Biografía Mary Mcleod Bethune

Mary McLeod Bethune
Fotografía: Chicago History Museum/Getty Images

Mary McLeod Bethune

Biografía

(1875–1955)
Mary McLeod Bethune fue una educadora y activista, que ejerció como presidenta de la Asociación Nacional de Mujeres de Color y fundó el Consejo Nacional de Mujeres Negras.

¿Quién fue Mary McLeod Bethune?


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Mary McLeod Bethune era hija de antiguos esclavos. Se graduó en el Seminario Scotia para Niñas en 1893. Creyendo que la educación era la clave para el progreso racial, Bethune fundó el Instituto Normal e Industrial de Daytona en 1904, que posteriormente se convirtió en el Bethune-Cookman College. En 1935 fundó el Consejo Nacional de Mujeres Negras. Bethune murió en 1955.

Vida temprana

Nacida Mary Jane McLeod el 10 de julio de 1875 en Mayesville, Carolina del Sur, Mary McLeod Bethune fue una destacada educadora y activista de los derechos civiles. Creció en la pobreza, siendo una de los 17 hijos de antiguos esclavos. Todos los miembros de la familia trabajaban, y muchos se afanaban en los campos, recogiendo algodón. Bethune fue la única niña de su familia que fue a la escuela cuando un misionero abrió una escuela cercana para niños afroamericanos. Viajando kilómetros de ida y vuelta, caminaba a la escuela cada día y hacía todo lo posible por compartir sus nuevos conocimientos con su familia.

Bethune recibió más tarde una beca para el Seminario de Scotia (ahora Barber-Scotia College), una escuela para niñas en Concord, Carolina del Norte. Después de graduarse en el seminario en 1893, fue al Instituto Dwight Moody de Misiones Domésticas y Extranjeras (también conocido como Instituto Bíblico Moody) en Chicago. Bethune completó sus estudios allí dos años después. De regreso al Sur, comenzó su carrera como maestra.

Aclamada educadora

Durante casi una década, Bethune trabajó como educadora. Se casó con el también profesor Albertus Bethune en 1898. La pareja tuvo un hijo juntos — Albert Mcleod Bethune — antes de poner fin a su matrimonio en 1907. Bethune creía que la educación era la clave del progreso racial. Con ese fin, Bethune fundó en 1904 el Instituto Normal e Industrial para Niñas Negras de Daytona (Florida). En un principio, sólo contaba con cinco alumnas, pero en los años siguientes ayudó a que la escuela tuviera más de 250 estudiantes.

Bethune fue la presidenta de la escuela, y siguió siendo su líder incluso después de que se combinara con el Instituto Cookman para Hombres en 1923 (algunas fuentes dicen que en 1929). La institución fusionada pasó a llamarse Bethune-Cookman College. El colegio era uno de los pocos lugares donde los estudiantes afroamericanos podían obtener un título universitario. Bethune permaneció en la universidad hasta 1942.

Activista y asesora

Además de su trabajo en la escuela, Bethune hizo muchas aportaciones a la sociedad estadounidense en general. Fue presidenta de la sección de Florida de la Asociación Nacional de Mujeres de Color durante muchos años. En 1924, Bethune se convirtió en la líder nacional de la organización, superando a su compañera reformista Ida B. Wells para el puesto más alto. El presidente Calvin Coolidge la invitó a participar en una conferencia sobre bienestar infantil. Para el presidente Herbert Hoover, formó parte de la Comisión de Construcción y Propiedad de Viviendas y fue nombrada miembro de un comité sobre salud infantil. Pero sus funciones más significativas en el servicio público vinieron de la mano del presidente Franklin D. Roosevelt.

En 1935, Bethune se convirtió en asesora especial del presidente Roosevelt en asuntos de minorías. Ese mismo año, también puso en marcha su propia organización de derechos civiles, el Consejo Nacional de Mujeres Negras. Bethune creó esta organización para representar a numerosos grupos que trabajaban en cuestiones críticas para las mujeres afroamericanas. Al año siguiente recibió otro nombramiento del Presidente Roosevelt. En 1936, fue nombrada directora de la División de Asuntos de los Negros de la Administración Nacional de la Juventud. Una de sus principales preocupaciones en este puesto era ayudar a los jóvenes a encontrar oportunidades de trabajo. Además de su papel oficial en la administración Roosevelt, Bethune se convirtió en una amiga y asesora de confianza tanto del presidente como de su esposa Eleanor Roosevelt.

Años posteriores, muerte y legado

Una de las principales educadoras y activistas del país, Bethune pasó gran parte del resto de su vida dedicada a las causas sociales después de dejar el Bethune-Cookman College en 1942. En 1943 se instaló en la nueva sede del National Council of Negro Women, en una casa adosada de Washington D.C., donde vivió durante varios años. Fue uno de los primeros miembros de la Asociación Nacional para el Progreso de las Personas de Color y ayudó a representar al grupo en la conferencia de 1945 sobre la fundación de las Naciones Unidas, junto con W.E.B. DuBois. A principios de la década de 1950, el presidente Harry Truman la nombró miembro de un comité de defensa nacional y la designó como delegada oficial en una inauguración presidencial en Liberia.

"Os dejo una sed de educación. El conocimiento es la necesidad primordial del momento.

Al regresar a Florida en su jubilación, Bethune murió el 18 de mayo de 1955 en Daytona, Florida. Se la recuerda por su trabajo en favor de los derechos de los afroamericanos y de las mujeres. Antes de su muerte, Bethune escribió «Mi última voluntad y testamento», que servía de reflexión sobre su propia vida y su legado, además de abordar algunos asuntos patrimoniales. Entre su lista de legados espirituales, escribió: «Os dejo una sed de educación. El conocimiento es la principal necesidad del momento." Bethune concluyó con ' Si tengo un legado que dejar a mi pueblo, es mi filosofía de vivir y servir."

Desde su fallecimiento, Bethune ha sido honrada de muchas maneras. En 1973, fue incluida en el Salón Nacional de la Fama de las Mujeres. El Servicio Postal de Estados Unidos emitió un sello con su imagen en 1985. En 1994, el Servicio de Parques de Estados Unidos compró la antigua sede del NCNW. El lugar se conoce ahora como Sitio Histórico Nacional Casa del Consejo Mary Mcleod Bethune.

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