Biografía Martin Luther King Jr

Martin Luther King Jr.
Fotografía: Howard Sochurek/The LIFE Picture Collection/Getty Images

Martin Luther King Jr.

Biografía

(1929–1968)
Martin Luther King Jr. fue un académico y ministro que lideró el movimiento por los derechos civiles. Tras su asesinato, se le conmemoró con el Día de Martin Luther King Jr.

¿Quién fue Martin Luther King Jr.


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Martin Luther King Jr. fue un ministro baptista y activista de los derechos civiles que tuvo un impacto sísmico en las relaciones raciales en Estados Unidos, a partir de mediados de la década de 1950.

Entre sus muchos esfuerzos, King dirigió la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur (SCLC). Gracias a su activismo y a sus inspiradores discursos, desempeñó un papel fundamental en el fin de la segregación legal de los ciudadanos afroamericanos en Estados Unidos, así como en la creación de la Ley de Derechos Civiles de 1964 y la Ley de Derecho al Voto de 1965.

King ganó el Premio Nobel de la Paz en 1964, entre otros honores. Sigue siendo recordado como uno de los líderes afroamericanos más influyentes e inspiradores de la historia.

Vida temprana

Nacido como Michael King Jr. el 15 de enero de 1929, Martin Luther King Jr. era el hijo mediano de Michael King Sr. y Alberta Williams King.

Las familias King y Williams tenían raíces en la zona rural de Georgia. El abuelo de Martin Jr., A.D. Williams, fue ministro rural durante años y luego se trasladó a Atlanta en 1893.

Se hizo cargo de la pequeña iglesia bautista de Ebenezer, que tenía unos 13 miembros, y la convirtió en una congregación fuerte. Se casó con Jennie Celeste Parks y tuvieron una hija que sobrevivió, Alberta.

Martin padre procedía de una familia de aparceros en una comunidad agrícola pobre. Se casó con Alberta en 1926 tras un noviazgo de ocho años. Los recién casados se mudaron a la casa de A.D. en Atlanta.

Martin padre asumió el cargo de pastor de la Iglesia Bautista Ebenezer tras la muerte de su suegro en 1931. Él también se convirtió en un ministro de éxito y adoptó el nombre de Martin Luther King Sr. en honor al líder religioso protestante alemán Martín Lutero. Con el tiempo, Michael Jr. seguiría el ejemplo de su padre y adoptaría el mismo nombre.

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King tenía una hermana mayor, Willie Christine, y un hermano menor, Alfred Daniel Williams King. Los niños King crecieron en un entorno seguro y cariñoso. Martin padre era más disciplinario, mientras que la dulzura de su esposa equilibraba fácilmente la mano estricta del padre.

Aunque sin duda lo intentaron, los padres de King no pudieron protegerlo completamente del racismo. Martin padre luchó contra los prejuicios raciales, no sólo porque su raza sufriera, sino porque consideraba que el racismo y la segregación eran una afrenta a la voluntad de Dios. Desaconsejó enérgicamente cualquier sentimiento de superioridad de clase en sus hijos, lo que dejó una impresión duradera en Martin Jr.

Creciendo en Atlanta, Georgia, King entró en la escuela pública a los cinco años. En mayo de 1936 fue bautizado, pero el acontecimiento le causó poca impresión.

En mayo de 1941, King tenía 12 años cuando su abuela, Jennie, murió de un ataque al corazón. El suceso fue traumático para King, sobre todo porque estaba viendo un desfile en contra de los deseos de sus padres cuando ella murió. El joven King, angustiado por la noticia, saltó desde una ventana del segundo piso de la casa familiar, en un supuesto intento de suicidio.

King asistió a la escuela secundaria Booker T. Washington, donde se decía que era un estudiante precoz. Se saltó el noveno y el undécimo grado, e ingresó en el Morehouse College de Atlanta a los 15 años, en 1944. Era un estudiante popular, especialmente entre sus compañeras de clase, pero un estudiante desmotivado que flotaba durante sus dos primeros años.

Aunque su familia estaba profundamente involucrada en la iglesia y el culto, King cuestionaba la religión en general y se sentía incómodo con las muestras de culto religioso demasiado emotivas. Esta incomodidad continuó durante gran parte de su adolescencia, lo que le llevó inicialmente a decidir no entrar en el ministerio, para consternación de su padre.

Pero en su primer año, King tomó una clase de Biblia, renovó su fe y comenzó a imaginar una carrera en el ministerio. En otoño de su último año, le comunicó a su padre su decisión.

Educación y crecimiento espiritual

En 1948, King se licenció en sociología en el Morehouse College y asistió al Seminario Teológico Crozer, de carácter liberal, en Chester, Pensilvania. Se destacó en todos sus estudios, y fue el mejor de su clase en 1951, y elegido presidente del cuerpo estudiantil. También obtuvo una beca para realizar estudios de posgrado.

Pero King también se rebeló contra la influencia más conservadora de su padre bebiendo cerveza y jugando al billar mientras estaba en la universidad. Durante su último año en el seminario, King estuvo bajo la dirección del presidente del Morehouse College, Benjamin E. Mays, que influyó en su desarrollo espiritual. Mays era un abierto defensor de la igualdad racial y animó a King a considerar el cristianismo como una fuerza potencial para el cambio social. Después de ser aceptado en varias universidades para sus estudios de doctorado, King se matriculó en la Universidad de Boston.

Durante los trabajos de su doctorado, King conoció a Coretta Scott, una aspirante a cantante y músico en la escuela del Conservatorio de Nueva Inglaterra en Boston. Se casaron en junio de 1953 y tuvieron cuatro hijos, Yolanda, Martin Luther King III, Dexter Scott y Bernice.

En 1954, mientras aún trabajaba en su tesis, King se convirtió en pastor de la Iglesia Bautista de la Avenida Dexter de Montgomery, Alabama. Completó su doctorado y obtuvo su título en 1955. King sólo tenía 25 años.

Boicot al autobús de Montgomery

El 2 de marzo de 1955, una chica de 15 años se negó a ceder su asiento a un hombre blanco en un autobús de la ciudad de Montgomery, violando la ley local. La adolescente Claudette Colvin fue entonces detenida y llevada a la cárcel.

Al principio, la sección local de la NAACP pensó que tenía un excelente caso de prueba para desafiar la política de segregación en los autobuses de Montgomery. Pero entonces se reveló que Colvin estaba embarazada y los líderes de los derechos civiles temieron que esto escandalizara a la comunidad negra, profundamente religiosa, y que hiciera a Colvin (y, por tanto, a los esfuerzos del grupo) menos creíble a los ojos de los blancos simpatizantes.

El 1 de diciembre de 1955, tuvieron otra oportunidad de exponer su caso. Esa tarde, Rosa Parks, de 42 años, subió al autobús de la avenida Cleveland para volver a casa después de un agotador día de trabajo. Se sentó en la primera fila de la sección «de color», en el centro del autobús. A medida que el autobús recorría su ruta, todos los asientos de la sección blanca se llenaron, y luego subieron al autobús varios pasajeros blancos más.

El conductor del autobús observó que había varios hombres blancos de pie y exigió que Parks y otros afroamericanos cedieran sus asientos. Otros tres pasajeros afroamericanos cedieron sus lugares a regañadientes, pero Parks permaneció sentada.

El conductor le pidió de nuevo que cediera su asiento y de nuevo se negó. Parks fue detenida y fichada por violar el código de la ciudad de Montgomery. En su juicio, una semana más tarde, en una audiencia de 30 minutos, Parks fue declarada culpable y se le impuso una multa de 10 dólares y una tasa judicial de 4 dólares.

La noche en que Parks fue detenida, E.D. Nixon, jefe de la sección local de la NAACP, se reunió con King y otros líderes locales de los derechos civiles para planificar un boicot a los autobuses de Montgomery. King fue elegido para liderar el boicot porque era joven, bien formado, con sólidos contactos familiares y con prestigio profesional. Pero también era nuevo en la comunidad y tenía pocos enemigos, por lo que se consideró que tendría una gran credibilidad entre la comunidad negra.

En su primer discurso como presidente del grupo, King declaró: «No tenemos otra alternativa que protestar. Durante muchos años hemos demostrado una paciencia asombrosa. A veces hemos dado a nuestros hermanos blancos la sensación de que nos gustaba el modo en que nos trataban. Pero venimos aquí esta noche para que nos salven de esa paciencia que nos hace ser pacientes con cualquier cosa que no sea la libertad y la justicia.

La hábil retórica de King' puso nueva energía en la lucha por los derechos civiles en Alabama. El boicot a los autobuses supuso 382 días de caminata al trabajo, acoso, violencia e intimidación para la comunidad afroamericana de Montgomery&apos. Tanto la casa de King como la de Nixon fueron atacadas.

Pero la comunidad afroamericana también emprendió acciones legales contra la ordenanza de la ciudad, argumentando que era inconstitucional, basándose en la decisión del Tribunal Supremo de Separar nunca es igual en Brown contra el Consejo de Educación. Tras ser derrotada en varias sentencias de primera instancia y sufrir grandes pérdidas económicas, la ciudad de Montgomery levantó la ley que obligaba a segregar el transporte público.

Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur

Desbordados por la victoria, los líderes afroamericanos de los derechos civiles reconocieron la necesidad de una organización nacional que ayudara a coordinar sus esfuerzos. En enero de 1957, King, Ralph Abernathy y 60 ministros y activistas de los derechos civiles fundaron la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur para aprovechar la autoridad moral y el poder de organización de las iglesias negras. Ayudarían a realizar protestas no violentas para promover la reforma de los derechos civiles.

La participación de King en la organización le proporcionó una base de operaciones en todo el Sur, así como una plataforma nacional. La organización consideraba que el mejor punto de partida para dar voz a los afroamericanos era otorgarles el derecho al voto. En febrero de 1958, el SCLC patrocinó más de 20 reuniones masivas en ciudades clave del sur para registrar a los votantes negros en el sur. King se reunió con líderes religiosos y de los derechos civiles y dio conferencias por todo el país sobre cuestiones relacionadas con la raza.

En 1959, con la ayuda del Comité de Servicio de los Amigos Americanos, e inspirado por el éxito del activismo no violento de Mahatma Gandhi, King visitó el lugar de nacimiento de Gandhi en la India. El viaje le afectó profundamente, aumentando su compromiso con la lucha por los derechos civiles en Estados Unidos.

El activista afroamericano por los derechos civiles Bayard Rustin, que había estudiado las enseñanzas de Gandhi, se convirtió en uno de los socios de King y le aconsejó que se dedicara a los principios de la no violencia. Rustin fue el mentor y consejero de King durante sus primeros años de activismo y fue el principal organizador de la Marcha sobre Washington de 1963.

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Pero Rustin también era una figura controvertida en aquella época, ya que era homosexual y tenía supuestos vínculos con el Partido Comunista. Aunque su consejo fue inestimable para King, muchos de sus otros partidarios le instaron a distanciarse de Rustin.

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Sentada de Greensboro

En febrero de 1960, un grupo de estudiantes afroamericanos de Carolina del Norte comenzó lo que se conoció como el movimiento de sentada de Greensboro.

Los estudiantes se sentaban en los mostradores de comida racialmente segregados de las tiendas de la ciudad. Cuando se les pedía que se marcharan o se sentaran en la sección de color, simplemente permanecían sentados, sometiéndose a abusos verbales y a veces físicos.

El movimiento no tardó en ganar adeptos en otras ciudades. En abril de 1960, el SCLC celebró una conferencia en la Universidad de Shaw, en Raleigh, Carolina del Norte, con los líderes locales de las sentadas. King animó a los estudiantes a seguir utilizando métodos no violentos durante sus protestas.

De esta reunión surgió el Student Nonviolent Coordinating Committee (Comité Coordinador Estudiantil No Violento), que durante un tiempo colaboró estrechamente con el SCLC. En agosto de 1960, las sentadas habían conseguido acabar con la segregación en los mostradores de comida de 27 ciudades del sur.

En 1960, King estaba adquiriendo notoriedad nacional. Regresó a Atlanta para convertirse en copastor con su padre en la Iglesia Bautista Ebenezer, pero también continuó con sus esfuerzos por los derechos civiles.

El 19 de octubre de 1960, King y 75 estudiantes entraron en unos grandes almacenes locales y solicitaron el servicio de comedor, pero se les negó. Cuando se negaron a abandonar la zona del mostrador, King y otros 36 fueron arrestados.

Al darse cuenta de que el incidente dañaría la reputación de la ciudad, el alcalde de Atlanta negoció una tregua y finalmente se retiraron los cargos. Pero poco después, King fue encarcelado por violar su libertad condicional por una condena de tráfico.

La noticia de su encarcelamiento entró en la campaña presidencial de 1960 cuando el candidato John F. Kennedy hizo una llamada telefónica a Coretta Scott King. Kennedy expresó su preocupación por el duro trato que recibía King por la multa de tráfico y la presión política se puso rápidamente en marcha. En la primavera de 1963, King organizó una manifestación en el centro de Birmingham, Alabama. Con la asistencia de familias enteras, la policía de la ciudad lanzó perros y mangueras contra los manifestantes.

King fue encarcelado junto con un gran número de sus partidarios, pero el evento atrajo la atención de todo el país. Sin embargo, King fue criticado personalmente por los clérigos blancos y negros por arriesgarse y poner en peligro a los niños que asistieron a la manifestación.

En su famosa Carta desde la cárcel de Birmingham, King expuso con elocuencia su teoría de la no violencia:

La acción directa no violenta busca crear una crisis y fomentar una tensión tal que una comunidad, que se ha negado constantemente a negociar, se vea obligada a enfrentarse a la cuestión.

Discurso «Tengo un sueño»

Para el final de la campaña de Birmingham, King y sus partidarios estaban haciendo planes para una manifestación masiva en la capital de la nación compuesta por múltiples organizaciones, todas ellas pidiendo un cambio pacífico.

El 28 de agosto de 1963, la histórica Marcha sobre Washington reunió a más de 200.000 personas a la sombra del monumento a Lincoln. Fue aquí donde King pronunció su famoso discurso "Tengo un sueño", en el que destacó su creencia de que algún día todos los hombres podrían ser hermanos

"Tengo el sueño de que mis cuatro hijos vivan algún día en una nación en la que no sean juzgados por el color de su piel, sino por el contenido de su carácter. " — Martin Luther King, Jr. / "Tengo un sueño" discurso, 28 de agosto de 1963

La creciente marea de agitación por los derechos civiles produjo un fuerte efecto en la opinión pública. Muchas personas de ciudades que no sufrían tensiones raciales empezaron a cuestionar las leyes de Jim Crow de la nación y el trato de segunda clase que recibían los ciudadanos afroamericanos desde hacía casi un siglo.

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Premio Nobel de la Paz

Esto dio lugar a la aprobación de la Ley de Derechos Civiles de 1964, que autorizaba al gobierno federal a imponer la eliminación de la segregación en los alojamientos públicos y prohibía la discriminación en las instalaciones de propiedad pública. Esto también hizo que King recibiera el Premio Nobel de la Paz en 1964.

La lucha de King continuó durante toda la década de 1960. A menudo, parecía que el patrón de progreso era de dos pasos adelante y uno atrás.

El 7 de marzo de 1965, una marcha por los derechos civiles, planeada desde Selma hasta Montgomery, la capital de Alabama, se volvió violenta cuando la policía, con porras y gases lacrimógenos, se enfrentó a los manifestantes cuando intentaban cruzar el puente Edmund Pettus.

King no estaba en la marcha, sin embargo, el ataque fue televisado mostrando horribles imágenes de manifestantes ensangrentados y gravemente heridos. Diecisiete manifestantes fueron hospitalizados en un día que se llamaría "Domingo Sangriento"

Una segunda marcha fue cancelada debido a una orden de restricción para impedir que se llevara a cabo. Se planeó una tercera marcha y esta vez King se aseguró de participar en ella. Al no querer alienar a los jueces del sur violando la orden de restricción, se adoptó un enfoque diferente.

El 9 de marzo de 1965, una procesión de 2.500 manifestantes, tanto negros como blancos, se dirigió una vez más a cruzar el puente Pettus y se enfrentó a barricadas y tropas estatales. En lugar de forzar una confrontación, King dirigió a sus seguidores a arrodillarse en oración y luego dieron la vuelta.

El gobernador de Alabama, George Wallace, siguió intentando impedir otra marcha hasta que el presidente Lyndon B. Johnson prometió su apoyo y ordenó a las tropas del ejército estadounidense y a la Guardia Nacional de Alabama que protegieran a los manifestantes.

El 21 de marzo, aproximadamente 2.000 personas iniciaron una marcha desde Selma hasta Montgomery, la capital del estado. El 25 de marzo, el número de manifestantes, que había crecido hasta unos 25.000, se reunió frente al capitolio del estado, donde King pronunció un discurso televisado. Cinco meses después de la histórica protesta pacífica, el presidente Johnson firmó la Ley de Derecho al Voto de 1965.

Desde finales de 1965 hasta 1967, King amplió sus esfuerzos por los derechos civiles a otras grandes ciudades estadounidenses, como Chicago y Los Ángeles. Pero se encontró con crecientes críticas y desafíos públicos por parte de los jóvenes líderes del poder negro.

El enfoque paciente y no violento de King y su apelación a los ciudadanos blancos de clase media alienó a muchos militantes negros que consideraban sus métodos demasiado débiles, tardíos e ineficaces.

Para hacer frente a estas críticas, King comenzó a establecer un vínculo entre la discriminación y la pobreza, y empezó a hablar en contra de la guerra de Vietnam. Consideraba que la participación de Estados Unidos en Vietnam era políticamente insostenible y que la conducta del gobierno en la guerra era discriminatoria para los pobres. Intentó ampliar su base formando una coalición multirracial que abordara los problemas económicos y de desempleo de todos los desfavorecidos.

¿Quién mató a Martin Luther King Jr?

En 1968, los años de manifestaciones y enfrentamientos empezaban a cansar a King. Se había cansado de las marchas, de ir a la cárcel y de vivir bajo la constante amenaza de muerte. Se estaba desanimando ante el lento progreso de los derechos civiles en Estados Unidos y las crecientes críticas de otros líderes afroamericanos.

Se estaba planeando otra marcha sobre Washington para reavivar su movimiento y llamar la atención sobre una gama cada vez más amplia de problemas. En la primavera de 1968, una huelga laboral de los trabajadores sanitarios de Memphis atrajo a King a una última cruzada.

El 3 de abril pronunció su último discurso, que resultó ser inquietantemente profético, «He estado en la cima de la montaña», en el que dijo a sus seguidores en el Templo Mason de Memphis: «He visto la tierra prometida. Puede que no llegue allí con vosotros. Pero quiero que sepan esta noche que nosotros, como pueblo, llegaremos a la tierra prometida.

Al día siguiente, mientras estaba en un balcón fuera de su habitación en el Motel Lorraine, Martin Luther King Jr. fue asesinado por la bala de un francotirador. El tirador, un vagabundo descontento y ex convicto llamado James Earl Ray, fue finalmente capturado después de una persecución internacional de dos meses.

El asesinato provocó disturbios y manifestaciones en más de 100 ciudades del país. En 1969, Ray se declaró culpable de asesinar a King y fue condenado a 99 años de prisión. Murió en prisión el 23 de abril de 1998.

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Legado

La vida de King tuvo un impacto sísmico en las relaciones raciales en Estados Unidos. Años después de su muerte, es el líder afroamericano más conocido de su época.

Su vida y obra han sido honradas con un día festivo nacional, escuelas y edificios públicos con su nombre, y un monumento en el Independence Mall de Washington, D.C.

Pero su vida también sigue siendo controvertida. En la década de 1970, los archivos del FBI, publicados en virtud de la Ley de Libertad de Información, revelaron que estaba bajo vigilancia del gobierno, y sugirieron su participación en relaciones adúlteras e influencias comunistas.

Con el paso de los años, amplios estudios de archivo han dado lugar a una evaluación más equilibrada y completa de su vida, que lo retrata como una figura compleja: defectuosa, falible y limitada en su control sobre los movimientos de masas con los que estaba asociado, pero un líder visionario que estaba profundamente comprometido con la consecución de la justicia social a través de medios no violentos.

Día de Martin Luther King Jr.

En 1983, el presidente Ronald Reagan promulgó una ley que creaba el Día de Martin Luther King Jr.

El Día de Martin Luther King Jr. se celebró por primera vez en 1986, y en todos los 50 estados en el año 2000.

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Biografía de Martin Luther King Jr

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