Biografía Mary Leakey

Mary Leakey
Fotografía: Glen Martin/The Denver Post via Getty Images

Mary Leakey

Biografía

(1913–1996)
Mary Leakey fue una paleoantropóloga británica que, junto con su marido Louis, realizó varios descubrimientos científicos destacados.

¿Quién era Mary Leakey?


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Mary Leakey fue una paleoantropóloga conocida por haber realizado varios descubrimientos arqueológicos y antropológicos importantes durante la segunda mitad del siglo XX. En colaboración con su marido, Louis Leakey, que fue su colega durante mucho tiempo, descubrió una serie de fósiles en África que hicieron avanzar considerablemente los conocimientos científicos sobre los orígenes de la humanidad.

Entre varios descubrimientos arqueológicos y antropológicos destacados, los Leakeys descubrieron un fósil de cráneo de un ancestro de los simios y los humanos mientras excavaban la Garganta de Olduvai en África en 1960—un hallazgo que ayudó a esclarecer los orígenes de la humanidad. Mary continuó trabajando tras la muerte de su marido. Murió en Kenia en 1996.

Vida temprana

Mary Leakey nació como Mary Douglas Nicol el 6 de febrero de 1913 en Londres, Inglaterra. Hija de un artista, a una edad temprana, Mary destacó en el dibujo—un talento que más tarde utilizó para entrar en el campo de la paleoantropología. Con tan sólo 17 años, trabajó como ilustradora en una excavación en Inglaterra.

Comienza el equipo marido-esposa

En la década de 1930, Mary recibió el encargo de ilustrar un libro titulado Adam's Ancestors (1934), cuyo autor era Louis S.B. Leakey, arqueólogo y antropólogo. La pareja congenió rápidamente y pronto desarrolló una relación personal. Se casaron en 1937, formando uno de los equipos de esposos más conocidos de la ciencia. La pareja se trasladó a África cuando Louis se embarcó en un proyecto de excavación en la Garganta de Olduvai, un escarpado barranco en lo que hoy es Tanzania, en el este de África.

Primer gran descubrimiento: 'Proconsul Africanus'

Mary hizo su primer gran descubrimiento en 1948: encontró un fósil parcial del cráneo de Proconsul africanus, un ancestro de los simios y los humanos que posteriormente evolucionó hasta convertirse en las dos especies distintas. Su hallazgo fue realmente notable; el fósil, que se cree que tiene más de 18 millones de años, fue la primera especie del género de los primates que se descubrió de la era del Mioceno.

'Zinjanthropus Boisei' y 'Homo Habilis'

Mary ayudó aún más a desvelar el misterio que rodea los orígenes de la humanidad con un hallazgo de 1959. Ese mes de julio, mientras Louis descansaba, recuperándose de un ataque de gripe, Mary descubrió el cráneo parcial de un ancestro humano primitivo. Los primeros análisis del artefacto—llamado inicialmente Zinjanthropus boisei en honor a Louis' patrocinador financiero, Charles Boysey (ahora conocido como Australopithecus boisei)—mostraron que esta especie estaba equipada con un cerebro pequeño pero con dientes y mandíbulas enormes, y músculos tan grandes que tenían que estar anclados a una cresta en la parte superior del cráneo. Más tarde se determinó que el Zinjanthropus boisei tenía una antigüedad de casi 2 millones de años, lo que demostraba el tiempo que la especie llevaba en África.

En 1960, el equipo de Leakey realizó su siguiente gran descubrimiento: los fósiles del Homo habilis, una especie que se cree que tiene entre 1,4 y 2,3 millones de años, y que se originó durante el periodo Pleistoceno gelasiano. Su hallazgo también aportó pruebas de que esta especie era experta en la fabricación de herramientas de piedra—lo que les convirtió en los primeros expertos conocidos en ese campo.

Años finales, muerte y legado

Tras la muerte de Louis en 1972, Mary continuó investigando y buscando fósiles. Casi dos décadas después de encontrar el Homo habilis, en 1979, descubrió un rastro de huellas humanas primitivas en Laetoli, un yacimiento de Tanzania. Este hallazgo fue el primero en la historia de la ciencia que proporcionó pruebas directas de la actividad física de los antepasados de la humanidad, cambiando las suposiciones anteriores sobre los primates.

A lo largo de sus décadas de carrera como paleoantropóloga, los proyectos de Mary fueron financiados en parte por la National Geographic Society, a través de docenas de subvenciones. Relató sus experiencias en el libro de 1979 Olduvai Gorge: My Search for Early Man, así como en su autobiografía de 1984 Disclosing the Past.

Mary murió el 9 de diciembre de 1996 en Nairobi, Kenia. Le sobrevivieron tres hijos (de su marido Louis): Richard, Jonathan y Philip. En la actualidad, la labor de Mary continúa a través de la Fundación Leakey y de las nuevas generaciones de la familia Leakey: Richard Leakey, su esposa, Meave, y su hija, Louise, desempeñan un papel activo en la continuación del legado familiar.

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