Biografía Maggie Lena Walker

Maggie Lena Walker

Maggie Lena Walker

Biografía

(1864–1934)
Maggie Lena Walker fue gran secretaria de la Orden Independiente de San Lucas, una organización dedicada a la promoción social y financiera de los afroamericanos.

¿Quién fue Maggie Lena Walker?


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Maggie Lena Walker se graduó en la escuela en 1883, habiéndose formado como maestra. Se casó con un contratista de ladrillos en 1886 y dejó su trabajo de profesora, momento en el que se volvió más activa dentro de la Orden Independiente de San Lucas, una organización dedicada al progreso social y financiero de los afroamericanos. En 1899, Walker se convirtió en la gran secretaria de la organización, cargo que ocuparía el resto de su vida. Durante su mandato, fundó el periódico de la organización y abrió un banco de gran éxito y unos grandes almacenes. Cuando murió, el 15 de diciembre de 1934, Walker había convertido la organización, casi en bancarrota, en una organización rentable y eficaz.

Años tempranos

Walker nació como Maggie Lena Draper el 15 de julio de 1864, en Richmond Virginia. Su madre, Elizabeth Draper, había sido esclava y era la cocinera asistente de Elizabeth Van Lew, una abolicionista en cuya finca nació Walker. El padre biológico de Walker era Eccles Cuthbert, un irlandés estadounidense que había conocido a Elizabeth en la finca de Van Lew. Los dos nunca se casaron, y poco después del nacimiento de Walker, Elizabeth se casó con William Mitchell, el mayordomo de la finca. En 1870, los Mitchell tuvieron un hijo, el hermanastro de Walker, Johnnie.

Poco después, William consiguió un trabajo como jefe de camareros en el Hotel St. Charles de Richmond, y la familia se mudó de la finca a una pequeña casa propia. Sin embargo, la tragedia llegó cuando en 1876 William fue encontrado ahogado en el río. La policía dictaminó que su muerte fue un suicidio, aunque Elizabeth mantuvo que había sido asesinado. La muerte de William dejó a Elizabeth y a sus hijos en la pobreza. Para llegar a fin de mes, Elizabeth puso en marcha un negocio de lavandería, en el que Walker colaboraba entregando ropa limpia a sus clientes blancos. Fue durante esta época cuando tomó conciencia de la diferencia entre la calidad de vida de los blancos y la de los negros en Estados Unidos; una diferencia que pronto dedicaría su vida a reducir.

La Orden Independiente de San Lucas

En su adolescencia, Walker asistió a la Lancaster School y, más tarde, a la Richmond Colored Normal School, ambas instituciones dedicadas a la educación de los afroamericanos. Mientras asistía a esta última, también se unió a la Orden Independiente de San Lucas, una organización fraternal dedicada al progreso de los afroamericanos tanto en lo económico como en lo social.

Walker se graduó en 1883, habiendo completado su formación como maestra. Regresó a la escuela de Lancaster para dar clases y permaneció allí hasta 1886, cuando se casó con Armstead Walker Jr, un contratista de ladrillos, y se vio obligada a dejar su trabajo, debido a la política de la escuela contra los profesores casados. Durante la siguiente década, la vida de Walker se dividió entre la familia y su trabajo para la Orden de San Lucas. En 1890, dio a luz a su primer hijo, Russell, y en 1893, a Armstead, que murió siendo aún un bebé.

En 1895, Walker, que había ascendido rápidamente en los rangos de la Orden, se convirtió en gran matrona adjunta. También estableció una rama juvenil de la orden para inspirar la conciencia social en los jóvenes afroamericanos. En 1897, Walker dio a luz a otro hijo, Melvin, y dos años después se convirtió en la gran secretaria de la Orden de San Lucas. En un discurso que pronunció en 1901, expuso sus planes para salvarla y, en los años siguientes, llevaría a cabo cada uno de los puntos que había descrito. En 1902, Walker fundó el Heraldo de San Lucas para llevar las noticias de la Orden de San Lucas a los capítulos locales y para ayudar en su labor educativa. Al año siguiente, abrió la Caja de Ahorros de San Lucas (de la que sería presidenta hasta 1929). En 1905, abrió el St. Luke Emporium, unos grandes almacenes que ofrecían a las mujeres afroamericanas oportunidades de trabajo y daban a la comunidad negra acceso a productos más baratos.

En medio de todos estos logros, sin embargo, la tragedia visitó a Walker una vez más: En 1915, Russell Walker, al confundir a su padre con un intruso, le disparó y lo mató cuando regresaba a casa una noche. Russell fue juzgado por asesinato, pero fue declarado inocente. También por esta época, Walker desarrolló diabetes. En 1921, Walker se presentó como candidata a superintendente de instrucción pública por el partido republicano, aunque fue derrotada junto con los demás candidatos republicanos negros. Sin embargo, su trabajo para la Orden de San Lucas tuvo resultados mucho más favorables. En 1924, bajo la dirección de Walker, el banco contaba con más de 50.000 miembros en 1.500 secciones locales. Además, consiguió mantener vivo el banco durante la Gran Depresión, a pesar de que muchos estaban quebrando, fusionándolo con otros dos bancos en 1929.

Muerte y legado

Durante los últimos años de su vida, Walker estuvo confinada a una silla de ruedas y siguió sufriendo su condición de diabética, y el 15 de diciembre de 1934, a los 70 años, murió por complicaciones de la enfermedad. Fue enterrada en el cementerio Evergreen de Richmond. En 1979, su casa en East Leigh Street, en el barrio de Jackson Ward de Richmond, conocido como el «Harlem del Sur», fue adquirida por el Servicio de Parques Nacionales y se convirtió en un sitio histórico nacional.

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