadas en última instancia, trató de descubrir el significado del mundo natural con un enfoque racional, a través de la ciencia y las matemáticas—en cierto modo una extensión del enfoque que Sir Francis Bacon había afirmado en Inglaterra unas décadas antes. Además del Discurso del Método, Descartes también publicó las Meditaciones sobre la Filosofía Primera y los Principios de la Filosofía, entre otros tratados.

Aunque la filosofía es en gran medida donde el siglo XX depositó a Descartes—cada siglo se ha centrado en diferentes aspectos de su obra—sus investigaciones en física teórica llevaron a muchos estudiosos a considerarlo primero un matemático. Introdujo la geometría cartesiana, que incorpora el álgebra; a través de sus leyes de la refracción, desarrolló una comprensión empírica del arco iris; y propuso una explicación naturalista de la formación del sistema solar, aunque sintió que tuvo que suprimir gran parte de ella debido al destino de Galileo&#x2019 a manos de la Inquisición. Su preocupación no era infundada; el Papa Alejandro VII añadió posteriormente las obras de Descartes al Índice de Libros Prohibidos.

Vida posterior, muerte y legado

Descartes nunca se casó, pero tuvo una hija, Francine, nacida en los Países Bajos en 1635. Se había trasladado a ese país en 1628 porque la vida en Francia era demasiado ajetreada para concentrarse en su trabajo, y la madre de Francine era una criada en la casa donde se alojaba. Había planeado educar a la niña en Francia, habiendo dispuesto que viviera con unos parientes, pero murió de fiebre a los 5 años.

Descartes vivió en los Países Bajos durante más de 20 años, pero murió en Estocolmo, Suecia, el 11 de febrero de 1650. Se había trasladado allí menos de un año antes, a petición de la reina Cristina, para ser su tutor de filosofía. La frágil salud indicada en sus primeros años persistió. Pasaba habitualmente las mañanas en la cama, donde seguía honrando su vida onírica, incorporándola a sus metodologías de vigilia en una meditación consciente, pero la insistencia de la reina en las lecciones de las 5 de la mañana le provocó un ataque de neumonía del que no pudo recuperarse. Tenía 53 años.

Suecia era un país protestante, por lo que Descartes, católico, fue enterrado en un cementerio destinado principalmente a bebés no bautizados. Más tarde, sus restos fueron llevados a la abadía de Saint-Germain-des-Prés, la iglesia más antigua de París. Fueron trasladados durante la Revolución Francesa, y se volvieron a colocar más tarde—aunque la leyenda urbana dice que sólo está su corazón y el resto está enterrado en el Panthéon.

El planteamiento de Escartes de combinar las matemáticas y la lógica con la filosofía para explicar el mundo físico se convirtió en metafísico cuando se enfrentó a cuestiones de teología; le llevó a una contemplación de la naturaleza de la existencia y de la dualidad mente-cuerpo, identificando el punto de contacto del cuerpo con el alma en la glándula pineal. También le llevó a definir la idea del dualismo: la materia se encuentra con la no materia. Dado que su sistema filosófico anterior había dado al hombre las herramientas para definir el conocimiento de lo que es verdadero, este concepto dio lugar a la controversia. Afortunadamente, el propio Descartes también había inventado el escepticismo metodológico, o la duda cartesiana, convirtiéndonos así a todos en filósofos.

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