Biografía Nathan Bedford Forrest

Nathan Bedford Forrest
Fotografía: Bettmann/Getty Images

Nathan Bedford Forrest

Biografía

(1821–1877)
El general confederado Nathan Bedford Forrest, uno de los mejores soldados de caballería de la Guerra de Secesión, supuestamente permitió la masacre de Fort Pillow durante la guerra y estuvo asociado al Ku Klux Klan después.

¿Quién fue Nathan Bedford Forrest?


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Nathan Bedford Forrest fue un autodidacta que hizo su fortuna como plantador de algodón y comerciante de personas esclavizadas. Al estallar la Guerra de Secesión, levantó una caballería y luchó con distinción durante gran parte de la guerra. La controversia rodea su grado de responsabilidad en la batalla de Fort Pillow, donde fueron masacrados casi 300 soldados negros que se rindieron. Después de la guerra, se dedicó a los negocios y se le relacionó con el Ku Klux Klan.

Vida temprana

Nacido en la pequeña ciudad de Chapel Hill, Tennessee, el 13 de julio de 1821, Nathan Bedford Forrest creció sin más educación que las habilidades de caza, rastreo y supervivencia. Su padre, William, un herrero, murió cuando Forrest tenía 16 años. Fue a trabajar para su tío, Jonathan, en una sastrería en Hernando, Mississippi. En 1845, Jonathan fue asesinado en una pelea callejera por una disputa comercial. Forrest persiguió a los asesinos, matando a dos e hiriendo a otros dos.

Ese mismo año, Forrest se casó con Mary Anne Montgomery. La pareja tendría dos hijos a lo largo de su matrimonio. Forrest pronto trasladó a la familia a Memphis, Tennessee, donde se convirtió en un exitoso plantador y propietario de una compañía de diligencias. Parecía prosperar con las apuestas y la incertidumbre en los negocios. Pronto hizo una fortuna comerciando con algodón, tierras y personas esclavizadas y se decía que era el hombre más rico de Tennessee en aquella época. En 1858, fue elegido concejal de la ciudad de Memphis.

Entró en el ejército confederado

Al comienzo de la Guerra Civil, Forrest se alistó como soldado raso en los Fusiles Montados de Tennessee. A medida que más hombres se unían al equipo, Forrest compró personalmente armas, uniformes y suministros para equipar la unidad. Pronto fue ascendido a teniente coronel y se le encargó la formación de su propio batallón. En febrero de 1862, Forrest y sus tropas fueron acorralados por el general de la Unión Ulysses S. Grant en Fort Donelson, Kentucky. Su comando se negó a rendirse a Grant y las fuerzas de la Unión cargaron para tomar el fuerte. Forrest condujo a 700 soldados de caballería a través de la nieve, pasando por las líneas de la Unión, y escapó a Nashville, donde coordinó los esfuerzos de evacuación.

Dos meses más tarde, tras la batalla de Shiloh, en Fallen Timbers, Forrest estaba al mando de la retaguardia de las tropas confederadas en retirada. En un intento de golpear al enemigo una vez más, Forrest profundizó en el avance de la línea de la Unión muy por delante de sus propios hombres y se encontró rodeado por las tropas de la Unión. Después de vaciar sus dos revólveres, sacó su sable y comenzó a acuchillar al enemigo que se acercaba. Un soldado clavó su rifle en el costado de Forrest y disparó, levantando a Forrest de su silla y alojando una minibala cerca de su columna vertebral. Forrest recuperó el control de su caballo, volvió a montar y se marchó. Mientras las fuerzas de la Unión disparaban tras él, se agachó y agarró a un desprevenido soldado de la Unión y lo subió a lomos de su caballo, arrojándolo al suelo una vez que estuvo a salvo.

A partir de diciembre de 1862 y hasta bien entrado el año 1863, Forrest y su caballería acosaron a las fuerzas del general Ulysses S. Grant mientras se preparaban para un ataque a Vicksburg. Cortando las líneas de comunicación y asaltando los almacenes de suministros, Forrest se basó en tácticas de guerrilla y nunca se enfrentó plenamente a las fuerzas superiores del enemigo. Como resultado, el general Grant se vio obligado a revisar su estrategia. Finalmente, tras seis meses de asedio, Vicksburg cayó, pero Forrest continuó atacando con audacia y retirándose con rapidez, frustrando a un comandante de la Unión tras otro y aumentando su reputación.

La Masacre de Fort Pillow

Forrest también está asociado a uno de los episodios más controvertidos de la Guerra Civil. El 12 de abril de 1864, las fuerzas confederadas habían rodeado Fort Pillow, una guarnición de la Unión cerca del río Misisipi, ocupada por casi 300 tropas negras, la mayoría esclavizados recién liberados, y casi el mismo número de soldados blancos. Tras varias horas de continuo fuego de fusilería y artillería por parte de las fuerzas confederadas, Forrest envió una nota al comandante de la Unión exigiendo la rendición incondicional. El comandante pidió una hora para considerar la oferta. Forrest ofreció menos tiempo y luego, temiendo la llegada de refuerzos de la Unión, lanzó un furioso asalto al fuerte.

Muchas fuentes de la Unión y algunas confederadas afirmaron que las fuerzas confederadas que entraron en el fuerte dispararon contra las tropas de la Unión mientras se rendían. Los testigos informaron de que los rebeldes gritaron «¡No hay cuartel!» mientras disparaban y clavaban bayonetas a las fuerzas de la Unión, apuntando específicamente a las tropas negras mientras corrían. El Comité Conjunto sobre la Conducción de la Guerra (compuesto principalmente por republicanos radicales) llegó a la conclusión de que los confederados mataron a la mayoría de los soldados de la Unión después de que se hubieran rendido. En cambio, muchos de los hombres de Forrest afirmaron que los soldados de la Unión conservaron sus armas y dispararon contra los confederados mientras huían. Los historiadores están de acuerdo en que se produjo una masacre, pero difieren en sus conclusiones sobre si la matanza fue premeditada o se produjo en el fragor de la batalla.

A medida que la guerra avanzaba a lo largo de 1864 y en 1865, Forrest experimentó algunas victorias y derrotas, pero ninguna lo suficientemente fuerte como para cambiar la marea de la guerra hacia el Sur o para destruir su ejército por completo. En 1865, Forrest y sus hombres luchaban por evitar ser capturados. Al enterarse de la rendición del general Robert E. Lee en Appomattox Court House, Forrest optó por rendir sus fuerzas en mayo de 1865.

La vida después de la guerra y la muerte

Tras la guerra, Forrest regresó a Memphis, Tennessee, y se dedicó a los negocios privados como comerciante de madera y plantador, y más tarde se convirtió en presidente del Ferrocarril de Selma, Marion y Memphis. A finales de la década de 1860, se asoció con una incipiente sociedad secreta llamada Ku Klux Klan y supuestamente fue su primer Gran Mago, aunque más tarde negó cualquier asociación con el grupo al testificar ante un Comité Conjunto del Congreso en 1871, y de nuevo en varias entrevistas en los periódicos.

En 1874, la compañía ferroviaria fracasó y Forrest se vio obligado a vender muchos de sus activos. Pasó los años que le quedaban supervisando un campo de prisioneros cerca de Memphis y viviendo con su esposa en una cabaña de madera rescatada de esta plantación. Murió el 29 de octubre de 1877, al parecer por complicaciones de la diabetes.

Legado

Recordado por algunos como un héroe de las causas sureñas, Forrest fue conmemorado en estatuas y otros monumentos por toda la región.

En diciembre de 2017, en medio de una acalorada batalla sobre si los monumentos confederados debían estar en lugares públicos, una estatua de Forrest a caballo fue retirada de un parque en Memphis, Tennessee. La estatua había estado allí desde 1904.

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