Biografía Mum Bett

Mum Bett

Mum Bett

Biografía

(c. 1742–1829)
Mum Bett (Elizabeth Freeman) fue una de las primeras personas esclavizadas en Massachusetts que demandó con éxito su libertad, animando al estado a abolir la esclavitud.

¿Quién fue mamá Bett?


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Mum Bett nació esclavizada hacia 1742 y pasó su juventud en la casa de John Ashley en Massachusetts. Cuando la esposa de Ashley la atacó, Betts recurrió a un abolicionista local, que llevó su caso a los tribunales. Betts obtuvo su libertad y 30 chelines por daños y perjuicios en 1781, con el caso Brom y Betts contra Ashley. Betts se convirtió en una sirvienta asalariada y crió una familia con su salario.

Vida temprana

Bett, o Mumbet, como la llamaban cariñosamente, nació en algún momento de 1742. Fue una fuerza impulsora para acabar con el comercio de personas esclavizadas en la nueva Mancomunidad de Massachusetts cuando demandó con éxito su libertad en 1781, convirtiéndose en la primera mujer afroamericana que consiguió salir de la esclavitud.

Al igual que muchos otros miles de personas nacidas en la esclavitud, poco se sabe sobre los primeros años de la historia de Mum Bett, como por ejemplo cuándo o dónde nació. Lo que está claro es que en 1746 pasó a ser propiedad del acaudalado residente de Sheffield, Massachusetts, John Ashley y su esposa, Hannah. Bett y una mujer más joven, que podría ser la hermana de Bett, Lizzie, habían sido anteriormente propiedad de la familia de Hannah. Al parecer, cuando se casó con John Ashley, mamá Bett y Lizzie fueron entregadas a la pareja.

La vida en la esclavitud

Ashley, un firme partidario de la Revolución Americana, afirmaba tener la granja más grande de la ciudad, y su riqueza se construyó en gran medida sobre las espaldas del pequeño grupo de personas esclavizadas que poseía. Sin embargo, a su alrededor el mundo estaba cambiando. A medida que las colonias norteamericanas se independizaban, el movimiento abolicionista empezó a ganar terreno en Massachusetts. Ya en 1700, el juez puritano Samuel Seawall, que desempeñó un papel decisivo en el enjuiciamiento de los juicios por brujería de Salem, escribió un artículo titulado La venta de José que ponía en tela de juicio la práctica de poseer a otros seres humanos.

En 1773, los negros de Boston organizaron una petición contra la esclavitud. Fue rechazada, pero sólo siete años después la Commonwealth de Massachusetts completó su constitución, el primer estado de la Unión en hacerlo. En ella se garantizaba que «todos los hombres nacen libres e iguales y tienen ciertos derechos naturales, esenciales e inalienables». Su esposa, sin embargo, no. Según cuenta la historia, Hannah se enfadó un día con Lizzie y fue a atacarla con una pala de cocina ardiente. Pero en un esfuerzo por salvar a su hermana, mamá Bett se puso delante de Lizzie y aguantó el golpe ella misma.

El ataque dejó una cicatriz permanente en el brazo de mamá Bett. Sin embargo, lo más importante es que la impulsó a abandonar la casa de los Ashley y a buscar la ayuda de Theodore Sedgwick, un abolicionista, abogado y futuro senador de los Estados Unidos, que vivía en la cercana ciudad de Stockbridge.

Ganando su libertad

Sin embargo, Bett no había huido sólo por miedo. A través de todas las conversaciones que había escuchado en la casa de Ashley sobre los derechos de las colonias, Bett había llegado a creer que se le habían garantizado algunos derechos propios. A sus oídos, la nueva Constitución de Massachusetts extendía su protección a todas las personas de la Commonwealth, incluso a las esclavizadas.

En Sedgwick, encontró a la persona perfecta para representarla. Buscaba montar un ataque legal contra la práctica de la esclavitud, y a través de Bett y de otra persona esclavizada, Brom, vinculada a la causa, había descubierto el caso de prueba perfecto. El 21 de agosto de 1781, Brom y Bett contra Ashley se presentó por primera vez ante el Tribunal de Causas Comunes.

El jurado tardó sólo un día en dar la razón a los demandantes. Bett y Brom fueron liberados y se les concedió 30 chelines por daños y perjuicios. Ashley apeló la decisión pero rápidamente abandonó el caso. Aunque le rogó a Bett que volviera a su casa como sirvienta pagada, ella se negó y eligió trabajar para la familia de Sedgwick.

Otro importante desafío legal, encabezado por el líder afroamericano Prince Hall, involucró a tres hombres que fueron secuestrados y llevados como esclavos a las Indias Occidentales. Su caso, junto con el de Bett, llevó al comercio de personas esclavizadas en Massachusetts a sus últimos días. El 26 de marzo de 1788 se puso fin oficialmente al comercio de personas esclavizadas en la Commonwealth, convirtiéndola en uno de los primeros estados de la Unión en abolirlo. (Vermont fue el primer estado en prohibir la esclavitud por completo en 1777.)

Vida posterior y muerte

Mientras tanto, Bett, que cambió su nombre por el de Elizabeth Freeman, creció increíblemente cerca de la familia Sedgwick, trabajando para ellos durante varios años como empleada doméstica. Ahorró suficiente dinero para construir su propia casa, donde crió a su familia. Unos 100 años más tarde, su supuesto tataranieto (probablemente no de sangre, sino de derecho) W.E.B. Dubois utilizó sus propios escritos para profundizar en el terrible impacto que el racismo tenía en todos los sectores de la sociedad estadounidense. Mamá Bett vivió hasta mediados de los 80, falleciendo el 28 de diciembre de 1829. Fue enterrada en la parcela de la familia Sedgwick en Stockbridge con la siguiente inscripción en su lápida:

ELIZABETH FREEMAN, también conocida por el nombre de MUMBET murió el 28 de diciembre de 1829. Se supone que su edad era de 85 años. Nació como esclava y permaneció como tal durante casi treinta años; no sabía ni leer ni escribir, pero en su propia esfera no tenía ni superior ni igual. No perdió el tiempo ni los bienes. Nunca violó una confianza, ni dejó de cumplir un deber. En toda situación de prueba doméstica, fue la más eficiente ayudante y la más tierna amiga. Buena madre, adiós.

Mamá Bett es el único miembro no familiar enterrado en la parcela de la familia Sedgwick.

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