Biografía Paul Robeson

Paul Robeson
Fotografía: Bettmann/Getty Images

Paul Robeson

Biografía

(1898–1976)
Paul Robeson fue un aclamado intérprete del siglo XX conocido por producciones como «El emperador Jones» y «Otelo». También fue un activista internacional.

¿Quién fue Paul Robeson?


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Paul Robeson fue un estelar atleta y artista escénico. Protagonizó las versiones teatrales y cinematográficas de El emperador Jones y Show Boat y estableció una carrera en la pantalla y como cantante inmensamente popular de proporciones internacionales. Robeson se pronunció contra el racismo y se convirtió en un activista mundial, y fue incluido en la lista negra durante la paranoia del macartismo en la década de 1950.

Años tempranos

Paul Leroy Robeson nació el 9 de abril de 1898 en Princeton, Nueva Jersey, hijo de Anna Louisa y William Drew Robeson, un esclavo fugado. La madre de Robeson murió en un incendio cuando él tenía seis años y su padre, que era clérigo, trasladó a la familia a Somerville, donde el joven destacó en los estudios y cantó en la iglesia.

Atleta estrella y académico

Cuando tenía 17 años, Robeson obtuvo una beca para asistir a la Universidad de Rutgers, siendo el tercer afroamericano en hacerlo, y se convirtió en uno de los estudiantes más condecorados de la institución. Recibió los máximos honores por sus habilidades de debate y oratoria, ganó 15 cartas en cuatro deportes universitarios, fue elegido Phi Beta Kappa y se convirtió en el mejor alumno de su clase.

De 1920 a 1923, Robeson asistió a la Facultad de Derecho de la Universidad de Columbia, enseñando latín y jugando al fútbol profesional los fines de semana para pagar la matrícula. En 1921, se casó con una compañera de Columbia, la periodista Eslanda Goode. Ambos estuvieron casados durante más de 40 años y tuvieron un hijo en 1927, Paul Robeson Jr. Con el estímulo de Eslanda, que se convertiría en su representante, se volcó de lleno en el escenario.

Papeles iniciales:

Robeson causó sensación en el mundo del teatro como protagonista de la controvertida producción de 1924 de Todos los Dios' s Chillun Got Wings en la ciudad de Nueva York, y al año siguiente, protagonizó la puesta en escena en Londres de El emperador Jones— ambas del dramaturgo Eugene O'Neill. Robeson también entró en el cine cuando protagonizó la obra del director afroamericano Oscar Micheaux en 1925, Cuerpo y alma.

Aunque no formó parte del reparto de la producción original de Broadway de Show Boat, una adaptación de una novela de Edna Furber, Robeson tuvo una participación destacada en la producción londinense de 1928. Fue allí donde se dio a conocer por primera vez por cantar "Ol' Man River," una canción destinada a convertirse en su melodía emblemática.

'Borderline,' 'Othello' y 'Tales of Manhattan'

A finales de la década de 1920, Robeson y su familia se trasladaron a Europa, donde continuó estableciéndose como una estrella internacional a través de largometrajes como Borderline (1930).

Protagonizó el remake cinematográfico de El emperador Jones en 1933 y participaría en seis películas británicas en los años siguientes, incluyendo el drama del desierto Jericó y el musical Gran Fella, ambos estrenados en 1937. Durante este periodo, Robeson también protagonizó la segunda adaptación a la gran pantalla de Show Boat (1936), con Hattie McDaniel e Irene Dunne.

La última película de Robeson sería la producción de Hollywood de Cuentos de Manhattan (1942). Criticó la película, en la que también participaron leyendas como Henry Fonda, Ethel Waters y Rita Hayworth, por su retrato denigrante de los afroamericanos.

Después de haber interpretado por primera vez el personaje principal de la obra de Shakespeare Othello en 1930, Robeson volvió a interpretar el famoso papel en la producción del Theatre Guild de 1943-44 en la ciudad de Nueva York. Protagonizada también por Uta Hagen, en el papel de Desdémona, y José Ferrer, como el villano Iago, la producción duró 296 representaciones, siendo la obra de Shakespeare que más tiempo ha durado en la historia de Broadway.

Activismo y listas negras

Figura internacional muy querida y con un gran número de seguidores en Europa, Robeson se pronunciaba regularmente contra la injusticia racial y participaba en la política mundial. Apoyó el panafricanismo, cantó para los soldados leales durante la guerra civil española, participó en manifestaciones antinazis y actuó para las fuerzas aliadas durante la Segunda Guerra Mundial. También visitó varias veces la Unión Soviética a mediados de los años 30, donde se aficionó a la cultura popular rusa. Estudió ruso, al igual que su hijo, que llegó a residir en la capital moscovita con su abuela.

Sin embargo, la relación de Robeson con la U.R.S.S. fue muy controvertida, ya que sus creencias humanitarias parecían contrastar con el terror y los asesinatos en masa impuestos por Joseph Stalin. En Estados Unidos, con el macartismo y la paranoia de la Guerra Fría, Robeson tuvo que enfrentarse a funcionarios del gobierno que querían silenciar una voz que hablaba elocuentemente contra el racismo y que tenía vínculos políticos que podían ser vilipendiados.

Activado por la tergiversación de un discurso que el actor pronunció en la Conferencia de Paz de París, respaldada por la URSS, a finales de la década de 1940, Robeson fue tachado de comunista y criticado duramente por los funcionarios del gobierno, así como por algunos líderes afroamericanos. Finalmente, el Departamento de Estado le prohibió renovar su pasaporte en 1950 para viajar al extranjero por compromisos. A pesar de su inmensa popularidad, se le incluyó en la lista negra de las salas de conciertos nacionales, los sellos discográficos y los estudios de cine, y sufrió económicamente.

Años posteriores, libro y muerte

Robeson publicó su autobiografía, Here I Stand, en 1958, el mismo año en que ganó el derecho a que se le restituyera el pasaporte. Volvió a viajar internacionalmente y recibió varios elogios por su trabajo, pero el daño estaba hecho, ya que sufrió una depresión debilitante y problemas de salud relacionados.

Robeson y su familia regresaron a Estados Unidos en 1963. Tras la muerte de Eslanda en 1965, el artista vivió con su hermana. Murió de un derrame cerebral el 23 de enero de 1976, a la edad de 77 años, en Filadelfia, Pensilvania.

El legado de Paul Robeson

En los últimos años, diversos sectores se han esforzado por reconocer el legado de Robeson tras un periodo de silencio. Se han escrito varias biografías sobre el artista, como la bien recibida Paul Robeson: A Biography fue incluido a título póstumo en el Salón de la Fama del Fútbol Universitario. En 2007, Criterion publicó Paul Robeson: Portraits of the Artist, una caja que contiene varias de sus películas, así como un documental y un folleto sobre su vida.

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