Biografía Neil Young

Neil Young
Fotografía: Chelsea Lauren/WireImage

Neil Young

Biografía

(1945–)
Neil Young es uno de los compositores y guitarristas más influyentes de su generación, conocido por la grabación de temas favoritos como «Old Man,Harvest Moon» y «Heart of Gold».

¿Quién es Neil Young?


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Neil Young llegó a Estados Unidos a mediados de la década de 1960 y cofundó la banda Buffalo Springfield. Ganó fama tanto como miembro de Crosby,Stills, Nash & Young (CSN&Y) como en solitario, escribiendo y grabando canciones eternas como "Old Man" "Hey Hey, My My (Into the Black)," "Rockin' in the Free World" y "Heart of Gold" —un éxito número 1. Apodado el “Padrino del Grunge” por su innegable influencia en ese género, Young es también un firme defensor de los temas medioambientales y de la discapacidad, como demuestra su cofundación de los conciertos benéficos para Farm Aid y Bridge School Benefit Concerts. Tras más de 50 años de carrera musical, sigue grabando y haciendo giras con regularidad.

Vida temprana

Young nació el 12 de noviembre de 1945 en Toronto, Canadá. Cuatro años más tarde, sus padres, Scott y Edna, que respondían al nombre de Rassy, se trasladaron al pequeño pueblo rural de Omemee, donde Young y su hermano mayor, Robert, pasaron su primera juventud. Sin embargo, a pesar del entorno idílico, la infancia de Young fue complicada. Aquejado de epilepsia, diabetes de tipo 1 y poliomielitis, en 1951 su salud se había deteriorado tanto que era incapaz de caminar.

Con el tiempo, Young fue capaz de superar sus dolencias y, con el estímulo de su madre, comenzó a cultivar su interés por la música, aprendiendo a tocar el ukelele y el banjo. Sin embargo, el matrimonio de sus padres, que llevaba un tiempo enrarecido, no se recuperó y en 1960 se divorciaron. Tras la separación, Robert se quedó con su padre en Toronto y Rassy se trasladó a Winnipeg con el adolescente Young, que para entonces estaba mucho más interesado en sus actividades musicales que en las académicas. En los años siguientes, tocó con varias bandas antes de formar el grupo de folk-rock The Squires en 1963. Con la intención de hacer carrera como músico, abandonó el instituto y empezó a actuar en clubes y cafeterías de la zona, primero con los Squires y más tarde en solitario.

Mientras hacía sus rondas en el circuito folclórico canadiense, Young empezó a codearse con otros músicos canadienses prometedores, como la también cantante folclórica Joni Mitchell y la banda de rock Guess Who. También conoció a Stephen Stills durante esta época y se unió brevemente a una banda llamada Mynah Birds, que incluía a la futura estrella del funk Rick James al bajo. El grupo consiguió un contrato con el legendario sello Motown en 1966, pero se disolvió antes de poder terminar su álbum. En busca de nuevas fronteras, Young y su amigo Bruce Palmer metieron sus pertenencias en el coche fúnebre Pontiac negro de Young y emprendieron el largo viaje a Los Ángeles, California.

Buffalo Springfield y Crazy Horse

En Los Ángeles, Young se encontró con Stills, y poco después, Young, Stills, Palmer, Richie Furay y Dewey Martin se reunieron para formar la banda Buffalo Springfield. En diciembre de 1966 publicaron su primer álbum con el mismo título, que consiguió entrar en las listas de éxitos. El sencillo “For What It’s Worth” se convirtió incluso en un éxito del Top 10. La banda pronto atrajo a un gran número de seguidores y fue aclamada por sus experimentales y hábiles piezas instrumentales, su inventiva en la composición de canciones y su composición vocal centrada en la armonía. El público oyente conoció el talento de Young en temas como «Broken Arrow» y «I Am a Child». Sin embargo, en 1968, las tensiones en Buffalo Springfield hicieron que Young volviera a trabajar por su cuenta.

Young firmó con Reprise Records en 1969 y lanzó su debut autotitulado con críticas mixtas, aunque insinuaba la originalidad y la voluntad de experimentar que definiría su obra. Pero Young siguió unos meses más tarde con Everybody Knows This Is Nowhere, en el que el batería Ralph Molina, el bajista Billy Talbot y el guitarrista Dan Whitten, conocidos colectivamente como Crazy Horse, le respaldaron. Con su sonido crudo como contrapunto a la voz distintiva, melancólica y poco entrenada de Young, en temas tan destacados como «Cinnamon Girl» y «Down by the River», el álbum ascendió a las listas de éxitos hasta el número 34 y acabó siendo disco de oro. 34, y finalmente se convirtió en disco de oro.

Crosby, Stills, Nash & Young

Mientras tanto, Young había vuelto a conectar con Stills, que había formado un nuevo grupo con David Crosby de los Byrds y Graham Nash de los Hollies. Young se unió al trío, que pasó a llamarse Crosby, Stills, Nash & Young y comenzaron a actuar y grabar, tocando en el legendario Festival de Woodstock en agosto de 1969. La gira y el posterior lanzamiento de un álbum, Déjà Vu, de 1970, catapultaron a la banda a la fama, hasta el punto de que en ocasiones se les denominó los Beatles americanos. Sin embargo, la relación de Young con sus compañeros de banda no tardó en volverse conflictiva y abandonó el grupo para centrarse más exclusivamente en su trabajo en solitario.

'After the Gold Rush,' 'Harvest'

La jugada no tardó en dar sus frutos, ya que su álbum de 1970 After the Gold Rush entró en el Top 10 y contenía clásicos de Neil Young como “Only Love Can Break Your Heart,” “Tell Me Why” y “Southern Man. (Esta última, una condena del racismo que enfureció a muchos sureños, inspiraría el tema de Lynyrd Skynyrd ’Sweet Home Alabama,” en el que se llama específicamente a Neil Young). Young se superó a sí mismo al año siguiente con Harvest, un trabajo emblemático que contiene las canciones “The Needle and the Damage Done,” “Old Man” (inspirada en el anciano cuidador del rancho que había comprado recientemente en las montañas de Santa Cruz) y “Heart of Gold,” que es el único éxito número 1 de Young&#x2019. Pero justo cuando llegó a este punto álgido, Young se enfrentó a uno de los periodos más difíciles de su vida. A finales de 1972, Young y su novia, la actriz ganadora del Oscar Carrie Snodgress, tuvieron un hijo, Zeke, que nació con parálisis cerebral, y Snodgress tuvo que dejar de lado su carrera de actriz para cuidar de él. Unos meses más tarde, poco después de ser despedido por Young antes de su próxima gira, el guitarrista de Crazy Horse, Dan Whitten, murió de una sobredosis de drogas. A estos acontecimientos se sumó una serie de proyectos relativamente infructuosos, como la película de 1972 Journey Through the Past, el álbum en directo Time Fades Away y On the Beach de 1974.

Young y Snodgress se separaron en 1975, el mismo año en que Young publicó su álbum Tonight’s the Night, que había sido grabado poco después de la muerte de Whitten&#x2019 y que reflejaba el estado de ánimo de Young con su carácter y temas oscuros, así como Zuma, un álbum duro con la nueva formación de Crazy Horse&#x2019, con Frank Sampedro sustituyendo a Whitten a la guitarra.

'Long May You Run' a 'Live Rust'

La segunda mitad de la década resultaría más positiva para Young, que se asoció una vez más con Stephen Stills para grabar Long May You Run, que alcanzó el número 26 en las listas y se convirtió en disco de oro. En 1977, publicó el disco Stars ’n Bars, de corte más country, así como el recopilatorio de triple LP Decade, que incluía una selección de sus trabajos hasta ese momento.

Las cosas mejoraron aún más al año siguiente, cuando Comes a Time entró en el Top 10, se casó con Pegi Morton (que era camarera en un restaurante cercano a su rancho y que inspiraría muchas de las canciones de Young’ ) y se embarcó en una gira con Crazy Horse llamada Rust Never Sleeps, durante la cual mostraron las canciones de un próximo álbum. Publicado en 1979, Rust Never Sleeps se hizo eco de la estructura de los conciertos, alternando entre temas tranquilos y acústicos y números eléctricos agresivos. Entre los temas más destacados se encuentra uno de los más conocidos de Neil Young, el himno Hey Hey, My My (Into the Black). Ese mismo año se publicó una grabación en doble LP de la gira, Live Rust, que alcanzó el número 15 en las listas de éxitos.

'Hawks & Doves' y Choques de Sellos

Young comenzó la década de 1980 dando rienda suelta a sus impulsos experimentales, no siempre con los mejores resultados. Su primer álbum de la nueva década, Hawks & Doves, era más o menos una colección de canciones acústicas y con sabor a country grabadas varios años antes, y sus sentimientos, a veces políticamente derechistas, alienaron a parte de su público. Siguió con un brusco cambio de rumbo en 1981, lanzando el duro Re-ac-tor, antes de mezclarlo aún más con Trans, incorporando sintetizadores y vocoders en sus canciones y confundiendo aún más a los fans y a los críticos y decepcionando a su nuevo sello, Geffen.

El año 1983 fue difícil para Young, cuya oferta de rockabilly mal recibida Everybody’s Rockin’ fue la gota que colmó el vaso para su sello, que presentó una demanda de 3 millones de dólares contra él por producir lo que calificaron de "música no representativa". Mientras tanto, su ex novia Carrie Snodgress también le demandaba por la manutención de sus hijos y él se enfrentaba a las discapacidades de sus dos hijos recién nacidos, Ben (parálisis cerebral) y Amber Jean (epilepsia).

No estaba dispuesto a sacrificar su independencia y su integridad artística para complacer a su discográfica, por lo que finalmente llegó a un acuerdo con ella en el que se rebajaría el sueldo para sus próximos álbumes. Esto dio lugar al álbum Old Ways (1985), con apariciones de Willie Nelson y Waylon Jennings; el álbum Landing on Water (1986), con tintes de la Nueva Ola; y el álbum Life (1987), todos los cuales tuvieron un éxito moderado pero cumplieron sus últimas obligaciones con Geffen.

Bridge School y Farm Aid

Sin embargo, durante este período, las prioridades de Young se habían desplazado hacia el cuidado de sus hijos. Como ávido coleccionista de trenes en miniatura, Young creó una pista de tren en miniatura de unos 2,5 metros en un granero de su propiedad para interactuar con su hijo Ben, y desarrolló unos mandos especiales para el tren, que le permitían controlar la conmutación y la potencia mediante un sistema de paletas. (Los controles fueron más tarde la base de una empresa llamada Liontech, creada en 1992. En 1995, cuando la empresa Lionel se enfrentaba a la quiebra, Young reunió a un grupo inversor para comprar la empresa de trenes y poder continuar con su investigación y desarrollo).

En 1986, la experiencia de Young con la parálisis cerebral y la epilepsia de sus hijos les llevó a él y a Pegi a ayudar a fundar la Bridge School en Hillsborough, California, cuya misión es proporcionar educación a niños con discapacidades graves. Desde entonces, la escuela se sostiene en parte gracias a los conciertos benéficos anuales que atraen a cientos de miles de aficionados a la música y en los que se presenta una amplia gama de grandes artistas, como Bruce Springsteen, Beck, Pearl Jam, No Doubt, Paul McCartney y muchos otros. Los espectáculos están organizados por Pegi y Neil Young, que suele actuar en solitario o con Crazy Horse y CSN&Y. No es ajeno a los espectáculos benéficos, Young participó en el concierto Live Aid de 1985 y ha colaborado con Willie Nelson y John Mellencamp en la organización de los conciertos Farm Aid desde 1986.

Padre del Grunge

En 1988 regresó a Reprise Records con This Note’s for You, centrado en el blues y el B. El álbum incluía una canción homónima que apuntaba al comercialismo en la música. Aunque en un principio la MTV se negó a emitir el vídeo que lo acompañaba en respuesta al aparente desprecio de Young, finalmente ganó el premio al vídeo del año en sus galardones anuales. Ese mismo año, Young se reunió con Crosby, Stills y Nash para grabar American Dream, que, aunque alcanzó el número 16 en las listas de ventas, fue rechazado por la crítica.

Sin embargo, la siguiente propuesta de Young, el enérgico álbum acústico y eléctrico Freedom (1989), supuso una vuelta a la forma tras una década de vagabundeo musical. También consiguió su segundo mayor éxito con el tema “Rockin&#x2019 in the Free World,” que llegó al número 2 de las listas. Y lo que es más importante, le hizo ganarse la simpatía de artistas emergentes como Sonic Youth, Dinosaur Jr. y Nirvana, varios de los cuales contribuyeron con temas para un álbum de homenaje publicado ese mismo año con el título de The Bridge, cuyos beneficios se destinaron a la Bridge School. También subrayó la influencia de Young en esta nueva generación de músicos, lo que le valió el título de «Padrino del Grunge».

Como principal líder de esta nueva era, Young siguió grabando y explorando, reuniéndose una vez más con Crazy Horse para grabar Ragged Glory (1990) y publicando el álbum en directo Weld (1991), cargado de ruido. Al año siguiente, volvió a sus raíces folk con Harvest Moon. Con canciones como “War of Man,” “Unknown Legend” y “Harvest Moon,” fue uno de los álbumes más accesibles de Young’ y supuso un éxito de crítica y popularidad, alcanzando el número 16 en las listas y llegando a ser doble platino.

Una vez que el público musical se mostró más complacido, Young continuó expandiéndose en varios ámbitos, componiendo la canción nominada al Oscar «Philadelphia» para la película de Jonathan Demme de 1994 del mismo nombre, así como lanzando «Sleeps with Angels», la respuesta de Young a la muerte de Kurt Luther King; La respuesta de Young a la muerte de Kurt Cobain, que terminaba su nota de suicidio con la letra «es mejor quemarse que desvanecerse», de la canción «Hey Hey, My My» de Young. Al año siguiente fue respaldado por Pearl Jam en su álbum más popular desde 1972, Mirror Ball, y fue incluido por primera vez en el Salón de la Fama del Rock and Roll. (Volvería a ser incluido dos años más tarde con los otros miembros de Buffalo Springfield.)

Para completar esta década feliz para Young, Crazy Horse le respaldó en el álbum de 1996 Broken Arrow y proporcionó la banda sonora escasa y malhumorada del western de Jim Jarmusch Dead Man, protagonizado por Johnny Depp. A su vez, Jarmusch convirtió a Young en el centro de un documental de 1997, Year of the Horse.

El 11 de septiembre y el susto de la salud

En la siguiente década, Young publicó su 24º álbum de estudio, Silver & Gold. Tras los atentados del 11 de septiembre, grabó el patriótico Let’s Roll” y luego siguió con los álbumes Are You Passionate? y Greendale, un proyecto conceptual con una película de acompañamiento sobre un pueblo ficticio de California que permitió a Young explorar los temas medioambientales que le han apasionado durante toda su vida.

Sin embargo, la producción constante de Young se interrumpió brevemente en 2005 cuando sufrió un aneurisma casi mortal que requirió una operación cerebral. Mientras se recuperaba, terminó de trabajar en Prairie Wind, un trabajo reflexivo y acústico. Un trabajo tranquilo que aborda cuestiones de mortalidad tras su enfermedad y el fallecimiento de su padre, y que recuerda a algunas de sus grabaciones más populares y alcanzó el número 3 en las listas de éxitos.

Lejos de apaciguarse, en 2006 Young publicó el álbum de protesta furiosa Living With War, inspirado en la guerra de Irak y con temas como Impeach the President y Shock and Awe. Tras una serie de álbumes en directo retrospectivos en la segunda mitad de la década de 2000, Young publicó la primera entrega de una esperada colección de su obra—The Archives Vol. 1 1963-1972—una caja de nueve discos que abarca la primera década de su larga carrera.

Autobiografía y Nuevas Fronteras

La década de 2010 fue como cualquier otro período en la trayectoria de Young, llena de reflexiones sobre el pasado, una mirada hacia el futuro y un enfoque en los temas que más le apasionan. Entre sus proyectos de la década se encuentran Le Noise, de 2010, el álbum de estándares folk y patrióticos Americana, el doble LP de 2012 Psychedelic Pill, el de temática medioambiental Storytone y The Monsanto Years, de 2015, su 35º álbum.

Durante este periodo, Young también publicó su franca autobiografía, Waging Heavy Peace. A pesar de declarar en su introducción que necesitaba tomarse un descanso de las giras, el veterano músico ya había regresado a los escenarios en el momento de la publicación del libro.

Aunque Young y su esposa Pegi se divorciaron en 2014, continúan con su labor de apoyo a la Bridge School, y Young sigue muy involucrado con Farm Aid, el Global Poverty Project y MusiCares, además de defender varias causas políticas y medioambientales.

En agosto de 2018, se informó de que el veterano rockero se había casado en secreto con la actriz Daryl Hannah. En enero de 2020, se convirtió en ciudadano estadounidense.

Mientras tanto, el veterano rockero siguió produciendo música con los álbumes Peace Trail (2016), Hitchhiker (grabado en 1976, publicado en 2017), The Visitor (2017) y Colorado (2019), este último respaldado por Crazy Horse. Young también tenía la intención de hacer una gira con Crazy Horse en 2020 hasta que la pandemia de coronavirus torpedeó esos planes, lo que llevó al artista a realizar en su lugar una serie de "Fireside Session" conciertos digitales.

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