Biografía Patrick Henry

Patrick Henry
Fotografía: Stock Montage/Getty Images

Patrick Henry

Biografía

(1736–1799)
Patrick Henry fue un abogado, orador y una figura importante de la Revolución Americana que es más conocido por sus palabras «¡Dame la libertad o dame la muerte!»

¿Quién fue Patrick Henry?


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Patrick Henry fue un orador de la época de la Revolución Americana, más conocido por su frase «Dadme la libertad o dadme la muerte». Henry fue un influyente líder de la oposición radical al gobierno británico, pero sólo aceptó el nuevo gobierno federal tras la aprobación de la Carta de Derechos, de la que fue en gran medida responsable. Con sus persuasivos y apasionados discursos, Henry ayudó a poner en marcha la Revolución Americana.

Vida temprana

Henry nació el 29 de mayo de 1736 en el condado de Hanover, Virginia, en una plantación que pertenecía a su familia materna. A diferencia de su madre, que tenía fuertes raíces en la región, su padre emigró a la colonia desde Escocia.

El segundo de nueve hijos, Henry recibió gran parte de su educación de su padre, que había asistido a la universidad en Escocia, y de su tío, un ministro anglicano. Era un niño musical, que tocaba el violín y la flauta. Es posible que haya modelado su gran estilo oratorio a partir de los sermones religiosos de su tío y otros. Henry asistía a veces con su madre a los servicios que celebraban los predicadores presbiterianos que visitaban la zona.

A la edad de 15 años, Henry llevó una tienda para su padre. El negocio no duró, y Henry tuvo su primera experiencia de fracaso. En 1754 se casó con Sarah Shelton, hija de un posadero local. Como parte de la dote de su esposa, Henry recibió algunas tierras de cultivo. Intentó cultivar tabaco allí durante tres años, pero no le fue bien en esta nueva empresa. En 1757, Henry y su esposa perdieron su granja en un incendio. Entonces, dirigió una taberna para su suegro y estudió para ser abogado. En 1760, obtuvo su licencia de abogado. Él y Shelton tuvieron seis hijos juntos.

Abogado y político

Como abogado, Henry desarrolló una reputación como orador poderoso y persuasivo con el caso de 1763 conocido como "Parson's Cause." La colonia de Virginia aprobó una ley que cambiaba la forma de pagar a los ministros de la iglesia, lo que supuso una pérdida monetaria para los ministros. Cuando el rey Jorge III anuló la ley, un clérigo de Virginia demandó que se le devolviera la paga y ganó el caso. Henry se pronunció en contra del ministro cuando el caso llegó a un jurado para decidir los daños y perjuicios. Señalando la avaricia y la injerencia real en los asuntos coloniales asociados a esta decisión legal, consiguió convencer al jurado de que concediera la indemnización más baja posible—un cuarto de penique, o un penique.

En 1765, Henry ganó la elección a la Cámara de los Burgueses. Demostró ser una de las primeras voces disidentes contra la política colonial británica. Durante el debate sobre la Ley del Timbre de 1765, que gravaba todo tipo de papel impreso utilizado por los colonos, Henry se pronunció en contra de la medida. Insistió en que sólo la propia colonia debía poder cobrar impuestos a sus ciudadanos. Algunos miembros de la asamblea gritaron que sus comentarios eran una traición, pero Henry no se inmutó. Sus sugerencias para manejar el asunto se imprimieron y se distribuyeron a otras colonias, lo que ayudó a estimular el creciente descontento con el dominio británico.

Revolucionario estadounidense

Fuerza activa en la creciente rebelión contra Gran Bretaña, Henry tenía la notable habilidad de traducir su ideología política al lenguaje del hombre común. Fue seleccionado para servir como delegado en el Congreso Continental de Filadelfia en 1774. Allí conoció a Samuel Adams y, juntos, avivaron el fuego de la revolución. Durante el proceso, Henry hizo un llamamiento a los colonos para que se unieran en su oposición al dominio británico: "Las distinciones entre virginianos, peninsulares, neoyorquinos y neoingleses, ya no existen. No soy un virginiano, sino un americano.

Al año siguiente, Henry pronunció quizás el discurso más famoso de su carrera. Fue uno de los asistentes a la Convención de Virginia en marzo de 1775. El grupo debatía cómo resolver la crisis con Gran Bretaña—por la fuerza o por medios pacíficos. Henry hizo un llamamiento a las armas, diciendo: «¡Nuestros hermanos ya están en el campo de batalla! ¿Por qué nos quedamos aquí sin hacer nada? ¿Es la vida tan cara, o la paz tan dulce, como para comprarla al precio de las cadenas y la esclavitud? Prohíbelo, Dios Todopoderoso. No sé qué camino tomarán los demás; pero en cuanto a mí, ¡dame la libertad o dame la muerte!

Sólo un tiempo después, se dispararon los primeros tiros, y la Revolución Americana estaba en marcha. Henry se convirtió en el comandante en jefe de las fuerzas de Virginia, pero renunció a su puesto después de seis meses. Centrándose en el arte de gobernar, ayudó a redactar la constitución del estado en 1776. Como gobernador, Henry apoyó la revolución de muchas maneras. Ayudó a suministrar soldados y equipo a George Washington. También envió tropas de Virginia—al mando de George Rogers Clark—para expulsar a las fuerzas británicas en el noroeste. Después de tres mandatos como gobernador, Henry dejó el cargo en 1779. Siguió participando activamente en la política como miembro de la asamblea estatal. A mediados de la década de 1780, Henry ejerció dos mandatos más como gobernador.

Henry tenía fuertes opiniones antifederalistas, pues creía que un gobierno federal poderoso conduciría a un tipo de tiranía similar a la que los colonos habían experimentado bajo el dominio británico. En 1787, rechazó la oportunidad de asistir a la Convención de la Constitución en Filadelfia. Su oposición a este famoso documento no decayó, incluso después de recibir un borrador de la Constitución de Washington tras la convención. Cuando llegó el momento de que Virginia ratificara la Constitución, Henry se pronunció en contra del documento, calificando sus principios de «peligrosos». Teniendo en cuenta el fuerte apoyo a Henry en Virginia, muchos federalistas, incluido James Madison, temían que Henry tuviera éxito en sus esfuerzos contra la Constitución. Pero la mayoría de los legisladores no se inclinaron por Henry y el documento fue ratificado por 89 votos a favor y 79 en contra.

Años finales y legado

En 1790, Henry dejó el servicio público. Optó por volver a ser abogado y tuvo una próspera práctica. A lo largo de los años, Henry recibió numerosos nombramientos para puestos como juez del Tribunal Supremo, Secretario de Estado y Fiscal General, pero los rechazó todos. Prefería estar con su segunda esposa, Dorothea, y sus numerosos hijos, antes que navegar por el mundo de la política. Su primera esposa había muerto en 1775, tras una batalla con una enfermedad mental. Henry fue padre de 17 hijos entre sus dos matrimonios.

Henry pasó sus últimos años en su finca, llamada "Red Hill," en el condado de Charlotte, Virginia. En 1799, Henry fue finalmente persuadido para presentarse a las elecciones. Para entonces había cambiado de partido político, pasando a formar parte de los federalistas. A instancias de su amigo Washington, Henry luchó por un puesto en la legislatura de Virginia. Ganó el puesto, pero no vivió lo suficiente para servir. Murió el 6 de junio de 1799 en su casa de Red Hill.

Aunque nunca ocupó un cargo nacional, Patrick Henry es recordado como uno de los grandes líderes revolucionarios. Se le ha llamado el "Trompeta" y "Voz" de la Revolución Americana. Sus poderosos discursos sirvieron de llamada a la rebelión, y sus propuestas políticas ofrecieron sugerencias para una nueva nación.

Ver "Patrick Henry: Voice of Liberty" en HISTORY Vault

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