Biografía Powhatan

Powhatan

Powhatan

Biografía

(d. c. 1618)
El jefe Powhatan fue el padre de Pocahontas y el gobernante de las tribus que vivían en la zona donde los colonos ingleses fundaron el asentamiento de Jamestown en 1607.

¿Quién era Powhatan?


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Nacido en algún momento de la década de 1540 o 1550, el jefe Powhatan se convirtió en el líder de más de 30 tribus y controlaba la zona donde los colonos ingleses formaron el asentamiento de Jamestown en 1607. Al principio comerciaba con los colonos antes de enfrentarse a ellos. El matrimonio de su hija, Pocahontas, con un colono dio lugar a otro periodo de paz que seguía vigente cuando Powhatan murió en Virginia en abril de 1618.

Líder de los Powhatan

El futuro jefe Powhatan nació como Wahunsenacawh (a veces escrito como Wahunsunacock) en algún momento de la década de 1540 o 1550. Se sabe muy poco de sus primeros años de vida en un asentamiento Powhatan. Los Powhatan eran una sociedad matrilineal, por lo que su derecho a ser jefe lo heredó de su madre.

Cuando se convirtió en jefe por primera vez, Powhatan gobernaba unas seis tribus. Además de los Powhatan, eran los Pamunkey, los Arrohateck, los Appamattuck, los Youghtanund y los Mattaponi. Utilizando tanto las alianzas como la guerra, Powhatan ampliaría su influencia hasta ser el gobernante de unas 30 tribus. Cada una tenía su propio jefe, conocido como werowance, pero también respondían a Powhatan. Esto significaba que luchaban de su lado en los conflictos y le pagaban tributo.

El territorio que Powhatan controlaba se llamaba Tsenacommacah, o Tenakomakah. Tenía una población de unas 14.000 personas y abarcaba unas seis mil millas cuadradas. Tsenacommacah estaba formado por lo que hoy es la marisma de Virginia, la costa oriental de la bahía de Chesapeake y posiblemente el sur de Maryland. Como jefe, Powhatan era rico, lo que le permitió tener muchas esposas y muchos hijos (uno de los cuales era una hija, Pocahontas).

Llegada de los colonos de Jamestown

Aunque no se sabe cuándo se convirtió Powhatan en jefe, estaba en el poder cuando llegaron los ingleses que formarían el asentamiento de Jamestown en abril de 1607. En junio, Powhatan envió un embajador a la colonia para buscar la paz. Después de la cosecha, también permitió la entrega de alimentos, lo que ayudó a mantener con vida a los colonos en apuros.

En el invierno de 1607, el capitán John Smith fue capturado y llevado a la capital de Powhatan, Werowocomoco. Smith escribió más tarde que Pocahontas le salvó la vida durante este tiempo. Su relato de este rescate puede haber sido una exageración, ya que no apareció hasta 1624. También es posible que malinterpretara un simulacro de ceremonia de ejecución que pretendía vincular a Smith con Powhatan y su tribu.

Smith fue liberado al año siguiente pero pronto volvió a Werowocomoco para negociar con Powhatan. En busca de armas que le ayudaran a derrotar a sus enemigos, y abierto también a otro tipo de comercio, Powhatan accedió a suministrar alimentos a los colonos. Sin embargo, los colonos continuaron explorando e invadiendo las tierras de Powhatan, lo que interrumpió la tregua. Su determinación de convertir a Powhatan en súbdito del rey inglés también causó dificultades. En 1609, Powhatan había abandonado Werowocomoco y se había distanciado de los ingleses trasladándose a una nueva capital, Orapax.

Creciente conflicto

Las relaciones entre Powhatan y los ingleses empeoraron cuando éste intentó mantener el control de su territorio. En noviembre de 1609, Powhatan invitó a un grupo de colonos a su nuevo asentamiento. En lugar de comerciar con ellos como había prometido, se produjo un ataque y la mayor parte del grupo murió. Powhatan cortó entonces el comercio con los colonos y ordenó atacar a los que abandonaban el fuerte de Jamestown. Los colonos lo pasaron mal hasta que llegaron nuevos suministros y liderazgo en el verano de 1610. En ese momento, comenzaron a atacar con más fuerza a las tribus.

Pocahontas fue capturada por los colonos en 1613. Tratando de conseguir su liberación, Powhatan devolvió a unos cuantos ingleses al fuerte, junto con algunas de las armas que su gente había tomado. Sin embargo, Powhatan no satisfizo todas las exigencias de los colonos, por lo que Pocahontas permaneció en cautividad. Pronto se convirtió al cristianismo y atrajo el interés del colono John Rolfe. Powhatan accedió a que Pocahontas se casara con Rolfe, lo que condujo a otro periodo de calma entre sus tribus y los colonos.

Muerte y legado

La paz que llegó con el matrimonio de Pocahontas duró el resto de la vida de Powhatan. Tras viajar a Inglaterra con su marido, Pocahontas murió allí en 1617. Powhatan murió poco después, en abril de 1618, en el territorio que hoy forma parte de Virginia. A Powhatan le sucedió su hermano, Opitchapam, y luego otro hermano, Opechancanough. Bajo el mandato de Opechancanough, la guerra con los colonos comenzaría de nuevo.

Powhatan era un gobernante impresionante que había amasado una gran cantidad de poder e influencia antes de que la llegada de los colonos de Jamestown pusiera patas arriba su forma de vida. Contrarrestó hábilmente sus acciones, pero los números y las armas no estuvieron del lado de Powhatan por mucho tiempo.

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