Biografía Louis Zamperini

Louis Zamperini
Fotografía: Peter Weber / Shutterstock.com

Louis Zamperini

Biografía

(1917–2014)
Louis Zamperini fue un prisionero de guerra de la Segunda Guerra Mundial y un atleta olímpico que se convirtió en una figura inspiradora y en escritor.

¿Quién fue Louis Zamperini?


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Louis Zamperini fue un veterano de la Segunda Guerra Mundial y corredor de distancia olímpico. Zamperini compitió en los Juegos Olímpicos de Berlín de 1936 y estaba previsto que volviera a competir en los de Tokio de 1940, que se cancelaron al estallar la Segunda Guerra Mundial. Zamperini, bombardero del Cuerpo Aéreo del Ejército, estaba en un avión que cayó, y cuando llegó a tierra en Japón 47 días después, fue tomado como prisionero de guerra y torturado durante dos años. Tras su liberación, Zamperini se convirtió en una figura inspiradora, y su vida sirvió de base para la biografía de 2014 Unbroken: Una historia de supervivencia, resistencia y redención en la Segunda Guerra Mundial.

Años tempranos

Louis Silvie Zamperini nació de padres inmigrantes italianos el 26 de enero de 1917, en la ciudad de Olean, Nueva York. Cuando creció en Torrance, California, Zamperini corrió en pista en el instituto de Torrance y descubrió que tenía talento para las carreras de larga distancia.

En 1934, Zamperini estableció el récord nacional de la milla en el instituto, y su tiempo de 4 minutos y 21,2 segundos se mantendría durante unos increíbles 20 años. Su destreza en el atletismo también llamó la atención de la Universidad del Sur de California, para la que obtuvo una beca.

Olimpiadas de Berlín de 1936

No pasó mucho tiempo antes de que Zamperini llevara su amor por el atletismo al siguiente nivel, y en 1936 se dirigió a la ciudad de Nueva York para las pruebas olímpicas de 5.000 metros. Celebrada en la isla de Randall&#x2019, la carrera enfrentó a Zamperini con Don Lash, el plusmarquista mundial de la prueba. La carrera terminó en un empate entre los dos corredores, y el final fue suficiente para clasificar a Zamperini para los Juegos Olímpicos de 1936 en Berlín, cuando todavía era un adolescente.

Zamperini se entrenó durante sólo unas semanas en los 5.000 metros, y aunque corrió bien (terminó su última vuelta en sólo 56 segundos), no consiguió medalla, quedando en octavo lugar (frente al 13º de Lash). Durante el abrumador desfile de los Juegos Olímpicos, el joven de 19 años se situó cerca del palco de Adolf Hitler&#x2019 con sus compañeros, buscando una foto del líder nazi. Recordando el acontecimiento, Zamperini dijo: «Yo era bastante ingenuo en cuanto a la política mundial, y pensé que tenía un aspecto gracioso, como algo sacado de una película de Laurel y Hardy». Zamperini se graduó en la USC en 1940, un año que habría sido la siguiente oportunidad para el velocista de conseguir el oro olímpico, pero la Segunda Guerra Mundial se interpuso.

Segunda Guerra Mundial y campo de prisioneros de guerra japoneses

Con el estallido de la Segunda Guerra Mundial, los Juegos Olímpicos de 1940 se cancelaron y Zamperini se alistó en el Cuerpo Aéreo del Ejército. En mayo de 1943, Zamperini y su tripulación salieron a buscar a un piloto cuyo avión había caído. Sobre el Océano Pacífico, el avión de Zamperini sufrió un fallo mecánico y se estrelló en el océano. De los 11 hombres que iban a bordo, sólo Zamperini y otros dos aviadores sobrevivieron al accidente, pero la ayuda no aparecía por ningún lado, y los hombres quedaron varados en una balsa durante 47 días. El mes y medio que pasaron en el mar fue terrible para los supervivientes, ya que se vieron sometidos a un sol implacable, a los bombardeos de los bombarderos japoneses, a los tiburones que les rodeaban y a la escasez de agua potable. Para sobrevivir, recogían agua de lluvia y mataban a los pájaros que se posaban en la balsa.

Uno de los hombres murió en el mar antes de que Zamperini y el piloto del avión, Russell Allen "Phil" Phillips, llegaran finalmente a tierra. Se encontraron en una isla del Pacífico a 2.000 millas del lugar del accidente y en territorio enemigo japonés. Aunque se salvaron del océano, pronto fueron tomados como prisioneros de guerra por los japoneses, comenzando la siguiente etapa de su horrible experiencia.

En el cautiverio a través de una serie de campos de prisioneros, Zamperini y Phillips fueron separados y sometidos a tortura, tanto física como psicológica. Fueron golpeados y hambrientos, y Zamperini fue señalado y maltratado repetidamente por un sargento del campo llamado el Pájaro, que se desbordaba en ataques de violencia psicótica. Sin embargo, Zamperini, como antiguo atleta olímpico, era visto como una herramienta de propaganda por los japoneses, una situación que probablemente le salvó de la ejecución.

El cautiverio duró más de dos años, durante los cuales Zamperini fue declarado oficialmente muerto por el ejército estadounidense. Zamperini fue liberado cuando la guerra terminó en 1945 y regresó a los Estados Unidos.

Vida de posguerra y legado

Causado por su terrible experiencia, a su regreso a casa, Zamperini sufrió de alcoholismo y él y su esposa, Cynthia, estuvieron a punto de divorciarse. (Sin embargo, siguieron casados durante 54 años, hasta la muerte de ella en 2001). Lo que sacó a Zamperini del abismo fue escuchar un sermón de Billy Graham en Los Ángeles en 1949, un sermón que inspiró a Zamperini y comenzó el proceso de curación.

Llegó a fundar un campamento para jóvenes con problemas llamado Victory Boys Camp y perdonó a sus torturadores japoneses. Algunos recibieron el perdón de Zamperini en persona en 1950, cuando visitó una prisión de Tokio donde cumplían condenas por crímenes de guerra. En 1998, Zamperini volvió a Japón para llevar la antorcha en los Juegos de Invierno de Nagano. Declaró su intención de perdonar al Pájaro, Mutsuhiro Watanabe, pero éste se negó a reunirse con él.

Zamperini también se convirtió en un destacado orador inspirador, y escribió dos memorias, ambas tituladas El diablo en los talones (1956 y 2003). Su vida ha inspirado también una biografía reciente, Unbroken: A World War II Story of Survival, Resilience, and Redemption. El libro también se ha convertido en el tema de una película de 2014, Unbroken, dirigida y producida por la actriz Angelina Jolie, así como su secuela de 2018 Unbroken: Camino a la Redención.

Zamperini falleció a los 97 años de edad a causa de una neumonía el 2 de julio de 2014.

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Biografía de Louis Zamperini

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