Biografía Louis Pasteur

Louis Pasteur
Fotografía: Paul Nadar/Getty Images

Louis Pasteur

Biografía

(1822–1895)
El científico Louis Pasteur ideó el proceso de preparación de alimentos conocido como pasteurización; también desarrolló vacunas para el ántrax y la rabia.

¿Quién fue Louis Pasteur?


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Louis Pasteur descubrió que los microbios eran los responsables de la acidificación del alcohol e ideó el proceso de pasteurización, en el que las bacterias se destruyen calentando las bebidas y dejándolas enfriar. Su trabajo en la teoría de los gérmenes también le llevó a él y a su equipo a crear vacunas contra el ántrax y la rabia.

Vida temprana

Louis Pasteur nació el 27 de diciembre de 1822 en Dole, situada en la región francesa del Jura. Creció en la ciudad de Arbois, y su padre, Jean-Joseph Pasteur, era curtidor y sargento mayor condecorado con la Legión de Honor durante las guerras napoleónicas. Estudiante medio, Pasteur era hábil en el dibujo y la pintura. Obtuvo la licenciatura en letras (1840) y en ciencias (1842) en el Real Colegio de Besançon y el doctorado (1847) en la École Normale de París.

Pasteur pasó entonces varios años investigando y enseñando en Dijon Lycée. En 1848, se convirtió en profesor de química en la Universidad de Estrasburgo, donde conoció a Marie Laurent, la hija del rector de la universidad. Se casaron el 29 de mayo de 1849 y tuvieron cinco hijos, aunque sólo dos sobrevivieron a la infancia.

Primera contribución importante en química

En 1849, Pasteur intentaba resolver un problema relativo a la naturaleza del ácido tartárico — una sustancia química que se encuentra en los sedimentos del vino en fermentación. Los científicos utilizaban la rotación de la luz polarizada como medio para estudiar los cristales. Cuando se hace pasar la luz polarizada a través de una solución de ácido tartárico disuelto, el ángulo del plano de la luz gira. Pasteur observó que otro compuesto llamado ácido paratartárico, también encontrado en los sedimentos del vino, tenía la misma composición que el ácido tartárico. La mayoría de los científicos supusieron que ambos compuestos eran idénticos. Sin embargo, Pasteur observó que el ácido paratartárico no hacía girar la luz polarizada plana. Dedujo que, aunque los dos compuestos tenían la misma composición química, debían tener de algún modo estructuras diferentes.

Examinando el ácido paratartárico al microscopio, Pasteur observó que había dos tipos diferentes de cristales diminutos. Aunque parecían casi idénticos, en realidad eran imágenes especulares el uno del otro. Separó los dos tipos de cristales en dos montones e hizo soluciones de cada uno. Al hacer pasar luz polarizada por cada uno de ellos, descubrió que ambas soluciones giraban, pero en direcciones opuestas. Cuando los dos cristales estaban juntos en la solución, el efecto de la luz polarizada se anulaba. Este experimento demostró que no basta con estudiar la composición para entender el comportamiento de una sustancia química. La estructura y la forma también son importantes y dieron lugar al campo de la estereoquímica.

Logros comerciales

En 1854, Pasteur fue nombrado profesor de química y decano de la facultad de ciencias de la Universidad de Lille. Allí trabajó en la búsqueda de soluciones a los problemas de la fabricación de bebidas alcohólicas. Trabajando con la teoría de los gérmenes, que Pasteur no inventó sino que desarrolló mediante experimentos y acabó convenciendo a la mayor parte de Europa de su veracidad, demostró que organismos como las bacterias eran responsables de agriar el vino, la cerveza e incluso la leche. A continuación, inventó un proceso que permitía eliminar las bacterias mediante la ebullición y posterior enfriamiento del líquido. Realizó la primera prueba el 20 de abril de 1862. Hoy el proceso se conoce como pasteurización.

Cambiando de enfoque, en 1865, Pasteur ayudó a salvar la industria de la seda. Demostró que los microbios atacaban los huevos sanos de los gusanos de seda, causando una enfermedad desconocida, y que la enfermedad se eliminaría si se eliminaban los microbios. Con el tiempo, desarrolló un método para evitar su contaminación y pronto fue utilizado por los productores de seda de todo el mundo.

El primer descubrimiento de una vacuna de Pasteur fue en 1879, con una enfermedad llamada cólera de los pollos. Tras exponer accidentalmente a los pollos a la forma atenuada de un cultivo, demostró que se volvían resistentes al virus real. Pasteur siguió ampliando su teoría de los gérmenes para desarrollar causas y vacunas para enfermedades como el ántrax, el cólera, la tuberculosis y la viruela.

En 1873, Pasteur fue elegido miembro asociado de la Académie de Médecine. En 1882, el año de su aceptación en la Académie Française, decidió centrar sus esfuerzos en el problema de la rabia. El 6 de julio de 1885, Pasteur vacunó a Joseph Meister, un niño de 9 años que había sido mordido por un perro rabioso. El éxito de la vacuna de Pasteur le dio fama inmediata. Esto dio inicio a una campaña internacional de recaudación de fondos para construir el Instituto Pasteur en París, que se inauguró el 14 de noviembre de 1888.

Vida personal

Pasteur estaba parcialmente paralizado desde 1868, debido a un grave derrame cerebral, pero pudo continuar con sus investigaciones. Celebró su 70º cumpleaños en la Sorbona, al que asistieron varios científicos destacados, entre ellos el cirujano británico Joseph Lister. En ese momento, su parálisis se agravó y murió el 28 de septiembre de 1895. Los restos de Pasteur fueron trasladados a una cripta neobizantina en el Instituto Pasteur en 1896.

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