Biografía Mark Twain

Mark Twain
Fotografía: Getty Images

Mark Twain

Biografía

(1835–1910)
Mark Twain, el escritor, aventurero y astuto crítico social nacido como Samuel Clemens, escribió las novelas «Las aventuras de Tom Sawyer» y «Las aventuras de Huckleberry Finn».

¿Quién fue Mark Twain?


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Mark Twain, cuyo verdadero nombre era Samuel Clemens, fue el célebre autor de varias novelas, entre ellas dos grandes clásicos de la literatura estadounidense: Las aventuras de Tom Sawyer y Las aventuras de Huckleberry Finn. También fue piloto de barcos fluviales, periodista, conferenciante, empresario e inventor.

Vida temprana

Twain nació como Samuel Langhorne Clemens en el pequeño pueblo de Florida, Missouri, el 30 de noviembre de 1835, siendo el sexto hijo de John y Jane Clemens. Cuando tenía 4 años, su familia se trasladó a la cercana Hannibal, una bulliciosa ciudad fluvial de 1.000 habitantes.

John Clemens trabajó como tendero, abogado, juez y especulador de tierras, soñando con la riqueza pero sin conseguirla nunca, y a veces le costaba alimentar a su familia. Era un tipo poco sonriente; según una leyenda, el joven Sam nunca vio reír a su padre.

Su madre, por el contrario, era una ama de casa divertida y tierna que pasaba muchas noches de invierno contando historias a su familia. Se convirtió en la jefa de la casa en 1847, cuando John murió inesperadamente.

La familia Clemens "se vio ahora casi en la indigencia", escribió el biógrafo Everett Emerson, y se vio obligada a pasar años de apuros económicos — un hecho que marcaría la carrera de Twain.

Twain en Hannibal

Twain permaneció en Hannibal hasta los 17 años. La ciudad, situada a orillas del río Misisipi, era en muchos sentidos un lugar espléndido para crecer.

Los barcos de vapor llegaban allí tres veces al día, haciendo sonar sus silbatos; los circos, los espectáculos de juglares y los revivalistas hacían visitas; había una biblioteca decente; y los comerciantes, como los herreros y los curtidores, practicaban sus entretenidos oficios a la vista de todos.

Sin embargo, la violencia era habitual y el joven Twain fue testigo de muchas muertes: Cuando tenía nueve años, vio cómo un lugareño asesinaba a un ganadero, y a los 10 años vio cómo un esclavo moría después de que un capataz blanco le golpeara con un trozo de hierro.

Hannibal inspiró varios de los lugares de ficción de Twain, incluyendo "San Petersburgo" en Tom Sawyer y Huckleberry Finn. Estas ciudades fluviales imaginarias son lugares complejos: soleados y exuberantes, por un lado, pero también nidos de víboras' de crueldad, pobreza, embriaguez, soledad y aburrimiento que aplasta el alma— todos ellos parte de la experiencia de Twain' en su infancia.

Sam siguió estudiando hasta los doce años, cuando — con su padre muerto y la familia necesitada de una fuente de ingresos — encontró empleo como aprendiz de impresor en el Hannibal Courier, que le pagaba con una escasa ración de comida. En 1851, a los 15 años, consiguió un trabajo como impresor y redactor y editor ocasional en el Hannibal Western Union, un pequeño periódico propiedad de su hermano, Orion.

Piloto de barcos de vapor

Después, en 1857, Twain, de 21 años, cumplió un sueño: empezó a aprender el arte de pilotar un barco de vapor en el Mississippi. En 1859 ya era un piloto con licencia para pilotar barcos de vapor y pronto encontró un empleo fijo surcando los bancos y canales del gran río.

Twain adoraba su carrera; era emocionante, bien pagada y de alto nivel, más o menos como volar un avión de pasajeros hoy en día. Sin embargo, su servicio se vio interrumpido en 1861 por el estallido de la Guerra de Secesión, que detuvo la mayor parte del tráfico civil en el río.

Al comenzar la Guerra de Secesión, los habitantes de Missouri se dividieron airadamente entre el apoyo a la Unión y a los Estados Confederados. Twain optó por lo segundo y se alistó en el ejército confederado en junio de 1861, pero sólo sirvió un par de semanas hasta que su unidad de voluntarios se disolvió.

¿Dónde, se preguntaba entonces, encontraría su futuro? ¿Qué lugar le aportaría tanto emoción como dinero? Su respuesta: el gran Oeste americano.

Caminando hacia el Oeste

En julio de 1861, Twain subió a bordo de una diligencia y se dirigió a Nevada y California, donde viviría durante los siguientes cinco años.

Al principio, buscó plata y oro, convencido de que se convertiría en el salvador de su familia y en el hombre mejor vestido de Virginia City y San Francisco. Pero nada dio resultado y, a mediados de 1862, estaba arruinado y necesitaba un trabajo fijo.

Twain sabía manejarse en la oficina de un periódico, así que en septiembre empezó a trabajar como reportero para el Virginia City Territorial Enterprise. En el camino, adoptó el seudónimo de Mark Twain, que significa «12 pies de agua» en la jerga de los barcos de vapor. Perfeccionó un estilo narrativo distintivo — amable, divertido, irreverente, a menudo satírico y siempre deseoso de desinflar a los pretenciosos.

Tuvo una gran oportunidad en 1865, cuando uno de sus cuentos sobre la vida en un campamento minero, "Jim Smiley y su rana saltarina," se publicó en periódicos y revistas de todo el país (la historia apareció más tarde bajo varios títulos).

'Inocentes en el extranjero'

Su siguiente paso en la escalera del éxito llegó en 1867, cuando realizó un crucero de cinco meses por el Mediterráneo, escribiendo con humor sobre los lugares de interés para los periódicos estadounidenses con la intención de sacar un libro del viaje.

En 1869 se publicó Los inocentes en el extranjero, que se convirtió en un bestseller nacional.

A los 34 años, este periodista y viajero guapo, pelirrojo, afable, astuto, egocéntrico y ambicioso se había convertido en uno de los escritores más populares y famosos de Estados Unidos.

Matrimonio con Olivia Langdon

Sin embargo, a Twain le preocupaba ser un occidental. En aquellos años, la vida cultural del país estaba dictada por un establishment oriental centrado en la ciudad de Nueva York y Boston— un grupo recto, victoriano y adinerado que acobardaba a Twain.

"Un indiscutible y casi abrumador sentimiento de inferioridad rebotaba en su psique," escribió el estudioso Hamlin Hill, señalando que estos sentimientos competían con su agresividad y vanidad. El ferviente deseo de Twain era hacerse rico, mantener a su madre, ascender socialmente y recibir lo que él llamaba "la respetuosa consideración de una alta civilización oriental."

En febrero de 1870, mejoró su estatus social al casarse con Olivia (Livy) Langdon, de 24 años, hija de un rico comerciante de carbón de Nueva York. Escribiendo a un amigo poco después de su boda, Twain no podía creer su buena suerte: «Tengo… la única novia que he amado… es la mejor chica, la más dulce, la más gentil y la más delicada, y es la joya más perfecta de la humanidad». Twain esperaba que ella lo «reformara» a él, un simple humorista, de sus costumbres rústicas. La pareja se estableció en Buffalo y más tarde tuvo cuatro hijos.

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Los libros de Mark Twain'

Por suerte, la gloriosa "voz occidental" de Twain irrumpió en ocasiones.

'Las aventuras de Tom Sawyer'

Las aventuras de Tom Sawyer se publicó en 1876, y poco después comenzó a escribir una secuela, Las aventuras de Huckleberry Finn.

Escribir esta obra, comentó el biógrafo Everett Emerson, liberó a Twain temporalmente de las "inhibiciones de la cultura que había elegido abrazar.

' Aventuras de Huckleberry Finn'

"Toda la literatura americana moderna proviene de un libro de Twain llamado Huckleberry Finn," escribió Ernest Hemingway en 1935, dando poca importancia a Herman Melville y otros, pero haciendo un punto interesante.

El comentario de Hemingway se refiere específicamente al lenguaje coloquial de la obra maestra de Twain, ya que, quizás por primera vez en Estados Unidos, la voz viva, cruda y no tan respetable de la gente común se utilizó para crear una gran literatura.

Huck Finn requirió años para conceptualizar y escribir, y Twain a menudo lo dejó de lado. Mientras tanto, buscó la respetabilidad con la publicación en 1881 de El príncipe y el mendigo, una encantadora novela respaldada con entusiasmo por su gentil familia y sus amigos.

'Vida en el Mississippi'

En 1883 publicó Vida en el Mississippi, un interesante pero seguro libro de viajes. Cuando Huck Finn se publicó finalmente en 1884, Livy le dispensó una fría acogida.

Después de eso, los negocios y la escritura tuvieron el mismo valor para Twain mientras se dedicaba a su tarea cardinal de ganar mucho dinero. En 1885, triunfó como editor de libros al publicar las memorias más vendidas del ex presidente Ulysses S. Grant, que acababa de morir.

Le dedicó muchas horas a este y otros negocios, y estaba seguro de que sus esfuerzos se verían recompensados con una enorme riqueza, pero nunca alcanzó el éxito que esperaba. Su editorial acabó quebrando.

'Un yanqui de Connecticut en la corte del rey Arturo'

Los fracasos financieros de Twain, que recuerdan en cierto modo a los de su padre, tuvieron graves consecuencias para su estado de ánimo. Contribuyeron poderosamente a un creciente pesimismo en él, un sentimiento profundo de que la existencia humana es una broma cósmica perpetrada por un Dios risueño.

Otra causa de su angustia, quizás, fue su ira inconsciente contra sí mismo por no prestar toda la atención a sus instintos creativos más profundos, que se centraban en su infancia en Missouri.

En 1889, Twain publicó Un yanqui de Connecticut en la corte del rey Arturo, una novela de ciencia ficción/histórica sobre la antigua Inglaterra. Su siguiente obra importante, en 1894, fue La tragedia de Pudd'nhead Wilson, una novela sombría que algunos observadores describieron como "amarga"

También escribió relatos cortos, ensayos y varios otros libros, incluido un estudio sobre Juana de Arco. Algunas de estas obras posteriores tienen un mérito perdurable, y su obra inacabada Crónica del joven Satán cuenta con fervientes admiradores en la actualidad.

Los últimos quince años de vida de Twain estuvieron repletos de honores públicos, incluyendo títulos de Oxford y Yale. Probablemente el estadounidense más famoso de finales del siglo XIX, era muy fotografiado y aplaudido allá donde iba.

De hecho, fue una de las celebridades más destacadas del mundo, viajando mucho por el extranjero, incluyendo una exitosa gira de conferencias alrededor del mundo en 1895-96, realizada para pagar sus deudas.

Luchas familiares

Pero aunque esos años fueron dorados con premios, también le trajeron mucha angustia. Al principio de su matrimonio, él y Livy perdieron a su hijo pequeño, Langdon, a causa de la difteria; en 1896, su hija favorita, Susy, murió a los 24 años de meningitis espinal. La pérdida le rompió el corazón y, para colmo de males, estaba fuera del país cuando ocurrió.

Su hija menor, Jean, fue diagnosticada con epilepsia severa. En 1909, cuando tenía 29 años, Jean murió de un ataque al corazón. Durante muchos años, la relación de Twain con su hija mediana, Clara, fue distante y estuvo llena de peleas.

En junio de 1904, mientras Twain viajaba, Livy murió tras una larga enfermedad.

La naturaleza completa de sus sentimientos hacia ella es desconcertante,

Escribió el académico R. Kent Rasmussen.

Si atesoraba la camaradería de Livy tanto como decía a menudo, ¿por qué pasaba tanto tiempo lejos de ella?

Pero, ausente o no, a lo largo de 34 años de matrimonio, Twain había amado de verdad a su esposa. "Dondequiera que estuviera, allí estaba el Edén," escribió en homenaje a ella.

Twain se volvió algo amargado en sus últimos años, incluso cuando proyectaba una persona amable a su público. En privado demostró una insensibilidad asombrosa hacia sus amigos y seres queridos.

"Gran parte de la última década de su vida, vivió en el infierno," escribió Hamlin Hill. Escribió bastante, pero no pudo terminar la mayoría de sus proyectos. Su memoria flaqueaba.

Twain sufría rabias volcánicas y desagradables ataques de paranoia, y experimentó muchos periodos de indolencia depresiva, que intentaba calmar fumando puros, leyendo en la cama y jugando interminables horas al billar y a las cartas.

Muerte

Twain murió el 21 de abril de 1910, a la edad de 74 años. Fue enterrado en Elmira, Nueva York.

La Casa de Mark Twain en Hartford, Connecticut, es ahora una atracción popular y está designada como Monumento Histórico Nacional.

Twain es recordado como un gran cronista de la vida americana del siglo XIX y principios del XX. Escribiendo grandes relatos sobre Sawyer, Finn y el caudaloso río Misisipi, Twain exploró el alma americana con ingenio, viveza y un agudo ojo para la verdad.

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