Biografía Louis Armstrong

Louis Armstrong
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Louis Armstrong

Biografía

(1901–1971)
Louis Armstrong fue un trompetista de jazz, director de banda y cantante conocido por canciones como «What a Wonderful World», «Hello, Dolly», «Star Dust» y «La Vie En Rose».

¿Quién era Louis Armstrong?


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Louis Armstrong, apodado "Satchmo", "Pops" y, más tarde, "el embajador Satch", era natural de Nueva Orleans, Luisiana. Virtuoso de las estrellas, alcanzó la fama en la década de 1920, influyendo en innumerables músicos tanto con su atrevido estilo de trompeta como con su voz única.

La carismática presencia escénica de Armstrong' impresionó no sólo al mundo del jazz sino a toda la música popular. Grabó varias canciones a lo largo de su carrera, entre ellas es conocido por temas como "Star Dust," "La Vie En Rose" y "What a Wonderful World.

Vida temprana

Louis Armstrong nació el 4 de agosto de 1901 en Nueva Orleans, Luisiana, en un barrio tan pobre que fue apodado "El campo de batalla"

Armstrong tuvo una infancia difícil: su padre era un trabajador de una fábrica y abandonó a la familia poco después del nacimiento de Louis&apos. Su madre, que a menudo se dedicaba a la prostitución, le dejaba a menudo con su abuela materna. Armstrong se vio obligado a dejar la escuela en el quinto grado para empezar a trabajar.

Una familia judía local, los Karnofskys, le dio al joven Armstrong un trabajo recogiendo chatarra y repartiendo carbón. También le animaban a cantar y a menudo le invitaban a comer a su casa.

En la víspera de Año Nuevo de 1912, Armstrong disparó la pistola de su padrastro al aire durante una celebración de Nochevieja y fue arrestado en el acto. Luego fue enviado al Colored Waif's Home for Boys.

Allí recibió instrucción musical en la corneta y se enamoró de la música. En 1914, el hogar le dio el alta, e inmediatamente comenzó a soñar con una vida haciendo música.

King Oliver

Mientras tenía que hacer trabajos esporádicos vendiendo periódicos y transportando carbón al famoso barrio rojo de la ciudad, Armstrong empezó a ganarse una reputación como buen intérprete de blues.

Uno de los mejores cornetistas de la ciudad, Joe "King" Oliver, comenzó a actuar como mentor del joven Armstrong, mostrándole indicaciones sobre la trompa y utilizándolo ocasionalmente como sustituto.

Primera esposa

Al final de su adolescencia, Armstrong había crecido rápidamente. En 1918 se casó con Daisy Parker, una prostituta, iniciando una tormentosa unión marcada por muchas discusiones y actos de violencia.

Durante esta época, Armstrong adoptó a un niño de tres años llamado Clarence. La madre del niño, prima de Armstrong, había muerto en el parto. Clarence, que había quedado discapacitado mentalmente por una lesión en la cabeza que había sufrido a una edad temprana, fue cuidado por Armstrong toda su vida.

Fate Marable

Mientras tanto, la reputación de Armstrong como músico seguía creciendo: En 1918, sustituyó a Oliver en la banda de Kid Ory, entonces la más popular de Nueva Orleans.

Pronto pudo dejar de realizar trabajos manuales y empezó a concentrarse a tiempo completo en su corneta, tocando en fiestas, bailes, marchas fúnebres y en los «honky-tonks» locales.

A partir de 1919, Armstrong pasó los veranos tocando en barcos fluviales con una banda dirigida por Fate Marable. Fue en el barco fluvial donde Armstrong perfeccionó sus habilidades de lectura musical y, finalmente, tuvo sus primeros encuentros con otras leyendas del jazz, como Bix Beiderbecke y Jack Teagarden.

Big Band Jazz

Aunque Armstrong se conformaba con permanecer en Nueva Orleans, en el verano de 1922, recibió una llamada de Oliver para ir a Chicago y unirse a su Creole Jazz Band como segundo corneta.

Armstrong aceptó, y pronto arrasó en Chicago, tanto con su notablemente ardiente forma de tocar como con los deslumbrantes quiebros de dos cornetas que compartía con Oliver. Hizo sus primeras grabaciones con Oliver el 5 de abril de 1923; ese día, consiguió su primer solo grabado en "Chimes Blues."

Armstrong pronto empezó a salir con la pianista de la banda, Lillian Hardin. Después de casarse en 1924, Hardin dejó claro que sentía que Oliver estaba frenando a Armstrong. Presionó a su marido para que cortara los lazos con su mentor y se uniera a la orquesta de Fletcher Henderson, la mejor banda de baile afroamericana de la ciudad de Nueva York en aquella época.

Armstrong se unió a Henderson en el otoño de 1924 e inmediatamente hizo sentir su presencia con una serie de solos que introdujeron el concepto de música swing en la banda. Armstrong ejerció una gran influencia sobre Henderson y su arreglista, Don Redman, quienes empezaron a integrar el vocabulario de swing de Armstrong en sus arreglos—transformando la banda de Henderson en lo que generalmente se considera la primera big band de jazz.

Sin embargo, el origen sureño de Armstrong no encajaba bien con la mentalidad más urbana y norteña de los otros músicos de Henderson, que a veces le echaban en cara a Armstrong su vestuario y su forma de hablar. Henderson también prohibió a Armstrong que cantara, temiendo que su ruda forma de vocalizar fuera demasiado tosca para el sofisticado público del Roseland Ballroom.

Infeliz, Armstrong dejó a Henderson en 1925 para volver a Chicago, donde empezó a tocar con la banda de su mujer en el Dreamland Café.

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Louis Armstrong y sus Hot Five

Mientras estaba en Nueva York, Armstrong grabó docenas de discos como músico de acompañamiento, creando un jazz inspirador con otros grandes como Sidney Bechet, y respaldando a numerosos cantantes de blues, como Bessie Smith.

De vuelta a Chicago, OKeh Records decidió que Armstrong grabara sus primeros discos con un grupo con su propio nombre: Louis Armstrong y sus Hot Five. De 1925 a 1928, Armstrong grabó más de 60 discos con los Hot Five y, más tarde, con los Hot Seven.

Hoy en día se consideran las grabaciones más importantes e influyentes de la historia del jazz; en estos discos, la brillantez virtuosa de Armstrong contribuyó a que el jazz pasara de ser una música de conjunto a un arte solista. Sus solos de tiempo de parada en números como "Cornet Chop Suey" y "Potato Head Blues" cambiaron la historia del jazz, con opciones rítmicas atrevidas, fraseo oscilante y notas altas increíbles.

También empezó a cantar en estas grabaciones, popularizando el «scat singing» sin palabras con su popularísima voz en el disco de 1926 «Heebie Jeebies». Mientras actuaba con Tate en 1926, Armstrong cambió finalmente la corneta por la trompeta.

Earl Hines

La popularidad de Armstrong siguió creciendo en Chicago a lo largo de la década, ya que empezó a tocar en otros locales, como el Sunset Café y el Savoy Ballroom. Un joven pianista de Pittsburgh, Earl Hines, asimiló las ideas de Armstrong en su forma de tocar el piano.

Juntos, Armstrong y Hines formaron un potente equipo e hicieron algunas de las mejores grabaciones de la historia del jazz en 1928, incluyendo su virtuoso dúo, "Weather Bird," y "West End Blues.

Esta última interpretación es una de las obras más conocidas de Armstrong, que se abre con una impresionante cadencia que presenta dosis iguales de ópera y de blues; con su publicación, "West End Blues" demostró al mundo que el género de la música de jazz divertida y bailable también era capaz de producir alto arte.

'Ain't Misbehavin''

En el verano de 1929, Armstrong se dirigió a Nueva York, donde tuvo un papel en una producción de Broadway de Connie's Hot Chocolates, con la música de Fats Waller y Andy Razaf. Armstrong aparecía todas las noches en Ain't Misbehavin', rompiendo la multitud de asistentes al teatro (en su mayoría blancos) cada noche.

Ese mismo año, grabó con pequeños grupos con influencia de Nueva Orleans, como los Hot Five, y comenzó a grabar con conjuntos más grandes. En lugar de hacer números estrictamente de jazz, OKeh empezó a permitir a Armstrong grabar canciones populares de la época, como "I Can't Give You Anything But Love," "Star Dust" y "Body and Soul.

Las atrevidas transformaciones vocales de Armstrong de estas canciones cambiaron por completo el concepto de canto popular en la música popular estadounidense, y tuvieron efectos duraderos en todos los cantantes que vinieron después de él, como Bing Crosby, Billie Holiday, Frank Sinatra y Ella Fitzgerald.

Satchmo

En 1932, Armstrong, que ahora era conocido como Satchmo, había empezado a aparecer en películas y realizó su primera gira por Inglaterra. Aunque era muy querido por los músicos, era demasiado salvaje para la mayoría de los críticos, que le dedicaron algunas de las críticas más racistas y duras de su carrera.

Satchmo no dejó que las críticas le detuvieran, sin embargo, y regresó convertido en una estrella aún mayor cuando comenzó una gira más larga por Europa en 1933. En un extraño giro de los acontecimientos, fue durante esta gira cuando la carrera de Armstrong se vino abajo: Los años de soplar notas altas habían hecho mella en los labios de Armstrong y, tras una pelea con su mánager Johnny Collins, que ya había conseguido meter a Armstrong en problemas con la mafia, Collins le dejó tirado en el extranjero.

Armstrong decidió tomarse un tiempo libre poco después del incidente, y pasó gran parte de 1934 relajándose en Europa y descansando el labio.

Cuando Armstrong regresó a Chicago en 1935, no tenía banda, ni compromisos, ni contrato de grabación. Sus labios seguían doloridos, y aún quedaban restos de sus problemas con la mafia y con Lil, quien, tras la separación de la pareja, demandó a Armstrong.

Se dirigió a Joe Glaser en busca de ayuda; Glaser tenía sus propios lazos con la mafia, ya que había estado cerca de Al Capone, pero había amado a Armstrong desde que lo conoció en el Sunset Café (Glaser había sido propietario y administrador del club).

Armstrong puso su carrera en manos de Glaser y le pidió que hiciera desaparecer sus problemas. Glaser lo hizo; en pocos meses, Armstrong tenía una nueva big band y estaba grabando para Decca Records.

African American 'Firsts'

Durante este periodo, Armstrong estableció una serie de "primeras" afroamericanas;; En 1936, se convirtió en el primer músico de jazz afroamericano en escribir una autobiografía: Swing That Music.

Ese mismo año, se convirtió en el primer afroamericano en obtener un papel destacado en una gran película de Hollywood con su participación en Pennies from Heaven, protagonizada por Bing Crosby. Además, se convirtió en el primer artista afroamericano en presentar un programa de radio patrocinado a nivel nacional en 1937, cuando se hizo cargo del Fleischmann's Yeast Show de Rudy Vallee durante 12 semanas.

Armstrong siguió apareciendo en películas importantes con personajes como Mae West, Martha Raye y Dick Powell. También fue una presencia frecuente en la radio, y a menudo batió récords de taquilla en el apogeo de lo que hoy se conoce como la "Era del Swing"

El labio completamente curado de Armstrong se hizo notar en algunas de las mejores grabaciones de su carrera, como "Swing That Music," "Jubilee" y "Struttin' con Some Barbecue.

Cónyuges y divorcios

En 1938, Armstrong se divorció finalmente de Lil Hardin y se casó con Alpha Smith, con la que llevaba saliendo más de una década. Sin embargo, su matrimonio no fue feliz y se divorciaron en 1942.

Ese mismo año, Armstrong se casó por cuarta y última vez con Lucille Wilson, una bailarina del Cotton Club.

Casa de Louis Armstrong

Cuando Wilson se cansó de vivir con una maleta durante las interminables series de citas de una noche, convenció a Armstrong para que comprara una casa en el 34-56 de la calle 107 en Corona, Queens, Nueva York. Los Armstrong se mudaron a la casa, donde vivirían el resto de sus vidas, en 1943.

A mediados de los años 40, la Era del Swing estaba llegando a su fin y la era de las grandes bandas estaba casi terminada. Viendo «la escritura en la pared», Armstrong se redujo a un combo más pequeño de seis piezas, los All Stars; el personal cambiaría con frecuencia, pero este sería el grupo con el que Armstrong actuaría en directo hasta el final de su carrera.

Los miembros del grupo, en un momento u otro, incluían a Jack Teagarden, Earl Hines, Sid Catlett, Barney Bigard, Trummy Young, Edmond Hall, Billy Kyle y Tyree Glenn, entre otras leyendas del jazz.

Armstrong continuó grabando para Decca a finales de los años 40 y principios de los 50, creando una serie de éxitos populares, como "Blueberry Hill," "That Lucky Old Sun," "La Vie En Rose," "A Kiss to Build a Dream On" y "I Get Ideas.

Armstrong firmó con Columbia Records a mediados de los años 50, y pronto grabó algunos de los mejores álbumes de su carrera para el productor George Avakian, incluyendo Louis Armstrong Plays W.C. Handy y Satch Plays Fats. También fue para Columbia donde Armstrong consiguió uno de los mayores éxitos de su carrera: Su transformación en clave de jazz de la obra de Kurt Weill Mack the Knife.

El embajador Satch

A mediados de los años 50, la popularidad de Armstrong en el extranjero se disparó. Esto llevó a algunos a cambiar su antiguo apodo, Satchmo, por el de «Embajador Satch». Actuó por todo el mundo en los años 50 y 60, incluyendo Europa, África y Asia. El legendario periodista de la CBS Edward R. Murrow siguió a Armstrong con un equipo de cámaras en algunas de sus excursiones por todo el mundo, convirtiendo las imágenes resultantes en un documental teatral, Satchmo the Great, estrenado en 1957.

Aunque su popularidad estaba alcanzando nuevos máximos en la década de 1950, y a pesar de romper tantas barreras para su raza y ser un héroe para la comunidad afroamericana durante tantos años, Armstrong empezó a perder su prestigio entre dos segmentos de su público: Los aficionados al jazz moderno y los jóvenes afroamericanos.

El bebop, una nueva forma de jazz, había florecido en la década de 1940. Con jóvenes genios como Dizzy Gillespie, Charlie Parker y Miles Davis, la generación más joven de músicos se consideraba a sí misma como artistas, no como animadores.

Vieron el personaje escénico y la música de Armstrong como algo anticuado y le criticaron en la prensa. Armstrong se defendió, pero para muchos jóvenes aficionados al jazz se le consideraba un artista anticuado que había dejado atrás sus mejores días.

El movimiento por los derechos civiles se hacía más fuerte cada año que pasaba, con más protestas, marchas y discursos de afroamericanos que querían la igualdad de derechos. Para muchos jóvenes oyentes de jazz de la época, el comportamiento siempre sonriente de Armstrong parecía propio de una época pasada, y el hecho de que el trompetista se negara a hacer comentarios sobre política durante muchos años no hizo más que acrecentar la percepción de que estaba fuera de onda.

Little Rock Nine

Estas opiniones cambiaron en 1957, cuando Armstrong vio por televisión la crisis de integración de la Little Rock Central High School. El gobernador de Arkansas, Orval Faubus, envió a la Guardia Nacional para evitar que los Nueve de Little Rock — nueve estudiantes afroamericanos — entraran en la escuela pública.

Cuando Armstrong vio esto — así como a los manifestantes blancos que lanzaban improperios contra los estudiantes — se desahogó ante la prensa, diciendo a un reportero que el presidente Dwight D. Eisenhower no tenía «agallas» por dejar que Faubus dirigiera el país, y declaró: «Por la forma en que tratan a mi gente en el Sur, el gobierno puede irse al infierno». Aunque por fin había hablado después de años de permanecer en silencio públicamente, en ese momento recibió críticas tanto de figuras públicas blancas como negras.

Ni un solo músico de jazz que le hubiera criticado anteriormente se puso de su parte; pero hoy se considera uno de los momentos más valientes y definitivos de la vida de Armstrong.

Sharon Preston

Los cuatro matrimonios de Armstrong nunca tuvieron hijos, y como él y su esposa Lucille Wilson lo habían intentado activamente durante años sin éxito, muchos creían que era estéril, incapaz de tener hijos.

Sin embargo, la controversia sobre la paternidad de Armstrong surgió en 1954, cuando una novia con la que el músico había salido, Lucille "Sweets" Preston, afirmó que estaba embarazada de él. Preston dio a luz a una hija, Sharon Preston, en 1955.

Poco después, Armstrong presumió de la niña ante su representante, Joe Glaser, en una carta que posteriormente se publicaría en el libro Louis Armstrong In His Own Words (1999). Sin embargo, desde entonces y hasta su muerte en 1971, Armstrong nunca se refirió públicamente a si realmente era el padre de Sharon.

En los últimos años, la supuesta hija de Armstrong, que ahora se hace llamar Sharon Preston Folta, ha hecho públicas varias cartas entre ella y su padre. Las cartas, fechadas en 1968, demuestran que Armstrong siempre creyó que Sharon era su hija, y que incluso pagó su educación y su casa, entre otras cosas, a lo largo de su vida. Y lo que es más importante, las cartas también detallan el amor paternal de Armstrong por Sharon.

Aunque sólo una prueba de ADN podría demostrar oficialmente si existe una relación de sangre entre Armstrong y Sharon — y nunca se ha realizado una entre ambos — creyentes y escépticos pueden al menos estar de acuerdo en una cosa: el asombroso parecido de Sharon con la leyenda del jazz.

Carrera posterior

Armstrong continuó con un agotador calendario de giras hasta finales de los años 50, y eso le alcanzó en 1959, cuando sufrió un ataque al corazón mientras viajaba por Spoleto, Italia. Sin embargo, el músico no dejó que el incidente le detuviera y, tras tomarse unas semanas de descanso para recuperarse, volvió a la carretera, actuando 300 noches al año en la década de 1960.

Armstrong seguía siendo una atracción popular en todo el mundo en 1963, pero no había grabado ningún disco en dos años. En diciembre de ese año, le llamaron al estudio para grabar el número principal de un espectáculo de Broadway que aún no se había estrenado: ¡Hello, Dolly!

El disco salió a la venta en 1964 y rápidamente ascendió a la cima de las listas de música pop, alcanzando el número 1 en mayo de 1964, y desbancando a los Beatles de la cima en el momento álgido de la Beatlemanía.

Esta nueva popularidad introdujo a Armstrong en un público nuevo y más joven, y continuó grabando discos de éxito y dando conciertos durante el resto de la década, incluso rompiendo el «telón de acero» con una gira por países comunistas como Berlín Oriental y Checoslovaquia en 1965.

'What a Wonderful World'

En 1967, Armstrong grabó una nueva balada, "What a Wonderful World" A diferencia de la mayoría de sus grabaciones de la época, la canción no cuenta con trompeta y sitúa la voz grave de Armstrong en medio de un lecho de cuerdas y voces angelicales.

Armstrong cantó con el corazón en el número, pensando en su casa en Queens mientras lo hacía, pero «What a Wonderful World» recibió poca promoción en los Estados Unidos.

Sin embargo, el tema se convirtió en un número 1 en todo el mundo, incluso en Inglaterra y Sudáfrica, y finalmente se convirtió en una de las canciones más queridas de Armstrong después de que se utilizara en la película de Robin Williams de 1986 Buenos días, Vietnam.

Los últimos años

En 1968, el extenuante estilo de vida de Armstrong había acabado con él. Los problemas cardíacos y renales le obligaron a dejar de actuar en 1969. Ese mismo año, falleció su mánager de toda la vida, Joe Glaser. Armstrong pasó gran parte de ese año en casa, pero se las arregló para seguir practicando la trompeta a diario.

En el verano de 1970, Armstrong pudo volver a actuar en público y tocar la trompeta. Tras un exitoso compromiso en Las Vegas, Armstrong comenzó a aceptar compromisos en todo el mundo, incluyendo Londres y Washington, D.C. y Nueva York (actuó durante dos semanas en el Waldorf-Astoria de Nueva York). Sin embargo, un ataque al corazón dos días después de la actuación en el Waldorf le dejó fuera de juego durante dos meses.

Armstrong regresó a casa en mayo de 1971 y, aunque pronto volvió a tocar y prometió volver a actuar en público, murió mientras dormía el 6 de julio de 1971 en su casa de Queens, Nueva York.

El legado de Satchmo

Desde su muerte, la estatura de Armstrong no ha hecho más que crecer. En los años 80 y 90, músicos de jazz afroamericanos más jóvenes, como Wynton Marsalis, Jon Faddis y Nicholas Payton, empezaron a hablar de la importancia de Armstrong como músico y como ser humano.

Una serie de nuevas biografías sobre Armstrong dejaron muy claro su papel como pionero de los derechos civiles y, posteriormente, abogaron por que se tuviera en cuenta toda su carrera, y no sólo las revolucionarias grabaciones de los años 20.

La casa de Armstrong en Corona, Queens, fue declarada Monumento Histórico Nacional en 1977; en la actualidad, la casa alberga el Museo Louis Armstrong House, que recibe anualmente miles de visitantes de todo el mundo.

Una de las figuras más importantes de la música del siglo XX, las innovaciones de Armstrong como trompetista y vocalista son ampliamente reconocidas hoy en día, y lo seguirán siendo en las próximas décadas.

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