Biografía Percy Julian

Percy Julian
Fotografía: Bettmann/Getty Images

Percy Julian

Biografía

(1899–1975)
El químico afroamericano Percy Julian fue pionero en la síntesis química de medicamentos como la cortisona, los esteroides y las píldoras anticonceptivas.

¿Quién fue Percy Julian?


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Sus investigaciones en instituciones académicas y empresariales condujeron a la síntesis química de fármacos para el tratamiento del glaucoma y la artritis, y aunque su carrera le planteó problemas en todo momento, se le considera uno de los químicos más influyentes de la historia de Estados Unidos.

Vida temprana

Percy Lavon Julian nació el 11 de abril de 1899 en Montgomery, Alabama, siendo nieto de antiguos esclavos. Fue a la escuela hasta el octavo grado, pero no había escuelas secundarias abiertas a los estudiantes negros. Solicitó el ingreso en la Universidad DePauw de Greencastle (Indiana), donde tuvo que tomar clases nocturnas de nivel de bachillerato para ponerse al nivel académico de sus compañeros. A pesar de este difícil comienzo, se graduó como primero de su clase, con honores Phi Beta Kappa.

Vida en el mundo académico

Después de la universidad, Julian aceptó un puesto como profesor de química en la Universidad de Fisk. Lo abandonó en 1923 cuando recibió una beca para asistir a la Universidad de Harvard y terminar su maestría, aunque la universidad no le permitió realizar el doctorado. Viajó durante varios años, enseñando en colegios negros, antes de obtener su doctorado en la Universidad de Viena, en Austria, en 1931.

Con su doctorado en la mano, regresó a DePauw para continuar su investigación. En 1935, se ganó el reconocimiento internacional al sintetizar la fisostigmina del frijol calabar para crear un tratamiento farmacológico para el glaucoma, pero a pesar de su éxito, la universidad se negó a nombrarle profesor titular debido a su raza.

Carrera posterior y muerte

Deseando dejar el mundo académico, Julian solicitó puestos de trabajo en importantes empresas químicas, pero fue rechazado repetidamente cuando los gerentes de contratación descubrieron que era negro. Finalmente, consiguió un puesto en la empresa Glidden como director de laboratorio. Allí inventó el Aero-Foam, un producto que utiliza la proteína de la soja para apagar los incendios de petróleo y gas y que fue ampliamente utilizado en la Segunda Guerra Mundial, así como otros inventos basados en la soja.

Julian también continuó su trabajo biomédico y descubrió cómo extraer esteroles del aceite de soja y sintetizar las hormonas progesterona y testosterona. También fue elogiado por su síntesis de la cortisona, que llegó a utilizarse en el tratamiento de la artritis reumatoide.

Julian dejó Glidden en 1953 y estableció su propio laboratorio, Julian Laboratories, en 1954. Vendió la empresa en 1961, convirtiéndose en uno de los primeros millonarios negros, antes de fundar el Instituto de Investigación Julian, una organización sin ánimo de lucro que dirigió durante el resto de su vida.

Murió de cáncer de hígado el 19 de abril de 1975.

Reconocimiento

En 1973, Julian se convirtió en el primer químico negro elegido para la Academia Nacional de las Ciencias. En 1990 fue elegido miembro del Salón Nacional de la Fama de los Inventores, y en 1999 su síntesis de la fisostigmina fue reconocida por la Sociedad Química Americana como «uno de los 25 mayores logros en la historia de la química americana». El escándalo se produjo y Julian fue despedido, pero él y Anna se casaron en 1935 y tuvieron dos hijos.

En 1950, Julian y su familia se trasladaron a Oak Park, Illinois. Después de comprar su casa pero antes de mudarse, la casa fue atacada con una bomba incendiaria el día de Acción de Gracias. Fue atacada de nuevo en junio de 1951.

La vida de Julian fue objeto de un documental realizado para la serie Nova de la PBS, titulado Genio olvidado.

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