Biografía Marco Polo

Marco Polo
Fotografía: Leemage/UIG via Getty Images

Marco Polo

Biografía

(c. 1254–1324)
El mercader y aventurero veneciano Marco Polo viajó de Europa a Asia de 1271 a 1295. Escribió «Il Milione», conocido en inglés como «The Travels of Marco Polo».

¿Quién fue Marco Polo?


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Marco Polo fue un explorador veneciano conocido por el libro Los viajes de Marco Polo, que describe su viaje y experiencias en Asia. Polo viajó mucho con su familia, yendo de Europa a Asia desde 1271 hasta 1295 y permaneciendo en China durante 17 de esos años. Hacia 1292 abandonó China, actuando como escolta en el camino de una princesa mongola que iba a ser enviada a Persia.

Vida temprana

Polo nació en 1254, en Venecia, Italia. Aunque nació en el seno de una rica familia de mercaderes venecianos, gran parte de su infancia transcurrió sin padres y fue criado por una familia extensa. Su padre y su tío, los exitosos comerciantes de joyas Niccolo y Maffeo Polo, pasaron gran parte de su juventud en Asia.

Los viajes de Niccolo y Maffeo les llevaron a la actual China, donde se unieron a una misión diplomática en la corte de Kublai Khan, el líder mongol cuyo abuelo, Genghis Khan, había conquistado el noreste de Asia. En 1269, los dos hombres regresaron a Venecia e inmediatamente empezaron a hacer planes para su regreso a la corte de Khan. Durante su estancia con el líder, Khan había expresado su interés por el cristianismo y pidió a los hermanos Polo que volvieran a visitarlo con 100 sacerdotes y una colección de agua bendita.

El Imperio de Khan, el más grande que el mundo había visto, era en gran parte un misterio para los que vivían dentro de las fronteras del Sacro Imperio Romano. Una cultura sofisticada fuera de los límites del Vaticano parecía insondable y, sin embargo, eso es exactamente lo que los hermanos Polo describieron a los confundidos venecianos cuando llegaron a casa.

Viaje a China

En 1271, Polo partió con su padre y su tío, Niccolo y Maffeo Polo, hacia Asia, donde permanecerían hasta 1295. Al no poder reclutar a los 100 sacerdotes que Kublai Khan había solicitado, partieron sólo con dos, que, tras conocer el duro viaje que les esperaba, no tardaron en volver a casa. El viaje de los Polos&apos se realizó por tierra, y se vieron obligados a atravesar un territorio difícil y a veces duro. Pero a pesar de todo, Polo se deleitó con la aventura. Su memoria posterior sobre los lugares y las culturas que presenció fue notable y excepcionalmente precisa.

A medida que avanzaban por Oriente Medio, Polo absorbía sus vistas y olores. Su relato de Oriente, especialmente, proporcionó al mundo occidental su primera imagen clara de la geografía y las costumbres étnicas de Oriente. Por supuesto, las dificultades se sucedieron en su camino. En lo que hoy es Afganistán, Polo se vio obligado a retirarse a las montañas para recuperarse de una enfermedad que había contraído. La travesía del desierto de Gobi, por su parte, resultó larga y, en ocasiones, ardua. &quot «Se dice que este desierto es tan largo que se tardaría un año en recorrerlo de punta a punta" escribió Polo más tarde. "Y en el punto más estrecho se tarda un mes en cruzarlo. Se compone enteramente de montañas, arenas y valles. No hay nada que comer.

Por fin, tras cuatro años de viaje, los Polo llegaron a China y a Kublai Khan, que se alojaba en su palacio de verano conocido como Xanadú, una gran maravilla arquitectónica de mármol que deslumbró al joven Polo.

Los Polo habían planeado originalmente estar fuera sólo unos años. Sin embargo, estuvieron fuera de Venecia durante más de 23 años. Los historiadores han debatido si Polo llegó realmente a China. Fuera de su famoso libro, no hay pruebas de que haya viajado tan al este. Sin embargo, su conocimiento de la cultura y sus costumbres es difícil de descartar. Su relato posterior habla del amplio sistema de comunicaciones de Khan, que sirvió de base para su gobierno. El libro de Polo, de hecho, dedica cinco páginas a la elaborada estructura, describiendo cómo la autopista de la información del imperio cubría de forma eficiente y económica millones de kilómetros cuadrados.

La aceptación de los polos por parte de Khan ofreció a los extranjeros un acceso sin precedentes a su imperio. Niccolo y Maffeo obtuvieron puestos importantes en la corte del líder. Polo también impresionó a Khan, que tenía en alta estima las habilidades del joven como comerciante. La inmersión de Polo en la cultura china le llevó a dominar cuatro idiomas.

Polo el Explorador

Kublai Khan acabó empleando a Polo como enviado especial que envió a zonas lejanas de Asia nunca antes exploradas por los europeos, incluyendo Birmania, India y Tíbet. Con Polo, como siempre, iba un paquete de metal estampado por el propio Khan que le servía de credencial oficial del poderoso líder.

Con el paso de los años, Polo fue promocionado por su trabajo. Sirvió como gobernador de una ciudad china. Más tarde, Khan lo nombró funcionario del Consejo Privado. En un momento dado, fue inspector de impuestos en la ciudad de Yanzhou.

De sus viajes, Polo acumuló no sólo grandes conocimientos sobre el imperio mongol, sino también increíbles maravillas. Se maravilló del uso del papel moneda por parte del imperio, una idea que no había llegado a Europa, y se asombró de su economía y escala de producción. Los relatos posteriores de Polo muestran que fue un antropólogo y etnógrafo precoz. Sus relatos ofrecen poca información sobre sí mismo o sobre sus propios pensamientos, pero en cambio ofrecen al lector un informe desapasionado sobre una cultura a la que claramente se había aficionado.

Vuelta a Europa

Finalmente, tras 17 años en la corte de Khan, los Polo decidieron que era hora de volver a Venecia. Su decisión no fue del agrado de Khan, que había llegado a depender de ellos. Al final, accedió a su petición con una condición: Escoltarían a una princesa mongola a Persia, donde se casaría con un príncipe persa.

Viajando por mar, los Polos partieron con una caravana de varios cientos de pasajeros y marineros. El viaje resultó angustioso y muchos perecieron a causa de las tormentas y las enfermedades. Cuando el grupo llegó al puerto de Hormuz, en Persia, sólo quedaban 18 personas con vida, entre ellas la princesa y los Polos. Más tarde, en Turquía, los funcionarios genoveses se apropiaron de las tres cuartas partes del patrimonio de la familia. Tras dos años de viaje, los Polos llegaron a Venecia. Llevaban más de dos décadas fuera, y el regreso a su tierra natal tuvo sin duda sus dificultades. Sus rostros parecían desconocidos para su familia y les costaba hablar su lengua materna.

'Los viajes de Marco Polo'

Los relatos de Polo sobre sus viajes por Asia se publicaron en un libro titulado La descripción del mundo, más tarde conocido como Los viajes de Marco Polo. Pocos años después de regresar a Venecia desde China, Polo comandó un barco en una guerra contra la ciudad rival de Génova. Finalmente fue capturado y condenado a una prisión genovesa, donde conoció a un compañero de prisión y escritor llamado Rustichello. Cuando los dos hombres se hicieron amigos, Polo le contó a Rustichello su estancia en Asia, lo que había visto, los lugares a los que había viajado y lo que había conseguido.

El libro convirtió a Polo en una celebridad. Se imprimió en francés, italiano y latín, convirtiéndose en la lectura más popular de Europa. Pero pocos lectores se permitieron creer la historia de Polo. Lo tomaron como una ficción, la construcción de un hombre con una imaginación salvaje. La obra acabó ganando otro título: Il Milione ("El millón de mentiras"). Sin embargo, Polo se mantuvo detrás de su libro, y éste influyó en posteriores aventureros y mercaderes.

Familia e hijos

Tras su liberación de la cárcel en 1299, Polo regresó a Venecia, donde se casó, crió a tres hijas y, durante unos 25 años, continuó con el negocio familiar.

Muerte

Polo murió en su casa de Venecia el 8 de enero de 1324. Mientras agonizaba, amigos y admiradores de su libro le visitaron, instándole a admitir que su libro era ficción. Polo no cedió. «No he contado ni la mitad de lo que he visto», dijo.

Legado

En los siglos transcurridos desde su muerte, Polo ha recibido el reconocimiento que no le llegó en vida. Gran parte de lo que afirmó haber visto ha sido verificado por investigadores, académicos y otros exploradores. Incluso si sus relatos proceden de otros viajeros que conoció por el camino, la historia de Polo ha inspirado a innumerables aventureros a salir a conocer el mundo. Dos siglos después del fallecimiento de Polo, Cristóbal Colón cruzó el Atlántico con la esperanza de encontrar una nueva ruta hacia Oriente. Llevaba consigo un ejemplar del libro de Polo.

Ver «Marco Polo: Viaje a Oriente" en HISTORY Vault

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