Biografía Leonard Cohen

Leonard Cohen
Fotografía: Michael Putland/Getty Images

Leonard Cohen

Biografía

(1934–2016)
El legendario cantautor canadiense Leonard Cohen era conocido por sus letras poéticas, sus canciones icónicas y su voz de barítono.

¿Quién era Leonard Cohen?


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El cantautor canadiense Leonard Cohen fue escritor y guitarrista desde muy joven. A mediados de la década de 1960, Cohen comenzó a componer y publicar canciones de folk-rock y pop. Una de sus composiciones más famosas es "Hallelujah," una canción publicada en 1984's Various Positions. Cohen ingresó en el Salón de la Fama del Rock and Roll en 2008 y recibió un premio Grammy por su trayectoria en 2010.

La vida temprana y los Buckskin Boys

Cohen nació el 21 de septiembre de 1934 en un suburbio de Montreal, Canadá. Perteneciente a una familia judía intelectual de clase media, sus padres le animaron a dedicarse a la poesía y a la música, y se sumergieron en la teología judía y en las historias del Antiguo Testamento. En muchos sentidos, estos intereses e influencias tempranas proporcionaron los planos de gran parte de su obra posterior, que abarca los mundos de la literatura, la mitología, la poesía y la canción con un lirismo magistral que es una de sus características definitorias.

Otro de los principales intereses de Cohen a lo largo de su vida, las mujeres, le llevó a tocar la guitarra a los 13 años, y pronto empezó a tocar música country en los cafés de Montreal, hasta formar un grupo llamado Buckskin Boys. Sus actuaciones solían consistir en la interpretación de números tradicionales en bailes de plaza. Sin embargo, en esta etapa temprana, la poesía era lo que más consumía a Cohen, impulsado por su afinidad con personajes como Federico García Lorca y Jack Kerouac, y cuando asistió a la Universidad McGill para estudiar inglés a partir de 1951, su escritura a menudo tenía prioridad sobre sus otros estudios. Cohen se graduó en 1955, y al año siguiente la universidad publicó su primera colección, Let Us Compare Mythologies, que recibió buenas críticas pero no se vendió especialmente bien, sentando otro precedente para la futura carrera de Cohen.

Poesía y 'Beautiful Losers'

Por esta época, Cohen asistió brevemente a la Universidad de Columbia antes de regresar a Montreal, donde trabajó en varios empleos mientras seguía escribiendo poesía. Sin embargo, cuando su siguiente libro, La caja de especias de la tierra, se publicó en 1961, marcó el comienzo de lo que sería uno de los períodos más fructíferos de Cohen. El éxito comercial y de crítica de Spice-Box consolidó a Cohen como una importante voz literaria y también le hizo ganar suficientes derechos de autor que, combinados con los ingresos de una beca de escritura canadiense y una pequeña herencia familiar, le permitieron comprar una modesta casa en la isla griega de Hidra, donde viviría de forma intermitente durante gran parte de los siete años siguientes y “escribir, nadar y navegar. ”

Cohen’ La producción de Cohen de esta época incluye las colecciones de poesía Flores para Hitler (1964) y Parásitos del cielo (1966), así como las novelas El juego favorito (1963) y Hermosos perdedores (1966), la última de las cuales le valió a Cohen elevadas comparaciones con James Joyce y la indignación pública en Canadá por el contenido abiertamente sexual del libro. A pesar de toda la atención, Cohen empezaba a sentir que no podría ganarse la vida sólo como escritor, y comenzó a explorar de nuevo la música, viéndola no sólo como un vehículo natural para su poesía, sino también como uno potencialmente más lucrativo. No se equivocó en ninguno de los dos aspectos.

La ciudad de Nueva York y el éxito musical

Al volver a Estados Unidos, Cohen se instaló en Nueva York y comenzó a explorar la escena musical de la ciudad. En ese momento, ya bien entrado en la treintena, Cohen era bastante mayor que sus contemporáneos y en más de una ocasión los agentes le desaconsejaron que intentara hacer carrera como intérprete. Sin embargo, la cantante folk Judy Collins ya había reconocido el importante talento de Cohen, interpretando versiones de sus canciones «Suzanne» y «Dress Rehearsal Rag» en su popular álbum de 1966 «In My Life». Con su apoyo, Cohen debutó en el Newport Folk Festival de 1967, donde entre los miembros del público estaba el representante de A&R John Hammond, que rápidamente añadió a Cohen a su impresionante lista—que ya incluía a superestrellas como Aretha Franklin y Bob Dylan—firmando con Columbia Records.

Publicado ese mismo año, el álbum de debut de Cohen, Songs of Leonard Cohen, es uno de sus mejores trabajos, ya que combina unos arreglos suaves y escasos con su característico barítono no entrenado para ofrecer unas letras magistrales y melancólicas sobre la sexualidad, el amor, la espiritualidad y la desesperación en unas canciones que, de alguna manera, consiguen ser sencillas y complejas al mismo tiempo. Basado en la fuerza de temas como “Suzanne,” “So Long, Marianne” y “Hey, That’s No Way to Say Goodbye”—por nombrar sólo algunos—el álbum apenas se coló en el Top 100, pero le valió a Cohen un seguimiento devoto.

Después de publicar una nueva colección de poesía en 1968, Cohen siguió con Songs from a Room, que aunque no es tan fuerte en general como su esfuerzo de debut, lo superó en las listas al llegar al número 63. Contiene los temas clásicos de Cohen “The Partisan,” “Lady Midnight” y “Bird on a Wire,” que ha sido versionado por innumerables artistas a lo largo de los años, sobre todo Johnny Cash y Willie Nelson. También sería uno de los temas que Cohen interpretó al año siguiente en el Festival de la Isla de Wight, en Inglaterra, donde actuó junto a artistas de la talla de Jimi Hendrix, The Doors, Miles Davis y muchos otros.

Otro de los temas que interpretó durante su actuación en la Isla de Wight fue “Famous Blue Raincoat. Es una de las mejores canciones de Cohen y una de las más destacadas, junto con «Avalanche» y «Joan of Arc», de su tercer álbum, «Songs of Love and Hate», de 1971. Ese mismo año, la música de Cohen llegó a un público aún más amplio cuando tres de sus canciones aparecieron en la banda sonora del western de Robert Altman McCabe y la señora Miller, protagonizado por Warren Beatty y Julie Christie, pero pasarían otros tres años antes de que volviera al estudio.

Sin embargo, Cohen no estuvo ni mucho menos inactivo durante este periodo, ya que publicó un nuevo libro de poesía, La energía de los esclavos, en 1972, el mismo año en que su novia, la artista de Los Ángeles Suzanne Elrod, dio a luz a su primer hijo, Adam, al que siguió dos años después su hija, Lorca. Cohen también continuó con sus giras, publicó un álbum en directo y sus canciones aparecieron en un musical de 1973 llamado Las hermanas de la piedad.

Struggles and "Hallelujah"

En 1974, Cohen regresó a las grabaciones de estudio con New Skin for the Old Ceremony, que si bien mantenía el característico humor deprimente de Cohen, también presentaba arreglos más completos que sus álbumes anteriores. Entre las canciones más destacadas de este disco se encuentran “Who by Fire,” “Take This Longing” y “Chelsea Hotel No. 2,” sobre un encuentro romántico que Cohen tuvo una vez con la cantante Janis Joplin. Cohen salió de gira en apoyo de New Skin antes de publicar un álbum de lo mejor de 1975 y salir a la carretera una vez más, disfrutando de la adoración de un núcleo devoto de fans, aunque no del éxito comercial que su sello podría haber esperado.

Pero si Columbia esperaba resultados diferentes con su siguiente álbum, iba a quedar decepcionada, al igual que sus fans y, de hecho, el propio Cohen. Trabajando con el legendario y notoriamente problemático productor Phil Spector, Death of a Ladies’ Man de Cohen fue problemático desde el principio, con el comportamiento errático de Spector que culminó apuntando con una pistola a la cabeza de Cohen. Spector también mezcló la grabación sin la participación de Cohen, lo que dio lugar a un producto final exagerado que el propio Cohen ha descrito como «grotesco» y que ha identificado como su álbum menos favorito. Tal vez con la esperanza de enderezar el rumbo, al año siguiente Cohen publicó la colección de poesía y prosa de título similar Death of a Lady’s Man, a la que siguió Recent Songs, de 1979, que, aunque supuso el regreso de Cohen a los arreglos más escasos de sus primeros trabajos, no tuvo un buen rendimiento comercial.

Tras un paréntesis de cinco años, durante el cual Cohen no publicó nuevo material, recuperó el tiempo perdido en 1984 con la publicación de la colección de poesía Libro de la piedad y el álbum Various Positions, ambos centrados más específicamente en temas de espiritualidad, sobre todo en la canción “Hallelujah. Considerada una de las canciones más conocidas, queridas e interpretadas de todos los tiempos de Cohen, «Hallelujah» ha sido versionada por cientos de artistas, como Jeff Buckley y Rufus Wainwright. El álbum, sin embargo, no obtuvo mucho reconocimiento, y pasarían otros cinco años antes de que Cohen publicara algo nuevo.

'I’m Your Man'

Resurgiendo en 1988, Cohen lanzó el sintetizado I’ m Your Man, que aunque no llegó a las listas de éxitos en Estados Unidos, fue un éxito en Canadá y Europa y contiene los notables temas “Everybody Knows” y “First We Take Manhattan,” así como la memorable canción que da título al disco. A este álbum, que presentó a Cohen a una nueva generación de fans, le siguió The Future, de 1992, del que se incluyeron varias canciones en la película de Oliver Stone Natural Born Killers, que también ayudó a afianzar su posición entre un público más joven.

La relevancia de Cohen se vería reforzada por los álbumes de homenaje I’m Your Fan (1992)— que incluía versiones de sus canciones por parte de grupos alternativos como los Pixies, R.E.M. y Nick Cave— y Tower of Song (1995), que incluía a pesos pesados del mundo del rock and roll como Billy Joel, Elton John y Peter Gabriel. Pero en lugar de disfrutar de los focos, en 1994 Cohen se encerró en sí mismo y se retiró al Centro Zen de Mount Baldy, donde hizo un voto de silencio y estudió con un maestro zen durante los cinco años siguientes.

Cohen resurgió en 1999 y dos años más tarde publicó su primer álbum en casi una década, el sencillo Ten New Songs, así como la grabación en directo Field Commander Cohen, que documentaba las actuaciones de una gira de 1979. Luego vino Dear Heather, algo diferente para Cohen, ya que incluía canciones para las que no había escrito la letra, seguido por el álbum y la película de homenaje de 2005 Leonard Cohen: I’m Your Man, que incluía actuaciones de Cave, Wainwright, U2, Antony, Beth Orton y muchos otros.

Por desgracia para Cohen, mientras se celebraba, también descubrió que estaba siendo estafado, y presentó una demanda contra su antiguo mánager Kelley Lynch, que le había malversado millones de dólares a lo largo de los años. Aunque Cohen ganó una indemnización de 7,9 millones de dólares en 2006, nunca pudo recuperar el dinero, y el ahora bardo de 72 años se quedó sin sus fondos de jubilación.

Carrera posterior y muerte

En 2006, Cohen también publicó una nueva colección de poesía, Libro de anhelos, y en 2008, tras ser incluido en el Salón de la Fama del Rock and Roll, se embarcó en una gira mundial de dos años para reconstruir sus finanzas, que quedó recogida en los álbumes Live in London (2009) y Songs from the Road (2010). En medio de la gira, Cohen recibió un premio Grammy Lifetime Achievement Award y fue incluido en el Songwriters’ Hall of Fame, y al año siguiente Columbia Records lanzó The Complete Studio Albums Collection, reuniendo todo el trabajo de estudio de Cohen&#x2019 en una caja.

A estas alturas, siendo ya abuelo y acercándose a los 80 años, Cohen no era, sin embargo, una mera reliquia del pasado, y a principios de 2012 publicó un nuevo álbum de canciones titulado Old Ideas, en el que volvía a los arreglos folk de sus primeros y posiblemente mejores trabajos. Alcanzando el número 3 en Estados Unidos y el número 1 en Canadá y varios países europeos, fue el álbum más alto de la carrera de Cohen, sólo rivalizado por su álbum de 2014 Popular Problems. Prolífico hasta el final, tres semanas antes de su muerte, Cohen lanzó You Want It Darker, grabado en su casa mientras su salud declinaba rápidamente. Su hijo Adam produjo el álbum, y dijo a la revista Rolling Stone, "A veces estaba muy preocupado por su salud, y lo único que animaba su ánimo era el propio trabajo”

Cohen murió el 7 de noviembre de 2016, a los 82 años. Cuando se anunció públicamente el fallecimiento de Cohen, el 10 de noviembre, se revelaron pocos detalles sobre las circunstancias. Una semana después, su mánager Robert B. Kory declaró que el compositor se había caído en la tarde del 7 de noviembre y había fallecido mientras dormía esa noche. "La muerte fue repentina, inesperada y pacífica", dijo Kory.

Fans y celebridades reaccionaron al fallecimiento de la leyenda de la música en las redes sociales, a menudo citando sus profundas y poéticas letras. En enero de 2018, Cohen fue galardonado póstumamente con un Grammy a la Mejor Interpretación de Rock, por "You Want It Darker" Fue su primera victoria competitiva en el Grammy en una carrera que abarcó medio siglo.

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