Biografía Phillis Wheatley

Phillis Wheatley
Fotografía: Bettmann/Getty Images

Phillis Wheatley

Biografía

(c. 1753–1784)
Tras ser secuestrada en África Occidental y esclavizada en Boston, Phillis Wheatley se convirtió en la primera afroamericana y una de las primeras mujeres en publicar un libro de poesía en las colonias en 1773.

¿Quién fue Phillis Wheatley?


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La poetisa Phillis Wheatley fue traída a Boston, Massachusetts, en un barco de personas esclavizadas en 1761 y fue adquirida por John Wheatley como sirvienta personal de su esposa. Los Wheatley educaron a Phillis y pronto dominó el latín y el griego, pasando a escribir una poesía muy aclamada. Publicó su primer poema en 1767 y su primer volumen de versos, Poemas sobre diversos temas, religiosos y morales, en 1773. Tras ser liberada de la esclavitud, se casó más tarde y pasó apuros económicos, y Wheatley no pudo encontrar un editor para su segundo volumen de poemas.

Años tempranos

Pionera poeta afroamericana, Wheatley nació en Senegal/Gambia alrededor de 1753. A la edad de ocho años, fue secuestrada y llevada a Boston en un barco de personas esclavizadas. A su llegada, John Wheatley compró a la joven, que gozaba de una salud frágil, como sirvienta de su esposa, Susanna.

Bajo la dirección de la familia, Wheatley (que, como era costumbre en la época, adoptó el apellido de su amo) quedó bajo el ala de Susanna. Su rápida inteligencia era difícil de pasar por alto, y como resultado, Susanna y sus dos hijos enseñaron a Wheatley a leer y fue alentada activamente en sus actividades literarias por la casa.

Wheatley recibió lecciones de teología, inglés, latín y griego. La historia antigua pronto se incorporó a las enseñanzas, al igual que las lecciones de mitología y literatura. En una época en la que los afroamericanos se sentían desanimados e intimidados a la hora de aprender a leer y escribir, la vida de Wheatley fue una anomalía.

Logro histórico como poeta publicado

Wheatley escribió su primer poema publicado alrededor de los 13 años. La obra, una historia sobre dos hombres que casi se ahogan en el mar, se publicó en el Newport Mercury. Le siguieron otros poemas publicados, que aumentaron aún más la fama de Wheatley.

En 1773, Wheatley adquirió una estatura considerable cuando se publicó su primer y único libro de versos, Poemas sobre diversos temas, religiosos y morales, habiendo recibido la escritora el patrocinio de Selina Hastings, la condesa de Huntingdon, en Inglaterra. Como prueba de su autoría, el volumen incluía un prefacio en el que 17 hombres de Boston, entre ellos John Hancock, afirmaban que ella había escrito efectivamente los poemas que contiene.

Poemas sobre diversos temas es un hito en la historia de Estados Unidos. Al publicarlo, Wheatley se convirtió en la primera afroamericana y en la primera persona esclavizada de Estados Unidos en publicar un libro de poemas, así como en la tercera mujer estadounidense en hacerlo.

Siendo una firme partidaria de la lucha por la independencia de Estados Unidos, Wheatley escribió varios poemas en honor del comandante del Ejército Continental, George Washington. Wheatley envió una de dichas obras, escrita en 1775, al futuro presidente, lo que acabó inspirando una invitación para visitarlo en su cuartel general de Cambridge, Massachusetts. Wheatley aceptó la oferta y visitó a Washington en marzo de 1776.

Dificultades en la vida posterior

Wheatley había viajado a Londres para promocionar sus poemas y recibió tratamiento médico para una dolencia contra la que había estado luchando. Tras su regreso a Boston, la vida de Wheatley cambió significativamente. Aunque finalmente fue liberada de la esclavitud, quedó devastada por la muerte de varios miembros de la familia Wheatley, entre ellos Susanna (fallecida en 1774) y John (fallecido en 1778).

En 1778, Wheatley se casó con un afroamericano libre de Boston, John Peters, con quien tuvo tres hijos, todos los cuales murieron en la infancia. Su matrimonio resultó ser una lucha, con la pareja luchando contra la pobreza constante. Finalmente, Wheatley se vio obligada a buscar trabajo como criada en una pensión y vivió en condiciones miserables y horribles.

Wheatley siguió escribiendo, pero las crecientes tensiones con los británicos y, finalmente, la Guerra de la Independencia, debilitaron el entusiasmo por sus poemas. Aunque se puso en contacto con varios editores, no logró encontrar apoyo para un segundo volumen de poesía.

Muerte

Wheatley murió a los 30 años en Boston, Massachusetts, el 5 de diciembre de 1784.

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