Biografía Louis Joliet

Louis Joliet
Fotografía: North Wind Picture Archives via AP Images

Louis Joliet

Biografía

(c. 1645–1700)
Louis Joliet fue un explorador canadiense del siglo XVII que, con la ayuda de comunidades nativas americanas, exploró los orígenes del río Misisipi.

¿Quién era Louis Joliet?


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Louis Joliet cursó estudios religiosos y musicales hasta que, en la edad adulta, decidió convertirse en comerciante de pieles. En 1673, se embarcó en un viaje con el misionero Jacques Marquette a lo largo del río Misisipi, comprobando, con la ayuda de los nativos americanos, que éste conducía al Golfo de México. Joliet realizó posteriormente expediciones a la bahía de Hudson y a la costa del Labrador.

Vida temprana

Louis Joliet (también deletreado "Jolliet") nació en algún momento a mediados del siglo XVII en o cerca del asentamiento de Quebec, Nueva Francia, de Marie d'Abancourt y John Joliet. Bautizado el 21 de septiembre de 1645, ingresó de niño en un colegio de jesuitas y se dedicó a los estudios filosóficos y religiosos, aspirando al sacerdocio. También estudió música, convirtiéndose en un hábil clavecinista y organista de iglesia. En 1673, Joliet se embarcó en una expedición privada con Jacques Marquette, un misionero y lingüista, para ser uno de los primeros europeos en explorar lo que los nativos americanos llamaban el río «Mesipi» y averiguar a dónde conducía, con la esperanza de encontrar un pasaje a Asia. Tras reunirse en la región de Michilimackinac, los hombres iniciaron su viaje en canoa el 17 de mayo de 1673 hacia lo que se conocería como el río Misisipi. Un mes más tarde, llegaron a una aldea nativa en la zona de Illinois y fueron acogidos por el jefe de la tribu, que envió a su hijo con el grupo como guía junto con una pipa de la paz para un futuro paso seguro.

Continuando sus viajes hacia la región del río Arkansas, finalmente se encontraron con una tribu nativa dispuesta a atacar cerca de la región que se conocería como San Luis. Después de ver la pipa de la paz en las manos de Joliet, la tribu llevó a los exploradores a su pueblo y les reveló que había europeos armados más allá del Mississippi. Joliet y Marquette se dieron cuenta de que se trataba de los colonos españoles del Golfo de México— deduciendo que era allí donde desembocaba el Mississippi y no en Asia— y por ello decidieron dar la vuelta para evitar el conflicto y la captura, habiendo observado también otros ríos hacia el oeste. En el camino de vuelta, el joven guía nativo mostró a los exploradores una ruta más corta para volver a casa tomando el río Illinois, y los hombres se encontraron con el lago Michigan y con ricas tierras de pradera. Marquette regresó a la zona al año siguiente con planes de proselitismo, pero murió de disentería.

Joliet se separó de Marquette en su regreso a Quebec y, en 1674, tomó un atajo a través de los rápidos de Lachine a lo largo del San Lorenzo. Su canoa volcó, llevándose la vida de los demás pasajeros, incluido el hijo del jefe. Joliet fue salvado por unos pescadores tras agarrarse a una roca durante horas. Al perder todos sus detallados mapas y diarios, recompuso algunas notas del viaje de memoria, pero las notas recuperadas de Marquette se convirtieron en el recurso más fiable.

Años posteriores y muerte

Al año siguiente, Joliet se casó con Claire-Françoise Bissot y se involucró más activamente en la iglesia y la vida comunitaria de Quebec. En 1676 volvió a dedicarse al comercio de pieles, estableciendo un negocio en la región norte del San Lorenzo y trabajando también como comerciante en el archipiélago de Mingan. En 1679 emprendió otra misión de exploración, a instancias de los colonos franceses, para estudiar las relaciones comerciales entre ingleses y nativos americanos en la zona de la bahía de Hudson.

A finales del siglo XVII, Joliet era conocido internacionalmente por sus expediciones, a partir de las cuales se crearon mapas regionales oficiales. Joliet realizó otro viaje en 1694 para hacer observaciones detalladas de la costa del Labrador y, en 1697, se convirtió en profesor de hidrografía en la Universidad de Quebec. Murió en 1700.

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