Biografía Meriwether Lewis

Meriwether Lewis
Fotografía: Fotosearch/Getty Images

Meriwether Lewis

Biografía

(1774–1809)
Meriwether Lewis se asoció con William Clark para formar la histórica expedición Lewis y Clark. Juntos exploraron las tierras del oeste del Misisipi.

¿Quién fue Meriwether Lewis?


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Nacido en 1774 en Virginia, Meriwether Lewis fue requerido por el presidente Thomas Jefferson en 1801 para actuar como su secretario privado. Jefferson no tardó en hacer otra oferta a Lewis — dirigir una expedición a las tierras del oeste del Misisipi, lo que hizo tras reclutar a William Clark. Con la ayuda de Sacagawea, el equipo logró llegar al Océano Pacífico en noviembre de 1805. Su viaje fue conocido como la Expedición Lewis y Clark.

Vida temprana

Lewis nació el 18 de agosto de 1774, cerca de Ivy, Virginia. Sus padres, el teniente William Lewis de Locust Hill y Lucy Meriwether, eran de ascendencia galesa e inglesa, respectivamente. Después de que el padre de Lewis muriera de neumonía, su madre y su padrastro, el capitán John Marks, lo trasladaron a él y a sus hermanos a Georgia, en el actual condado de Oglethorpe.

Lewis pasó su infancia en Georgia desarrollando sus habilidades de caza y pasando la mayor parte de su tiempo al aire libre. Sin embargo, una vez que llegó a la adolescencia, fue llamado de vuelta a Virginia bajo la tutela del hermano de su padre, para recibir una educación formal a través de tutores privados. Se graduó en el Liberty Hall (actual Universidad de Washington y Lee) en 1793: Reuben Lewis, Jane Lewis, Lucinda Lewis, y los medio hermanos John Hastings Marks y Mary Garland Marks, del segundo matrimonio de su madre.

Vida antes de la expedición de Lewis y Clark

Como miembro de la milicia estatal, Lewis ayudó a sofocar la Rebelión del Whisky, un levantamiento de los granjeros de Pensilvania contra los impuestos, en 1794. Al año siguiente sirvió con William Clark, un hombre que más tarde le ayudaría en una de las mayores expediciones de todos los tiempos. Lewis se alistó en el ejército regular y alcanzó el grado de capitán. En 1801, el presidente Jefferson le pidió que actuara como su secretario privado.

Jefferson no tardó en hacerle otra oferta a Lewis — dirigir una expedición a las tierras del oeste del Misisipi. Ya ansioso por saber más sobre estas tierras, el interés de Jefferson por la zona aumentó con la compra de más de 800 mil millas cuadradas de territorio a Francia en 1803, adquisición que se conoce como la Compra de Luisiana. Jefferson pidió a Lewis que reuniera información sobre las plantas, los animales y los pueblos indígenas de la región. Lewis aprovechó la oportunidad y seleccionó a su viejo amigo del ejército Clark para que se uniera a él como co-director de la expedición.

Expedición de Lewis y Clark

Lewis, Clark y el resto de su expedición comenzaron su viaje cerca de San Luis, Missouri, en mayo de 1804. Este grupo, al que los historiadores suelen llamar el Cuerpo del Descubrimiento, tuvo que enfrentarse a casi todos los obstáculos y dificultades imaginables en su viaje. Se enfrentaron a aguas peligrosas y a un clima adverso y soportaron hambre, enfermedades, lesiones y fatiga. A lo largo del camino, Lewis llevó un diario detallado y recogió muestras de plantas y animales que encontró.

Lewis y su expedición recibieron ayuda en su misión de muchos de los pueblos indígenas que encontraron durante su viaje hacia el oeste. Los mandanes les proporcionaron suministros durante su primer invierno. Fue durante este tiempo que la expedición recogió a dos nuevos miembros, Sacagawea y Toussaint Charbonneau. Los dos actuaron como intérpretes de la expedición y Sacagawea — la esposa de Charbonneau y un indio shoshone — pudo ayudar a conseguir caballos para el grupo más adelante en el viaje.

Fuerte Clatsop

El Cuerpo del Descubrimiento llegó al Océano Pacífico en noviembre de 1805. Construyeron el Fuerte Clatsop y pasaron el invierno en la actual Oregón. En el camino de vuelta, en 1806, Lewis y Clark se dividieron para explorar más territorio y buscar rutas más rápidas para volver a casa. Lewis y sus hombres se enfrentaron a un gran peligro cuando un grupo de indios Pies Negros intentó robar al cuerpo a finales de julio. Dos Pies Negros murieron en el conflicto subsiguiente.

Al mes siguiente, Lewis recibió un disparo en el muslo de uno de sus propios hombres durante una cacería. Lewis y Clark y sus dos grupos se unieron de nuevo en el río Misuri y realizaron juntos el resto de la travesía hasta San Luis. En total, la expedición recorrió unas 8.000 millas en barco, a pie y a caballo.

Después del viaje

Al llegar a Washington, Lewis y los demás miembros de la expedición recibieron una cálida bienvenida en casi todos los lugares a los que fueron. Muchos pueblos celebraron actos especiales para anunciar el regreso de los exploradores a su paso. Al llegar a la capital de la nación, Lewis recibió un pago por sus valientes esfuerzos. Junto con su salario y 1.600 acres de tierra, fue nombrado gobernador del Territorio de Luisiana. Lewis también intentó publicar los diarios que él y Clark escribieron durante su gran aventura. Siempre propenso a los estados de ánimo oscuros, Lewis comenzó a tener problemas con la bebida y descuidó sus obligaciones como gobernador.

Muerte

Lewis murió el 11 de octubre de 1809 en una posada cerca de Nashville, Tennessee. En ese momento se dirigía a Washington, D.C. La mayoría de los historiadores creen que se suicidó, mientras que algunos sostienen que fue asesinado. Lewis no tuvo familia propia, ya que nunca encontró esposa ni tuvo hijos.

Los logros

A pesar de su trágico final, Lewis contribuyó a cambiar la fisonomía de Estados Unidos al explorar un vasto territorio no cartografiado — el Oeste americano. Su trabajo inspiró a muchos otros a seguir sus pasos y creó un gran interés por la región. Lewis también hizo avanzar el conocimiento científico gracias a su cuidadoso trabajo en el que detalló numerosas plantas y animales que hasta entonces eran desconocidos para los europeos.

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Biografía de Meriwether Lewis

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