Biografía Nicolaus Copernicus

Nicolaus Copernicus

Nicolaus Copernicus

Biografía

(1473–1543)
El astrónomo Nicolás Copérnico contribuyó a establecer el concepto de un sistema solar heliocéntrico, en el que el sol, y no la tierra, es el centro del sistema solar.

¿Quién fue Copérnico?


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Hacia 1508, Nicolás Copérnico desarrolló su propio modelo celeste de un sistema planetario heliocéntrico. Hacia 1514, compartió sus hallazgos en el Commentariolus. Su segundo libro sobre el tema, De revolutionibus orbium coelestium, fue prohibido por la Iglesia Católica Romana décadas después de su muerte el 24 de mayo de 1543 en Frombork.

Vida temprana y educación

El famoso astrónomo Nicolás Copérnico (Mikolaj Kopernik, en polaco) vino al mundo el 19 de febrero de 1473. Cuarto y menor de los hijos de Nicolás Copérnico padre y Bárbara Watzenrode, una acomodada familia de comerciantes de cobre de Torun, Prusia Occidental, Copérnico era técnicamente de origen alemán. Cuando nació, Torun había cedido a Polonia, por lo que era ciudadano de la corona polaca. El alemán fue la primera lengua de Copérnico, pero algunos estudiosos creen que también hablaba algo de polaco.

A mediados de la década de 1480, el padre de Copérnico falleció. Su tío materno, el obispo de Varmia Lucas Watzenrode, asumió generosamente un papel paternal, encargándose de que Copérnico recibiera la mejor educación posible. En 1491, Copérnico ingresó en la Universidad de Cracovia, donde estudió pintura y matemáticas. También desarrolló un creciente interés por el cosmos y empezó a coleccionar libros sobre el tema.

Establecido como canónigo

A mediados de la década, Copérnico recibió un nombramiento de canónigo de la catedral de Frombork, manteniéndose en el puesto durante el resto de su vida. Fue un golpe de suerte: El puesto de canónigo le permitió financiar la continuación de sus estudios durante todo el tiempo que quisiera. Sin embargo, el trabajo le exigía mucho; sólo podía dedicarse a sus intereses académicos de forma intermitente, durante su tiempo libre.

En 1496, Copérnico se tomó un permiso y viajó a Italia, donde se matriculó en un programa de derecho religioso en la Universidad de Bolonia. Allí conoció al astrónomo Domenico Maria Novara — un encuentro fatídico, ya que ambos comenzaron a intercambiar ideas y observaciones astronómicas, llegando a ser compañeros de casa. El historiador Edward Rosen describió la relación de la siguiente manera: "Al establecer un estrecho contacto con Novara, Copérnico conoció, tal vez por primera vez en su vida, una mente que se atrevió a desafiar la autoridad de [el astrólogo Claudio Ptolomeo] el escritor antiguo más eminente en sus campos de estudio."

En 1501, Copérnico pasó a estudiar medicina práctica en la Universidad de Padua. Sin embargo, no permaneció el tiempo suficiente para obtener un título, ya que la licencia de dos años de su cargo de canónigo estaba a punto de expirar. En 1503, Copérnico asistió a la Universidad de Ferrara, donde realizó los exámenes necesarios para obtener el doctorado en derecho canónico. Se apresuró a regresar a Polonia, donde reanudó su cargo de canónigo y se reunió con su tío en un palacio episcopal. Copérnico permaneció en la residencia Lidzbark-Warminski durante los siguientes años, trabajando y atendiendo a su anciano y enfermo tío y explorando la astronomía.

En 1510, Copérnico se trasladó a una residencia en el cabildo de la catedral de Frombork. Allí viviría como canónigo durante toda su vida.

Teoría de Copérnico: Sistema Solar Heliocéntrico

Durante el tiempo que pasó en Lidzbark-Warminski, Copérnico siguió estudiando astronomía. Entre las fuentes que consultaba estaba la obra del siglo XV Epítome del Almagesto, que presentaba una alternativa al modelo de universo de Ptolomeo y que influyó significativamente en las investigaciones de Copérnico.

Los estudiosos creen que hacia 1508, Copérnico había comenzado a desarrollar su propio modelo celeste, un sistema planetario heliocéntrico. Durante el siglo II d.C., Ptolomeo había inventado un modelo planetario geométrico con movimientos circulares excéntricos y epiciclos, desviándose significativamente de la idea de Aristóteles de que los cuerpos celestes se movían en un movimiento circular fijo alrededor de la Tierra. En un intento de conciliar estas incoherencias, el sistema solar heliocéntrico de Copérnico designó al Sol, y no a la Tierra, como centro del sistema solar. Posteriormente, Copérnico creía que el tamaño y la velocidad de la órbita de cada planeta dependía de su distancia al sol.

Aunque su teoría fue considerada revolucionaria y se enfrentó a la controversia, Copérnico no fue el primer astrónomo en proponer un sistema heliocéntrico. Siglos antes, en el siglo III a.C., el antiguo astrónomo griego Aristarco de Samos había identificado el sol como una unidad central orbitada por una tierra que giraba. Pero la teoría heliocéntrica fue descartada en la época de Copérnico porque las ideas de Ptolomeo eran mucho más aceptadas por la influyente Iglesia Católica Romana, que apoyaba firmemente la teoría del sistema solar terrestre. Sin embargo, el sistema heliocéntrico de Copérnico demostró ser más detallado y preciso que el de Aristarco, incluyendo una fórmula más eficaz para calcular las posiciones planetarias.

En 1513, la dedicación de Copérnico le llevó a construir su propio y modesto observatorio. Sin embargo, sus observaciones le llevaron a veces a sacar conclusiones inexactas, como su suposición de que las órbitas planetarias se producían en círculos perfectos. Como demostraría más tarde el astrónomo alemán Johannes Kepler, las órbitas planetarias tienen en realidad forma elíptica.

Contribuciones

Alrededor de 1514, Copérnico completó una obra escrita, el Commentariolus (en latín, pequeño comentario), un manuscrito de 40 páginas que resumía su sistema planetario heliocéntrico y aludía a próximas fórmulas matemáticas destinadas a servir de prueba.

El boceto establecía siete axiomas, cada uno de los cuales describía un aspecto del sistema solar heliocéntrico: 1) Los planetas no giran alrededor de un punto fijo; 2) La Tierra no está en el centro del universo; 3) El Sol está en el centro del universo, y todos los cuerpos celestes giran a su alrededor; 4) La distancia entre la Tierra y el Sol es sólo una pequeña fracción de la distancia de las estrellas 5) Las estrellas no se mueven, y si parece que lo hacen, es sólo porque la propia Tierra se está moviendo; 6) La Tierra se mueve en una esfera alrededor del Sol, causando el movimiento anual percibido del Sol; y 7) El propio movimiento de la Tierra hace que otros planetas parezcan moverse en dirección opuesta.

Commentariolus también describió en detalle la afirmación de Copérnico de que sólo 34 círculos podían ilustrar suficientemente el movimiento planetario. Copérnico envió su manuscrito inédito a varios amigos académicos y contemporáneos, y aunque el manuscrito recibió poca o ninguna respuesta entre sus colegas, se empezó a crear un rumor en torno a Copérnico y sus teorías poco convencionales.

Controversia con la Iglesia católica

Copérnico levantó una buena dosis de controversia con el Commentariolus y el De revolutionibus orbium coelestium ("Sobre las revoluciones de las esferas celestes"), publicándose el segundo trabajo justo antes de su muerte. Sus críticos afirmaban que no había resuelto el misterio de la paralaje — el aparente desplazamiento en la posición de un cuerpo celeste, cuando se observa a lo largo de diferentes líneas de visión— y que su obra carecía de una explicación suficiente de por qué la Tierra orbita alrededor del Sol.

Las teorías de Copérnico también indignaron a la Iglesia Católica Romana y fueron consideradas heréticas. Cuando se publicó De revolutionibus orbium coelestium en 1543, el líder religioso Martín Lutero expresó su oposición al modelo del sistema solar heliocéntrico. Su subordinado, el ministro luterano Andreas Osiander, no tardó en seguir su ejemplo, diciendo de Copérnico, "Este necio quiere poner patas arriba todo el arte de la astronomía"

Osiander llegó incluso a escribir un descargo de responsabilidad en el que afirmaba que el sistema heliocéntrico era una hipótesis abstracta que no tenía por qué considerarse una verdad. Añadió su texto al prefacio del libro, lo que hizo suponer a los lectores que lo había escrito el propio Copérnico. Para entonces, Copérnico estaba enfermo e incapacitado para la tarea de defender su obra.

Irónicamente, Copérnico había dedicado De revolutionibus orbium coelestium al Papa Pablo III. Si su tributo al líder religioso fue un intento de arrancar a la Iglesia católica una recepción más suave, fue en vano. La Iglesia acabó prohibiendo De revolutionibus en 1616, aunque el libro acabó siendo retirado de la lista de material de lectura prohibido.

Muerte

En mayo de 1543, el matemático y erudito Georg Joachim Rheticus regaló a Copérnico un ejemplar de De revolutionibus orbium coelestium recién publicado. Se dice que Copérnico, aquejado de un reciente ataque de apoplejía, tenía el libro en sus manos cuando murió en su cama el 24 de mayo de 1543, en Frombork, Polonia.

Legado

Kepler reveló más tarde al público que el prefacio de De revolutionibus orbium coelestium había sido escrito por Osiander, no por Copérnico. Mientras Kepler trabajaba en la ampliación y corrección de los errores de la teoría heliocéntrica de Copérnico, éste se convirtió en un símbolo del científico valiente que se mantenía solo, defendiendo sus teorías contra las creencias comunes de su época.

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