Biografía Maria Mitchell

Maria Mitchell
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Maria Mitchell

Biografía

(1818–1889)
Maria Mitchell es más conocida por ser la primera mujer astrónoma profesional de Estados Unidos. Descubrió un nuevo cometa en 1847 que se conoció como «el cometa de la señorita Mitchell».

¿Quién era Maria Mitchell?


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Maria Mitchell fue una astrónoma que estudió astronomía por su cuenta con el apoyo de su padre. En 1847, Mitchell descubrió un nuevo cometa, que pasó a ser conocido como "El cometa de la señorita Mitchell", lo que le valió el reconocimiento en los círculos astronómicos. A continuación, se convirtió en profesora de astronomía en el Vassar College de Nueva York, y se dedicó a seguir y fotografiar las manchas solares con sus alumnos.

Vida temprana

Mitchell nació de padres cuáqueros, William y Lydia Mitchell, el 1 de agosto de 1818, en Nantucket, Massachusetts, donde se crió y recibió su primera educación.

El padre de Mitchell, al reconocer su interés por los cielos a una edad temprana, fomentó su interés por la astronomía y le enseñó a usar un telescopio. Trabajó como la primera bibliotecaria de la biblioteca del Nantucket Atheneum desde 1836 hasta 1856, mientras seguía observando el cielo por la noche, estudiando los eclipses solares, las estrellas, Júpiter y Saturno.

Descubriendo el cometa de la Srta. Mitchell y convirtiéndose en la primera mujer astrónoma de Estados Unidos

El 1 de octubre de 1847, Mitchell, mientras observaba el cielo con su telescopio en el tejado del negocio de su padre, el Pacific National Bank de Main Street, descubrió lo que estaba segura de que era un cometa. Resultó que estaba en lo cierto, y que lo que había visto era, de hecho, un nuevo cometa, hasta entonces inexplorado por los científicos. El objeto celeste pasó a conocerse posteriormente como "El cometa de la señorita Mitchell", con el título formal de C/1847 T1.

En reconocimiento a su importante descubrimiento, Mitchell recibió una medalla de oro de manos de Federico VI, rey de Dinamarca, que tenía un interés amateur en la astronomía. En consecuencia, Mitchell se convirtió en la primera mujer astrónoma profesional de Estados Unidos.

El avance le valió a Mitchell el respeto y el reconocimiento de los astrónomos y otros científicos, y en 1848 se convirtió en la primera mujer en ser nombrada miembro de la Academia Americana de las Artes y las Ciencias. Al año siguiente, Mitchell realizó cálculos para las efemérides americanas y el almanaque náutico. En 1850, fue elegida miembro de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia.

En 1856, Mitchell dejó el Atheneum para viajar por Estados Unidos y el extranjero, y en 1865, aceptó un trabajo como profesora de astronomía en el Vassar College, al norte del estado de Nueva York, donde rápidamente se convirtió en una educadora muy querida y respetada. Entre otros muchos proyectos, Mitchell y sus estudiantes rastrearon y fotografiaron continuamente las manchas solares. En 1882, documentaron a Venus atravesando el sol—una de las alineaciones planetarias más raras conocidas por el hombre, que sólo se produjo ocho veces entre 1608 y 2012.

Mitchell fue elegida miembro de la Sociedad Filosófica Americana en 1869. Cuatro años más tarde, en 1873, fue cofundadora de la Association for the Advancement of Women (Asociación para el Avance de la Mujer), de la que fue presidenta durante los tres años siguientes.

Según el National Women's History Museum (Museo Nacional de Historia de la Mujer), Mitchell declaró en una ocasión: «Necesitamos especialmente la imaginación en la ciencia. No todo son matemáticas, ni todo es lógica, pero sí algo de belleza y poesía.

Muerte y legado

En 1861, tras la muerte de su madre, Mitchell se trasladó a Lynn, Massachusetts, con su padre. Enferma de salud, se retiró de la enseñanza en Vassar en 1888 y murió el 28 de junio de 1889. Está enterrada con sus familiares en el cementerio de Prospect Hill, en Nantucket.

En honor a la primera mujer astrónoma, el observatorio de Nantucket recibió el nombre de Observatorio María Mitchell. Además, la Asociación Maria Mitchell, también en Nantucket; un barco de la Segunda Guerra Mundial, el SS Maria Mitchell; y un cráter en la luna ("Mitchell's Crater") fueron bautizados con su nombre.

Mitchell fue incluida a título póstumo en el Salón Nacional de la Fama de las Mujeres en 1994.

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