Biografía Percy Bysshe Shelley

Percy Bysshe Shelley
Fotografía: Stock Montage/Getty Images

Percy Bysshe Shelley

Biografía

(1792–1822)
Conocido por sus versos líricos y largos, Percy Bysshe Shelley fue un destacado poeta romántico inglés y uno de los poetas más apreciados e influyentes del siglo XIX.

¿Quién era Percy Bysshe Shelley?


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Percy Bysshe Shelley es uno de los poetas épicos del siglo XIX y es más conocido por sus obras clásicas en verso de antología como Oda al viento del oeste y La máscara de la anarquía. También es conocido por su poesía de largo aliento, como Queen Mab y Alastor. Vivió muchas aventuras con su segunda esposa, Mary Shelley, la autora de Frankenstein.

Vida temprana

Percy Bysshe Shelley, un controvertido escritor inglés de grandes convicciones personales, nació el 4 de agosto de 1792. Nació y creció en la campiña inglesa, en el pueblo Broadbridge Heath, a las afueras de West Sussex. Aprendió a pescar y a cazar en los prados que rodeaban su casa, y a menudo inspeccionaba los ríos y los campos con su primo y buen amigo Thomas Medwin. Sus padres eran Timothy Shelley, terrateniente y miembro del Parlamento, y Elizabeth Pilfold. Shelley, el mayor de sus siete hijos, se marchó de casa a los 10 años para estudiar en la Academia de Syon House, a unos 80 kilómetros al norte de Broadbridge Heath y a 16 kilómetros al oeste del centro de Londres. Tras dos años, se matriculó en el Eton College. Durante su estancia en el colegio, sus compañeros de clase le acosaron con dureza, tanto física como mentalmente. Shelley se refugió en su imaginación. En el plazo de un año’había publicado dos novelas y dos volúmenes de poesía, entre ellos St Irvyne y Fragmentos póstumos de Margaret Nicholson.

En el otoño de 1810, Shelly ingresó en el University College de Oxford. Parecía un entorno académico mejor para él que Eton, pero después de unos meses, un decano exigió que Shelley visitara su despacho. Shelley y su amigo Thomas Jefferson Hogg habían sido coautores de un panfleto titulado La necesidad del ateísmo. Su premisa escandalizó y horrorizó al profesorado (“…La mente no puede creer en la existencia de un Dios.”), y la universidad exigió que ambos chicos reconocieran o negaran la autoría. Shelley no hizo ninguna de las dos cosas y fue expulsado.

Los padres de Shelley estaban tan exasperados por las acciones de su hijo que le exigieron que abandonara sus creencias, incluyendo el vegetarianismo, el radicalismo político y la libertad sexual. En agosto de 1811, Shelley se fugó con Harriet Westbrook, una joven de 16 años a la que sus padres habían prohibido explícitamente ver. Su amor por ella se centraba en la esperanza de poder salvarla del suicidio. Se fugaron, pero Shelley pronto se enfadó con ella y se interesó por una mujer llamada Elizabeth Hitchener, una maestra de escuela que inspiró su primer gran poema, Queen Mab. El personaje del título del poema, un hada inventada originalmente por William Shakespeare y descrita en Romeo y Julieta, describe cómo sería una sociedad utópica en la Tierra.

Además de la poesía de largo aliento, Shelley también comenzó a escribir panfletos políticos, que distribuía mediante globos aerostáticos, botellas de vidrio y barcos de papel. En 1812, conoció a su héroe y futuro mentor, el filósofo político radical William Godwin, autor de Justicia política.

Relaciones con Harriet y Mary

Aunque la relación de Shelley con Harriet siguió siendo problemática, la joven pareja tuvo dos hijos juntos. Su hija, Elizabeth Ianthe, nació en junio de 1813, cuando Shelley tenía 21 años. Antes de que naciera su segunda hija, Shelley abandonó a su esposa y se relacionó inmediatamente con otra joven. Su nuevo interés amoroso, bien educado y precoz, se llamaba Mary, hija del querido mentor de Shelley, Godwin, y de Mary Wollstonecraft, la famosa autora feminista de Una vindicación de los derechos de la mujer. Para sorpresa de Shelley, Godwin no estaba a favor de que Shelley saliera con su hija. De hecho, Godwin lo desaprobó tanto que no se habló con Mary durante los tres años siguientes. Shelley y Mary huyeron a París, llevándose a la hermana de Mary, Jane, con ellos. Partieron de Londres en barco y, viajando casi siempre a pie, recorrieron Francia, Suiza, Alemania y Holanda, a menudo leyéndose en voz alta las obras de Shakespeare y Rousseau.

Cuando los tres regresaron por fin a casa, Mary estaba embarazada y también la esposa de Shelley. La noticia del embarazo de Mary llevó a Harriet al límite de su paciencia. Pidió el divorcio y demandó a Shelley para obtener una pensión alimenticia y la custodia total de sus hijos. El segundo hijo de Harriet con Shelley, Charles, nació en noviembre de 1814. Tres meses después, Mary dio a luz a una niña. La niña murió pocas semanas después. En 1816, Mary dio a luz a su hijo, William.

Dedicado al vegetarianismo, Shelley fue autor de varias obras sobre la dieta y la práctica espiritual, incluyendo Una vindicación de la dieta natural (1813). En 1815, Shelley escribió Alastor, o el espíritu de la soledad, un poema de 720 versos, hoy reconocido como su primera gran obra. Ese mismo año, el abuelo de Shelley falleció y le dejó una asignación anual de 1.000 libras esterlinas.

Amistad con Lord Byron

En 1816, la hermanastra de Mary, Claire Clairmont, invitó a Shelley y a Mary a acompañarla en un viaje a Suiza. Clairmont había empezado a salir con el poeta romántico Lord Byron y deseaba presumir de él ante su hermana. Cuando iniciaron el viaje, Byron estaba menos interesado en Clairmont. No obstante, los tres se quedaron en Suiza todo el verano. Shelley alquiló una casa en el lago Lemán cerca de la de Byron y los dos hombres se hicieron rápidamente amigos. Shelley escribió incesantemente durante su visita. Tras un largo día de navegación con Byron, Shelley regresó a casa y escribió Hymn to Intellectual Beauty. Tras un viaje por los Alpes franceses con Byron, se inspiró para escribir Mont Blanc, una reflexión sobre la relación entre el hombre y la naturaleza.

La muerte de Harriet y el segundo matrimonio de Shelley

En el otoño de 1816, Shelley y Mary regresaron a Inglaterra y descubrieron que la hermanastra de Mary, Fanny Imlay, se había suicidado. En diciembre del mismo año, se descubrió que Harriet también se había suicidado. La encontraron ahogada en el río Serpentine, en Hyde Park, Londres. Unas semanas más tarde, Shelley y Mary se casaron finalmente. El padre de Mary se alegró de la noticia y aceptó a su hija en el seno de la familia. Sin embargo, en medio de la celebración, la pérdida persigue a Shelley. Tras la muerte de Harriet&#x2019, los tribunales decidieron no conceder a Shelley la custodia de sus hijos, afirmando que estarían mejor con padres adoptivos.

Con estos asuntos resueltos, Shelley y Mary se trasladaron a Marlow, un pequeño pueblo de Buckinghamshire. Allí, Shelley entabló amistad con John Keats y Leigh Hunt, ambos poetas y escritores de gran talento. Las conversaciones de Shelley con ellos animaron sus propias actividades literarias. Hacia 1817, escribió Laon y Cythna;o, La revolución de la ciudad dorada. Sus editores se opusieron al argumento principal, centrado en amantes incestuosos. Se le pidió que lo editara y que buscara un nuevo título para la obra. En 1818, la reeditó como La rebelión del Islam. Aunque el título sugiere el tema del Islam, el poema se centra en la religión en general y presenta temas políticos socialistas.

La vida en Italia

Poco después de la publicación de La revuelta del Islam, Shelley, Mary y Clairmont se fueron a Italia. Byron vivía en Venecia, y Clairmont tenía la misión de llevar a su hija, Allegra, a visitarlo. Durante los años siguientes, Shelley y Mary se trasladaron de ciudad en ciudad. Mientras estaban en Venecia, su hija pequeña, Clara Everina, murió. Un año después, su hijo William también falleció. En esta época, Shelley escribió Prometheus Unbound. Durante su residencia en Livorno, en 1819, escribió La cencia y La máscara de la anarquía y Hombres de Inglaterra, una respuesta a la masacre de Peterloo en Inglaterra.

Muerte y legado

El 8 de julio de 1822, a punto de cumplir los 30 años, Shelley se ahogó mientras navegaba en su goleta de vuelta de Livorno a Lerici, después de haberse reunido con Hunt para hablar de su revista recién impresa, El Liberal. A pesar de las pruebas contradictorias, la mayoría de los periódicos informaron de la muerte de Shelley como un accidente. Sin embargo, basándose en la escena que se descubrió en la cubierta del barco, otros especularon que podría haber sido asesinado por un enemigo que detestaba sus creencias políticas.

El cuerpo de Shelley fue incinerado en la playa de Viareggio, donde su cuerpo había llegado a la orilla. Mary, como era costumbre entre las mujeres de la época, no asistió al funeral de su marido. Las cenizas de Shelley fueron enterradas en el cementerio protestante de Roma. Más de un siglo después, se le recuerda en el Rincón del Poeta de la Abadía de Westminster.

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