Biografía Niels Bohr

Niels Bohr
Fotografía: © Hulton-Deutsch Collection/CORBIS/Corbis via Getty Images

Niels Bohr

Biografía

(1885–1962)
Niels Bohr fue un físico ganador del Premio Nobel y humanitario cuyas revolucionarias teorías sobre las estructuras atómicas ayudaron a dar forma a la investigación en todo el mundo.

¿Quién fue Niels Bohr?


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Niels Bohr fue un físico consumado que elaboró una teoría revolucionaria sobre las estructuras atómicas y la emisión de radiación. Ganó el Premio Nobel de Física en 1922 por sus ideas y años más tarde, tras trabajar en el Proyecto Manhattan en Estados Unidos, abogó por aplicaciones responsables y pacíficas de la energía atómica en todo el mundo.

Vida temprana

Niels Bohr nació el 7 de octubre de 1885 en Copenhague, Dinamarca, de madre Ellen Adler, que formaba parte de un exitoso clan bancario judío, y de padre Christian Bohr, un célebre académico de fisiología. El joven Bohr asistió a la Universidad de Copenhague, donde se licenció y doctoró en física en 1911. Durante el otoño de ese mismo año, Bohr viajó a Cambridge, Inglaterra, donde pudo seguir el trabajo del Laboratorio Cavendish del científico J.J. Thomson.

En 1912, Bohr se casó con Margrethe Nørlund. La pareja tendría seis hijos; cuatro sobrevivieron hasta la edad adulta y uno, Aage, se convertiría también en un conocido científico de la física.

La propia investigación de Bohr le llevó a teorizar en una serie de artículos que los átomos emiten radiación electromagnética como resultado de los saltos de los electrones a diferentes niveles orbitales, apartándose de un modelo sostenido anteriormente por Ernest Rutherford. Aunque el descubrimiento de Bohr acabaría siendo modificado por otros científicos, sus ideas constituyeron la base de la futura investigación atómica.

Después de impartir clases en la Universidad Victoria de Manchester, Bohr se estableció de nuevo en la Universidad de Copenhague en 1916 con un puesto de profesor. Luego, en 1920, fundó el Instituto de Física Teórica de la universidad, que dirigiría durante el resto de su vida.

Gana el Premio Nobel

Bohr recibió el Premio Nobel de Física de 1922 por su trabajo sobre las estructuras atómicas, y seguiría aportando teorías revolucionarias. Trabajó con Werner Heisenberg y otros científicos en un nuevo principio de la mecánica cuántica relacionado con el concepto de complementariedad de Bohr, que se presentó inicialmente en una conferencia italiana en 1927. Este concepto afirmaba que las propiedades físicas a nivel atómico se veían de forma diferente según los parámetros experimentales, lo que explicaba por qué la luz podía verse como una partícula y una onda, aunque nunca como ambas al mismo tiempo. Bohr llegó a aplicar esta idea también desde el punto de vista filosófico, con la creencia de que la evolución de los conceptos de la física afectaba profundamente a las perspectivas humanas. Otro físico, llamado Albert Einstein, no compartía del todo las afirmaciones de Bohr, y sus conversaciones se hicieron famosas en las comunidades científicas.

Bohr pasó a trabajar con el grupo de científicos que estaban a la vanguardia de la investigación sobre la fisión nuclear a finales de la década de 1930, a la que contribuyó con la teoría de las gotas líquidas. Aparte de sus ideas pioneras, Bohr era conocido por su ingenio y calidez, y su ética humanitaria influiría en su trabajo posterior.

Huyendo de Europa

Con el ascenso de Adolf Hitler al poder, Bohr pudo ofrecer a los físicos judíos alemanes refugio en su instituto de Copenhague, lo que a su vez llevó a muchos a viajar a Estados Unidos. Una vez que Dinamarca fue ocupada por las fuerzas nazis, la familia Bohr escapó a Suecia, y Bohr y su hijo Aage acabaron llegando a Estados Unidos. Bohr trabajó entonces en el Proyecto Manhattan en Los Álamos, Nuevo México, donde se estaba creando la primera bomba atómica. Como le preocupaba el posible uso de la bomba, abogó por un futuro control internacional de las armas y por una comunicación activa sobre el arma entre las naciones, una idea a la que se opusieron Winston Churchill y Franklin D. Roosevelt.

Atomos para la paz

Tras el final de la guerra, Bohr regresó a Europa y siguió abogando por las aplicaciones pacíficas de la energía atómica. En su «Carta abierta a las Naciones Unidas», fechada el 9 de junio de 1950, Bohr preveía un «mundo abierto» entre los países que abandonaran el aislacionismo en favor de un verdadero intercambio cultural.

Ayudó a crear el CERN, un centro de investigación de física de partículas con sede en Europa, en 1954 y organizó la Conferencia sobre Átomos para la Paz de 1955. En 1957, Bohr recibió el Premio Átomos para la Paz por sus teorías pioneras y sus esfuerzos por utilizar la energía atómica de forma responsable.

Muerte

Bohr fue un prolífico escritor con más de 100 publicaciones en su haber. Tras sufrir un derrame cerebral, murió el 18 de noviembre de 1962 en Copenhague. El hijo de Bohr, Aage, compartió con otros dos el Premio Nobel de Física de 1975 por sus investigaciones sobre el movimiento en los núcleos atómicos.

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