Biografía Pocahontas

Pocahontas
Fotografía: Three Lions/Getty Images

Pocahontas

Biografía

(c. 1595–c. 1617)
Pocahontas, más tarde conocida como Rebecca Rolfe, fue una nativa americana que ayudó a los colonos ingleses durante sus primeros años en Virginia.

¿Quién fue Pocahontas?


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Pocahontas fue una mujer nativa americana de la tribu Powhatan conocida por su participación en el asentamiento colonial inglés en Jamestown, Virginia. En una conocida anécdota histórica, salvó la vida del inglés , colocando su cabeza sobre la suya en el momento de su ejecución. Pocahontas se casó más tarde con un colono, cambió su nombre por el de Rebecca Rolfe y murió mientras visitaba Inglaterra en 1617.

Vida temprana

Pocahontas era la hija de Powhatan, el líder de una alianza de unos 30 grupos de habla algonquina y pequeños cacicazgos en Tidewater Virginia conocidos como Tsenacommacah. Se desconoce la identidad de su madre. Al igual que muchos indios de Virginia de habla algonquina de la época, Pocahontas probablemente tenía varios nombres, para ser utilizados en diversos contextos. Al nacer, se llamaba Amonute y también Matoaka. También se ganó el apodo de «Pocahontas», que significa «juguetona», por su carácter alegre y curioso.

Los historiadores han estimado el año de nacimiento de Pocahontas en torno a 1595, basándose en el relato del capitán John Smith de 1608 en Una verdadera relación de Virginia y en las cartas posteriores de Smith. Sin embargo, incluso Smith es inconsistente en la cuestión de su edad. Aunque las narraciones inglesas recuerdan a Pocahontas como una princesa, su infancia fue probablemente bastante típica para una niña de Tsenacommacah.

Pocahontas era la favorita de su padre; su «delicia y cariño», según el colono capitán Ralph Hamor, pero no era una princesa en el sentido de heredar un puesto político. Como la mayoría de las jóvenes, aprendió a buscar comida y leña, a cultivar y a construir casas de paja. Como una de las muchas hijas de Powhatan&#x2019, habría contribuido a la preparación de banquetes y otras celebraciones.

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Salvando a John Smith

Pocahontas estuvo vinculada principalmente a los colonos ingleses a través del capitán Smith, que llegó a Virginia con más de 100 colonos en abril de 1607. Los ingleses tuvieron numerosos encuentros durante los meses siguientes con los indios tsenacommacah. Mientras exploraba en el río Chickahominy en diciembre de ese año, Smith fue capturado por una partida de caza dirigida por Opechancanough, pariente cercano de Powhatan, y llevado a la casa de éste en Werowocomoco.

Los detalles de este episodio son inconsistentes en los escritos de Smith. En su relato de 1608, Smith describe un gran festín seguido de una charla con Powhatan. En este relato, no conoce a Pocahontas por primera vez hasta unos meses después. Sin embargo, en 1616, Smith revisó su relato en una carta dirigida a la reina Ana, que estaba anticipando la llegada de Pocahontas con su marido, John Rolfe.

El relato de Smith de 1616 describe el dramático acto de abnegación que se convertiría en leyenda: "… en el momento de mi ejecución", escribió, "ella [Pocahontas] se arriesgó a sacarse los sesos para salvar los míos; y no sólo eso, sino que prevaleció de tal manera con su padre, que fui conducido a salvo a Jamestown." Smith embelleció aún más esta historia en su Generall Historie, escrita años después.

Los historiadores han expresado durante mucho tiempo sus dudas de que la historia de Pocahontas salvando a Smith ocurriera tal y como se cuenta en estos relatos posteriores. Es posible que Smith haya exagerado o inventado el relato para mejorar el prestigio de Pocahontas. Otra teoría sugiere que Smith pudo haber malinterpretado lo que le había sucedido en la casa larga de Powhatan.

En lugar de ser casi una víctima de la ejecución, pudo haber sido sometido a un ritual tribal destinado a simbolizar su muerte y su renacimiento como miembro de la tribu. Es posible que Powhatan tuviera motivaciones políticas para incorporar a Smith a su jefatura.

Las primeras historias establecen que Pocahontas se hizo amiga de Smith y ayudó a la colonia de Jamestown. Pocahontas visitaba a menudo el asentamiento. Cuando los colonos estaban hambrientos, "cada cuatro o cinco días, Pocahontas con sus ayudantes le llevaban [a Smith] tantas provisiones que salvaban la vida de muchos de ellos que, de otro modo, se habían muerto de hambre." A pesar de esta conexión, hay poco en el registro histórico que sugiera un vínculo romántico entre John Smith y Pocahontas.

A finales de 1609, John Smith regresó a Inglaterra para recibir atención médica. Los ingleses dijeron a los indios que Smith había muerto. Según el colono William Strachey, Pocahontas se casó con un guerrero llamado Kocoum en algún momento antes de 1612. No se sabe nada más sobre este matrimonio, que puede haberse disuelto cuando Pocahontas fue capturada por los ingleses al año siguiente.

Captura y matrimonio con John Rolfe

La captura de Pocahontas' ocurrió durante la Primera Guerra Anglo-Powhatan. El capitán Samuel Argall perseguía una alianza con los patawomencos, un grupo norteño de dudosa lealtad a Powhatan. Argall y sus aliados indígenas engañaron a Pocahontas para que abordara el barco de Argall y la retuvieran como rescate, exigiendo la liberación de los prisioneros ingleses y los suministros en poder de Powhatan. Cuando Powhatan no satisfizo las demandas de los colonos, Pocahontas permaneció en cautiverio.

Poco se sabe sobre el año que Pocahontas pasó con los ingleses. Está claro que un ministro llamado Alexander Whitaker instruyó a Pocahontas en el cristianismo y la ayudó a mejorar su inglés mediante la lectura de la Biblia. Whitaker bautizó a Pocahontas con un nuevo nombre cristiano: Rebecca. La elección de este nombre puede haber sido un gesto simbólico hacia la Rebeca del Libro del Génesis que, como madre de Jacob y Esaú, era la madre de dos naciones.

En marzo de 1614, estalló la violencia entre cientos de hombres ingleses y Powhatan. Los ingleses permitieron a Pocahontas hablar con su padre y otros parientes como maniobra diplomática. Según fuentes inglesas, Pocahontas dijo a su familia que prefería quedarse con los ingleses en lugar de volver a casa.

Pocahontas conoció a John Rolfe durante su año de cautiverio. Rolfe, un piadoso granjero, había perdido a su mujer y a su hijo en el viaje a Virginia. En una larga carta al gobernador en la que solicitaba permiso para casarse con Pocahontas, expresaba tanto su amor por ella como su creencia de que salvaría su alma a través de la institución del matrimonio cristiano. Se desconocen los sentimientos de Pocahontas hacia Rolfe y el matrimonio.

Rolfe y Pocahontas se casaron el 5 de abril de 1614 y vivieron durante dos años en la granja de Rolfe. El 30 de enero de 1615, Pocahontas dio a luz a Thomas Rolfe. Según Ralph Hamor, el matrimonio creó un período de paz entre los colonos y Powhatan.

Pocahontas se convirtió en símbolo de la conversión religiosa de los indios, uno de los objetivos declarados de la Compañía de Virginia. La compañía decidió llevar a Pocahontas a Inglaterra como símbolo del "salvaje» domesticado del Nuevo Mundo.

Los Rolfes viajaron a Inglaterra en 1616, llegando al puerto de Plymouth el 12 de junio con un pequeño grupo de indígenas virginianos.

Aunque Pocahontas no era una princesa en el contexto de la cultura Powhatan, la Compañía de Virginia la presentó, no obstante, como una princesa al público inglés. La inscripción de un grabado de Pocahontas de 1616, realizado para la Compañía de Virginia, decía: "Matoaka, alias Rebeca, hija del príncipe más poderoso del Imperio Powhatan de Virginia."

Aunque algunos la consideraban una curiosidad más que una princesa, Pocahontas fue aparentemente bien tratada en Londres. El 5 de enero de 1617, fue llevada ante el rey en el Palacio de Whitehall durante una representación de la obra de Ben Jonson La visión del deleite. Poco después, John Smith conoció a los Rolfes en una reunión social. Los únicos relatos que existen sobre su interacción provienen de Smith, quien escribió que cuando Pocahontas lo vio, “sin decir nada, se volvió, oscureció su rostro, como si no pareciera estar bien contenta” El registro de Smith de su conversación posterior es fragmentario y poco claro. Escribió que Pocahontas le recordó las "cortesías que había hecho” diciendo, “le prometiste a Powhatan que lo que era tuyo sería suyo, y él lo mismo para ti”

Muerte

En marzo de 1617, los Rolfes abordaron un barco para regresar a Virginia. El barco sólo había llegado hasta Gravesend cuando Pocahontas cayó enferma. Fue llevada a tierra, donde murió, posiblemente de neumonía o tuberculosis. Su funeral tuvo lugar el 21 de marzo de 1617, en la parroquia de San Jorge. George’s, que fue destruida en un incendio en 1727.

Miembros de varias familias prominentes de Virginia remontan sus raíces a Pocahontas y al jefe Powhatan a través de su hijo, Thomas Rolfe.

Leyenda popular

Se conservan muy pocos registros de la vida de Pocahontas. El único retrato contemporáneo es el grabado de Simon van de Passe de 1616, que enfatiza sus rasgos indios. Los mitos que surgieron en torno a la historia de Pocahontas en el siglo XIX la presentaban como un emblema del potencial de los nativos americanos para asimilarse a la sociedad europea. La relación imaginada entre John Smith y Pocahontas romantiza el tema de la asimilación y dramatiza el encuentro de dos culturas.

Se han hecho muchas películas sobre Pocahontas, empezando por una película muda en 1924 y continuando en el siglo XXI. Es una de las nativas americanas más conocidas de la historia y una de las pocas que aparecen regularmente en los libros de texto de historia.

Mira "Pocahontas: Ambassador to the New World" en HISTORY Vault

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