Biografía Louis Leakey

Louis Leakey
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Louis Leakey

Biografía

Anthropologist, Archaeologist (1903–1972)
Louis Leakey, con su esposa Mary, fue un famoso paleoantropólogo que contribuyó en gran medida al conocimiento mundial de los primeros ancestros de la humanidad.

¿Quién era Louis Leakey?


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El paleoantropólogo Louis Leakey, junto con su esposa Mary Leakey, estableció una excavación en la garganta de Olduvai para buscar fósiles. El equipo realizó descubrimientos sin precedentes de homínidos de millones de años de antigüedad vinculados a la evolución humana, entre ellos H. habilis y H. erectus. Leakey, ávida conferenciante y escritora que también se dedicaba a la primatología, murió el 1 de octubre de 1972.

Años tempranos

Louis Seymour Bazett Leakey nació el 7 de agosto de 1903 en Kabete, Kenia, y fue criado por padres misioneros ingleses entre el pueblo kikuyu. En 1921 viajó a Inglaterra para formarse en antropología y arqueología en el St. John's College de la Universidad de Cambridge, donde se doctoró en prehistoria africana. Se aferró a la creencia de Charles Darwin de que la humanidad se había originado en África, desafiando las creencias convencionales de que los orígenes de la especie se encontraban en Asia o Europa.

Unión con Mary Leakey

Leakey regresó al continente que le vio nacer para emprender expediciones arqueológicas en Oriente a mediados de la década de 1920, publicando posteriormente trabajos sobre sus descubrimientos de homínidos. Leakey realizó su primer viaje a la garganta de Olduvai, situada en la actual Tanzania, en 1931. El sitio se convertiría con el tiempo en uno de los más famosos.

Leakey se casó con Mary Nicol en 1937. Ambos habían trabajado juntos en el libro de Leakey de 1934 Adam's Ancestors, para el que Nicol proporcionó la ilustración arqueológica. Leakey volvió a desafiar las convenciones de su época al divorciarse de su primera esposa, con la que había tenido dos hijos. Louis y Mary se trasladaron a Kenia y tendrían tres hijos propios.

Como pareja profesional, Mary era conocida por ser reservada y exigente en cuanto a la calidad y exactitud de sus hallazgos; Louis era más bien un hombre de espectáculo y un conferenciante, que se sentía cómodo exponiendo conceptos a comunidades más amplias mientras se enfrentaba a las críticas sobre su franqueza y la legitimidad de sus ideas.

Después de la Segunda Guerra Mundial, Louis se convirtió en conservador del Coryndon Memorial Museum de Nairobi, y colaboró con otras organizaciones centradas en la investigación y el estudio de la prehistoria. En 1948, en la isla de Rusinga, Mary Leakey descubrió los restos fósiles del Proconsul africanus, un ancestro de los simios y los humanos que existió hace más de 18 millones de años.

Hallazgos importantes en la garganta de Olduvai

Después de haber realizado trabajos de excavación previos en Olduvai, desenterrando herramientas antiguas y fósiles de animales, en 1959 los Leakey iniciaron grandes excavaciones en el lugar. Ese año, cuando Louis estaba enfermo de gripe, Mary descubrió un fósil humano llamado Zinjanthropus bosei que se calcula que tiene unos 2 millones de años de antigüedad.

En 1960, su hijo Jonathan y el equipo de Leakey realizaron otro importante hallazgo fósil, el de Homo habilis, el primer ancestro de la humanidad descubierto hasta el momento. Louis Leakey, que también descubrió un cráneo de Homo erectus en el yacimiento, afirmó más tarde que Homo habilis y Z. bosei representaban linajes de homínidos separados y coexistentes, una afirmación que se encontró con el escepticismo inicial de sus colegas. (Los descubrimientos posteriores apoyarían a Leakey en su afirmación.)

Los descubrimientos de Olduvai causaron sensación, iluminando en gran medida los orígenes de la humanidad. Leakey se apartó de las excavaciones en África y su hijo Richard y Mary continuaron con su trabajo y se centró en la recaudación de fondos, las conferencias y la primatología, siendo mentor de Jane Goodall y Dian Fossey.

Legado y muerte

Según se dice, Mary y Louis Leakey tuvieron una relación tensa durante los últimos años de su matrimonio, exacerbada por tensiones profesionales y personales. No obstante, la familia Leakey ha seguido contribuyendo en gran medida a las ciencias naturales, ya que tanto Richard como su esposa Meave y su hija Louise han trabajado en los campos de la paleoantropología y la conservación de la vida salvaje.

Louis murió el 1 de octubre de 1972 en Londres, Inglaterra. Publicó muchos libros a lo largo de su vida, entre ellos Las culturas de la Edad de Piedra de la Colonia de Kenia (1931), Africano blanco: An Early Autobiography (1937), Mau Mau and the Kikuyu (1952) y Unveiling Man's Origins (1969), con Vanne M. Goodall.

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