Biografía Mae West

Mae West

Mae West

Biografía

(1893–1980)
Mae West se inició en el vodevil y en los escenarios de Nueva York, y más tarde se trasladó a Hollywood para protagonizar películas conocidas por su sexualidad descarnada y sus escenarios tenebrosos.

¿Quién era Mae West?


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Mae West llegó a su punto álgido en Hollywood a finales de la década de los 30, cuando se la podía considerar en su "avanzada edad" para interpretar a rameras sexys, pero su persona y su belleza física superaron cualquier duda. La descarnada sexualidad de sus películas despertó la ira y la indignación moral de varios grupos, pero esta sexualidad es por lo que se la recuerda hoy en día.

Vida temprana

Nació Mary Jane West el 17 de agosto de 1893 en Brooklyn, Nueva York, hija de Matilda y John West. Los miembros de la familia la llamaron Mae (deletreada May en esa época) desde muy temprana edad. Matilda, también conocida como "Tillie" era una inmigrante alemana y aspirante a actriz. Pero la desaprobación de sus padres en la elección de su carrera hizo que sus sueños se redujeran a una profesión más realista como trabajadora de la confección. Sin embargo, abandonó clandestinamente su trabajo de costurera por el menos respetable, aunque algo más glamuroso, de modelo de moda y nunca renunció del todo a la perspectiva de hacer carrera en el mundo del espectáculo.

El padre de West era un boxeador conocido en la zona de Brooklyn como "Battlin" Jack" West, no tanto por su éxito en el ring como por su reputación de pendenciero callejero. Cuando no luchaba en combates de boxeo autorizados, lo hacía en peleas callejeras clandestinas o exhibía su destreza boxística en peleas de iniciación en el parque de atracciones de Coney Island. Más tarde, después de conocer a Tillie, trabajó como "policía especial" (muy probablemente como músculo para los negocios locales y los jefes del crimen) y luego como detective privado.

West era el mayor de tres hijos, pero West fue el favorito de su madre desde el principio. Con West, la crianza de Tillie no se ajustaba a los métodos victorianos tradicionales de «los niños deben ser vistos y no escuchados». West no tardó en obedecer con un comportamiento precoz y, a veces, obstinado.

West empezó a dar muestras de talento a los 3 años, imitando a miembros de la familia y amigos, para deleite de su padre y su madre. Aunque era demasiado joven para entender el arte de la imitación, aprendió rápidamente el poder de dominar al público. Tillie no tardó en llevar a West a obras de teatro y espectáculos de vodevil, donde quedó cautivada por el mundo imaginario de los personajes, el baile y los números musicales. A lo largo de su vida, West recordaba a los muchos artistas legendarios que había visto en su juventud, pero un artista siempre destacó para ella: El artista afroamericano Bert Williams, al que atribuye su primera influencia. Fue gracias a las actuaciones de Williams que aprendió el arte de la insinuación y el doble sentido, que él utilizaba en su acto para enmascarar su sátira sobre las relaciones raciales.

Hizo su primera aparición en el escenario a la edad de 5 años en una reunión social de la iglesia. Aunque sus actuaciones en casa enorgullecían a su padre, a éste no le gustaba demasiado que actuara para el público. Tillie ignoró alegremente sus preocupaciones y la inscribió en la escuela de baile a los 7 años. Pronto apareció en la noche de aficionados en los teatros de burlesque locales bajo el nombre artístico de «Baby May». Después de ganar el primer puesto y un premio de 10 dólares, su padre se convirtió en un ferviente partidario, arrastrando su maleta de disfraces a las actuaciones y sentándose entre el público como su fan número uno.

Carrera profesional en el vodevil

En 1907, West, de 14 años, comenzó a actuar profesionalmente en el vodevil en la Hal Claredon Stock Company. Su madre le confeccionaba todos los trajes, la instruía en los ensayos y gestionaba sus reservas y contratos. Tillie por fin estaba en el mundo del espectáculo como representante de su hija. La actuación de West era una sutil burla de la inocencia y el sentimentalismo victorianos. Representaba a una joven con un vestido de raso rosa y verde, un gran sombrero blanco y cintas de raso rosa. Sin embargo, imitaba a artistas adultos de vodevil y burlesque, y bailaba y cantaba canciones populares con connotaciones sexuales.

West pasó los siguientes años en el circuito de vodevil con William Hogan, un artista de poca monta y amigo de la familia. West interpretó a la joven novia de Hogan en un tema de Tom Sawyer. Sin embargo, es probable que la fuerte West haya contribuido a revisar su personaje de Becky Thatcher, de voz suave, para convertirlo en un papel más asertivo y valiente para Hogan. Cuando el trabajo era escaso, lo que a menudo ocurría con muchos artistas del vodevil, ella actuaba en el circuito del burlesque ante un público predominantemente masculino de la clase trabajadora. Las convenciones sociales no permitían que una chica tan joven estuviera siquiera presente en ese entorno, y mucho menos que actuara, pero West prosperó y perfeccionó sus habilidades interpretativas.

En algún momento entre 1909 y 1910, West conoció a Frank Wallace, un prometedor cantante y bailarín de vodevil. La historia cuenta que Wallace fue presentado a West por su madre, Tillie, que vio la oportunidad de que formara equipo con un artista que iba a llegar lejos. Tras unas semanas de intensos ensayos, formaron un número y salieron al circuito del burlesque. La gira se adentró en el Medio Oeste, lejos de la supervisión protectora de la madre de West. Según sus biógrafos, Wallace le propuso matrimonio varias veces, pero ella lo rechazó y tuvo aventuras con otros miembros masculinos del reparto. Un miembro del reparto de más edad, Etta Wood, la aconsejó sobre sus «malas costumbres» y le insistió en que el matrimonio la protegería contra la soledad y el embarazo.

A partir de esto, West pareció cambiar de opinión y el 11 de abril de 1911, ella y Frank Wallace se casaron con un juez de paz en Milwaukee, Wisconsin. Con sólo 17 años, mintió sobre su edad en el certificado de matrimonio (18 años era la edad legal para casarse en Wisconsin en aquella época) y ambos recién casados prometieron mantener el matrimonio en secreto ante el público y los padres de ella. La unión permaneció en secreto hasta 1935, cuando West estaba ya muy avanzada en su carrera cinematográfica y un empleado de publicidad encontró el certificado de matrimonio en unos viejos papeles. Durante muchos años, afirmó que ella y Wallace nunca habían vivido como marido y mujer. En el verano de 1911, rompió su relación con Wallace y regresó a Nueva York. Ese mismo año, West se presentó a una prueba y consiguió un papel en su primer espectáculo en Broadway, A La Broadway, una comedia de humor. El espectáculo se canceló tras sólo ocho representaciones, pero West fue un éxito. En el público de la noche del estreno se encontraban dos exitosos empresarios de Broadway, Lee y J.J. Shubert, y le dieron un papel en la producción de Vera Violetta, en la que también actuaba Al Jolson. Estuvo poco tiempo en el espectáculo debido a conflictos con la estrella femenina del mismo, Gaby Deslys, pero la experiencia dio sus frutos. Siguió actuando en el Vaudeville y en el Off-Broadway de Nueva York. Fue durante esta época cuando conoció a Guido Deiro, otra estrella del vodevil. El resultado fue una relación apasionada, y los dos trataron de estar juntos en la medida de lo posible, organizando a menudo contrataciones conjuntas. Ambos expresaban abiertamente su amor, su lujuria y sus celos, y eran conocidos por sus demostraciones de emoción, así como por sus fuertes discusiones.

Durante un corto período de tiempo, la pareja contempló la posibilidad de casarse, y Deiro incluso pidió a los padres de West su mano (todavía no sabían de su anterior matrimonio con Frank Wallace, del que finalmente obtuvo el divorcio en 1920). Tillie se negó rotundamente, recordando a su hija los peligros de las parejas casadas en el mundo del espectáculo. West acató los deseos de su madre, pero siguió viendo a Deiro. Su madre siguió socavando su relación. Finalmente, Tillie expresó directamente su desaprobación a Deiro, diciéndole a West que no era lo suficientemente bueno para ella. A regañadientes, ella accedió, y durante un breve periodo de tiempo terminó la relación con Deiro.

West tuvo su gran oportunidad en 1918 en la revista de los hermanos Shubert Sometime, actuando junto a Ed Wynn. Su personaje, Mayme, bailaba el shimmy, un descarado movimiento de baile que consistía en sacudir los hombros hacia delante y hacia atrás y sacar el pecho. A medida que le llegaban más papeles, West empezó a dar forma a sus personajes, reescribiendo a menudo los diálogos o las descripciones de los mismos para adaptarlos mejor a su persona. Con el tiempo, empezó a escribir sus propias obras, inicialmente con el seudónimo de Jane Mast.

Escritura de obras de teatro y controversia

En 1926, West consiguió su primer papel protagonista en una obra de Broadway titulada Sex, que escribió, produjo y dirigió. Aunque la obra fue un éxito de taquilla, los críticos más respetables de Broadway la criticaron por su contenido sexual explícito. La producción tampoco fue bien recibida por las autoridades municipales, que hicieron una redada y arrestaron a West junto con gran parte del reparto. Fue procesada por cargos de moralidad y el 19 de abril de 1927 fue condenada a 10 días de cárcel en Welfare Island (ahora conocida como Roosevelt Island) en Nueva York. El encarcelamiento fue cordial, ya que se dice que West cenó con el alcaide y su esposa en algunas ocasiones. Cumplió ocho días, con dos de descanso por buen comportamiento. La atención de los medios de comunicación a todo este asunto no hizo más que mejorar su carrera.

Impactada por cualquier impresión de incorrección, West escribió y dirigió su siguiente obra, Drag, que trataba sobre la homosexualidad. La obra funcionó bien en Connecticut y fue un éxito en Paterson, Nueva Jersey. Pero cuando West anunció que la obra se estrenaría en Broadway, la Sociedad para la Prevención del Vicio intervino y prometió prohibirla. La Sociedad era una organización estatal, creada originalmente por partidarios de la YMCA en 1873. El grupo se dedicaba a supervisar la moralidad del público y a vigilar el cumplimiento de las leyes estatales. West decidió no volver a tentar a la suerte y mantuvo la obra fuera de Nueva York.

West continuó escribiendo obras de teatro durante los años siguientes, entre ellas The Wicked Age, Pleasure Man y The Constant Sinner. En algunas de ellas, se le atribuyó el mérito de ser escritora y/o productora, pero no interpretó ningún papel. Las obras trataban de lo que hoy se llamaría «tema para adultos», con tramas de encuentros e insinuaciones sexuales. Sus producciones no eran fáciles de llevar a escena por un sinfín de razones, principalmente por los constantes cambios necesarios para que los diálogos y las líneas argumentales se ajustaran más a los códigos morales de la época. En varias ocasiones, los actores se aprendieron dos guiones, uno para el público en general y una versión "más refinada" para los momentos en que se les avisaba de que podía haber agentes del vicio entre el público. En 1932, Hollywood empezó a fijarse en las actuaciones y el talento de West. Ese año, Paramount Pictures le ofreció un contrato cinematográfico. A los 38 años, podría haber sido considerada en su "avanzada edad&quot»; para interpretar a rameras sexys, pero su persona y su belleza física parecían superar cualquier duda. La primera película en la que apareció fue Night after Night, protagonizada por George Raft. En la película de 1933 She Done Him Wrong, West pudo llevar su personaje de Diamond Lil a la gran pantalla en su primer papel protagonista. El personaje de «Lil» fue rebautizado como «Lady Lou» y contenía la famosa frase de West: «¿Por qué no subes algún día a verme?». La película fue nominada al Oscar a la mejor película y también fue protagonizada por el recién llegado Cary Grant en uno de sus primeros papeles importantes. La película funcionó muy bien en la taquilla, y se le atribuye haber salvado a Paramount Pictures de la quiebra. En su siguiente película, I'm No Angel, volvió a formar pareja con Grant. Esta película también fue un éxito de taquilla y le dio a West el honor de ser la octava más taquillera de Estados Unidos. En 1935, West era la segunda persona mejor pagada de Estados Unidos, por detrás del editor William Randolph Hearst.

Sin embargo, la descarnada sexualidad y los tórridos escenarios de sus películas despertaron la ira y la indignación moral de varios grupos. Uno de ellos fue el Código de Producción Cinematográfica, también conocido como Código Hays por su creador, Will H. Hays. La organización tenía el poder de aprobar previamente las películas' producciones y cambiar los guiones. El 1 de julio de 1934, la organización comenzó a aplicar el código de forma seria y meticulosa a los guiones de West, y los editó en gran medida. La respuesta de West fue aumentar el número de insinuaciones y dobles sentidos, con la esperanza de confundir a los censores, lo que consiguió en su mayor parte.

En 1936, West protagonizó la película Klondike Annie, que trataba sobre la religión y la hipocresía. Hearst estaba tan en desacuerdo con el contexto de la película, y con la representación de West de un trabajador del Ejército de Salvación, que prohibió personalmente que se publicaran artículos o anuncios de la película en cualquiera de sus publicaciones. Sin embargo, la película funcionó bien en la taquilla y se considera el punto álgido de la carrera cinematográfica de West. Las pocas películas que hizo para la Paramount, Go West, Young Man y Todos los días son fiesta, no tuvieron éxito en la taquilla, y la censura limitó mucho su creatividad. El 12 de diciembre de 1937, apareció como ella misma en el programa de radio del ventrílocuo Edgar Bergen The Chase and Sanborn Hour en dos sketches cómicos. El diálogo entre West y los presentadores del programa, Bergen y su muñeco Charlie McCarthy, era su habitual estilo de ingenio y humor arriesgado. Pero días después de la emisión, la NBC recibió cartas en las que se calificaba el programa de «inmoral» y «obsceno». Los grupos morales se dirigieron al patrocinador Chase and Sanborn Coffee Company por permitir tal «impureza» en su programa. Incluso la FCC intervino, calificando la emisión de "vulgar e indecente" y muy por debajo de la norma mínima para los programas de difusión. La NBC culpó personalmente a West de la debacle y le prohibió aparecer en otras emisiones.

En 1939, Universal Pictures se puso en contacto con West para que protagonizara una película junto al cómico W.C. Fields. El estudio quería duplicar el éxito que había tenido con otra película, Destry Rides Again, un cuento moral del oeste protagonizado por Marlene Dietrich y James Stewart. West, que buscaba un vehículo para reaparecer en el cine, aceptó el papel, exigiendo el control creativo de la película. Utilizando el mismo género del Oeste, el guión de My Little Chickedee fue escrito por West. A pesar de las tensiones entre West y Fields en el rodaje (ella era abstemia y él bebía), la película fue un éxito de taquilla, superando la recaudación de las dos películas anteriores de Fields.

En 1943, West tenía 50 años y estaba considerando retirarse del cine para concentrarse en su carrera teatral en Broadway. El director de Columbia Pictures, Gregory Ratoff, un amigo suyo, necesitaba una película de éxito para evitar la bancarrota, y suplicó a West que le ayudara a evitar la ruina financiera. Ella aceptó. Pero la película carecía de sus frases de doble sentido y de su astucia, por no hablar de su débil argumento y de la falta de una protagonista romántica de primera fila con la que West pudiera jugar. La película se estrenó con malas críticas y sufrió en la taquilla. En 1954, West formó un acto en un club nocturno que revivió algunos de sus primeros trabajos en el escenario, presentando números de canto y baile y rodeada de hombres musculosos que la adulaban para llamar la atención. El espectáculo duró tres años y fue un gran éxito. Con este triunfo, sintió que era un buen momento para retirarse. En 1959, West publicó su autobiografía, un éxito de ventas, La bondad no tuvo nada que ver con ello, en la que relata su vida en el mundo del espectáculo. Hizo algunas apariciones como invitada en programas de televisión de la década de 1960, como The Red Skelton Show y algunas comedias de situación como Mister Ed. También grabó algunos álbumes de diferentes géneros, incluyendo rock 'n' roll y un álbum de Navidad que, por supuesto, era más parodia e insinuación que celebración religiosa.

En la década de 1970 apareció en sus dos últimas películas, Myra Breckenridge de Gore Vidal, en la que tenía un pequeño papel, y su propia Sextette (1978). Aunque Myra Breckenridge fue un fracaso de taquilla y de crítica, encontró un público en el circuito de películas de culto y sirvió para revitalizar muchas de sus otras películas en los festivales de cine. En 1976, West comenzó a trabajar en su última película, Sextette. La película era una adaptación de un guión que había escrito para el teatro, pero la producción sufrió varios problemas, como las revisiones diarias del guión, los desacuerdos creativos y la dificultad de West para recordar sus líneas y seguir las indicaciones del escenario. Sin embargo, como profesional que era, perseveró y la película se completó. La crítica fue demoledora pero, al igual que Myra Breckenridge, la película ha perdurado como un clásico del cine de culto.

Muerte

En agosto de 1980, West sufrió una grave caída al levantarse de la cama. Fue trasladada al Hospital Good Samaritan de Los Ángeles (California), donde las pruebas confirmaron que había sufrido un derrame cerebral. La rehabilitación se complicó, con una reacción diabética a la fórmula de su sonda de alimentación. El 18 de septiembre de 1980 sufrió un segundo derrame cerebral que le dejó paralizado gran parte de su lado derecho. A continuación contrajo una neumonía. Su estado mostraba algunos signos de estabilización, pero el pronóstico general era bueno, y fue dada de alta en su casa para su convalecencia. El 22 de noviembre de 1980, West falleció a la edad de 88 años. Fue enterrada en Brooklyn, Nueva York.

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