Biografía Madam Cj Walker

Madam C.J. Walker
Fotografía: Michael Ochs Archives/Getty Images

Madam C.J. Walker

Biografía

(1867–1919)
Madam C.J. Walker creó productos especializados para el cuidado del cabello de los afroamericanos y fue una de las primeras mujeres estadounidenses en hacerse millonaria por sí misma.

¿Quién era la señora C.J. Walker?


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La señora C.J. Walker inventó una línea de productos capilares para afroamericanos tras sufrir una dolencia en el cuero cabelludo que le provocó la caída del cabello. Promocionó sus productos viajando por todo el país dando conferencias-demostraciones y acabó creando los Laboratorios Madame C.J. Walker para fabricar cosméticos y formar a esteticistas de ventas.

Su perspicacia en los negocios la llevó a ser una de las primeras mujeres estadounidenses en convertirse en millonaria por sí misma. También fue conocida por sus esfuerzos filantrópicos, incluyendo una donación para la construcción de un YMCA de Indianápolis en 1913. La vida de Walker fue retratada en la serie de televisión de 2020 Self Made, con Octavia Spencer interpretando a Walker.

Vida temprana

Walker nació como Sarah Breedlove el 23 de diciembre de 1867, en una plantación de algodón cerca de Delta, Luisiana. Sus padres, Owen y Minerva, eran esclavos y recientemente liberados, y Sarah, que era su quinto hijo, fue la primera de su familia en nacer libre.

Minerva murió en 1874 y Owen falleció al año siguiente, ambos por causas desconocidas, dejando a Sarah huérfana a la edad de siete años. Tras el fallecimiento de sus padres, Sarah fue enviada a vivir con su hermana, Louvinia, y su cuñado.

Los tres se trasladaron a Vicksburg, Mississippi, en 1877, donde Sarah recogió algodón y probablemente se empleó en tareas domésticas, aunque no existe documentación que verifique su empleo en ese momento.

Hija A'Lelia Walker

A la edad de 14 años, para escapar tanto de su ambiente de trabajo opresivo como de los frecuentes maltratos que sufría a manos de su cuñado, Sarah se casó con un hombre llamado Moses McWilliams. El 6 de junio de 1885, Sarah dio a luz a una hija, A'Lelia.

Cuando Moses murió dos años después, Sarah y A'Lelia se mudaron a St. Louis, donde los hermanos de Sarah se habían establecido como barberos. Allí, Sarah encontró trabajo como lavandera, ganando 1,50 dólares al día, suficiente para enviar a su hija a las escuelas públicas de la ciudad.

También asistía a la escuela pública nocturna siempre que podía. Durante su estancia en St. Louis, Breedlove conoció a su marido Charles J. Walker, que trabajaba en el sector de la publicidad y que más tarde la ayudaría a promocionar su negocio de cuidado del cabello.

Cuidado del cabello

Durante la década de 1890, Sarah desarrolló un trastorno del cuero cabelludo que le hizo perder gran parte de su cabello, y comenzó a experimentar con remedios caseros y tratamientos para el cuidado del cabello comprados en tiendas en un intento de mejorar su estado.

En 1905, fue contratada como comisionista por Annie Turnbo Malone — una exitosa empresaria negra de productos para el cuidado del cabello — y se trasladó a Denver, Colorado.

Lee más: Cómo Madam C.J. Walker inventó sus productos para el cuidado del cabello

Madam C.J. Walker Company

Mientras estaba allí, el marido de Sarah, Charles, la ayudó a crear anuncios de un tratamiento para el cuidado del cabello para afroamericanos que estaba perfeccionando. Su marido también la animó a utilizar el nombre más reconocible de "Madam C.J. Walker", por el que se la conoció a partir de entonces.

En 1907, Walker y su marido viajaron por el sur y el sureste del país promocionando sus productos y dando conferencias de demostración de su "Método Walker", que incluía su propia fórmula para la pomada, el cepillado y el uso de peines calientes.

Agentes Walker

Como los beneficios seguían creciendo, en 1908 Walker abrió una fábrica y una escuela de belleza en Pittsburgh, y en 1910, cuando Walker trasladó sus operaciones comerciales a Indianápolis, la Madam C.J. Walker Manufacturing Company se había convertido en un gran éxito, con unos beneficios que equivalían a varios millones de dólares en la actualidad.

En Indianápolis, la empresa no sólo fabricaba cosméticos, sino que también formaba a esteticistas de venta. Estas "Agentes Walker" se hicieron muy conocidas en todas las comunidades negras de Estados Unidos. A su vez, promovieron la filosofía de Walker de "limpieza y belleza" como medio para mejorar el estatus de los afroamericanos.

Una innovadora implacable, Walker organizó clubes y convenciones para sus representantes, que reconocían no sólo el éxito de las ventas, sino también los esfuerzos filantrópicos y educativos entre los afroamericanos.

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Los años de Harlem

En 1913, Walker y Charles se divorciaron, y ella viajó por América Latina y el Caribe promocionando su negocio y reclutando a otras personas para que enseñaran sus métodos de cuidado del cabello. Mientras su madre viajaba, A'Lelia ayudó a facilitar la compra de una propiedad en Harlem, Nueva York, reconociendo que la zona sería una base importante para futuras operaciones comerciales.

En 1916, al regresar de sus viajes, Walker se trasladó a su nueva casa en Harlem. Desde allí, continuaría operando su negocio, mientras dejaba las operaciones diarias de su fábrica en Indianápolis a su capataz.

Walker se sumergió rápidamente en la cultura social y política del Renacimiento de Harlem. Fundó filantropías que incluían becas educativas y donaciones a hogares de ancianos, a la NAACP y a la Conferencia Nacional sobre Linchamientos, entre otras organizaciones centradas en mejorar la vida de los afroamericanos.

También donó la mayor cantidad de dinero de un afroamericano para la construcción de un YMCA en Indianápolis en 1913.

Casa

En 1918, en Irvington-on-Hudson — a unos 30 kilómetros al norte de la ciudad de Nueva York, en el valle del Hudson — Walker construyó una mansión de estilo italiano a la que llamó Villa Lewaro. Fue diseñada por Vertner Tandy, un consumado arquitecto afroamericano.

Villa Lewaro fue un lugar de encuentro para muchas luminarias del Renacimiento de Harlem, y fue designada monumento histórico nacional en 1976.

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Muerte

Walker murió de hipertensión el 25 de mayo de 1919, a los 51 años, en Villa Lewaro.

En 1981, la empresa Madam C. J. Walker Manufacturing Company cesó sus actividades. Una línea de cosméticos y productos para el cuidado del cabello que lleva el nombre de Madam C.J. Walker Beauty Culture está disponible en las tiendas de Sephora.

Walker dejó un tercio de su patrimonio a su hija, que también sería conocida como una parte importante del Renacimiento de Harlem, y el resto a varias organizaciones benéficas. El funeral de Walker tuvo lugar en Villa Lewaro, y fue enterrada en el cementerio de Woodlawn, en el Bronx, Nueva York.

Legado y programa de televisión

En 1927 se inauguró en Indianápolis el Walker Building, un centro artístico en el que Walker había empezado a trabajar antes de su muerte. Fue un importante centro cultural afroamericano durante décadas y ahora está registrado como monumento histórico nacional. En 1998, el Servicio Postal de los Estados Unidos emitió un sello de Walker como parte de su serie "Black Heritage".

La vida de Walker fue retratada en la serie de televisión de 2020 Self Made, con Octavia Spencer interpretando a Walker.

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Biografía de Madam Cj Walker

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