Biografía Lead Belly

Lead Belly
Fotografía: Michael Ochs Archives/Getty Images

Lead Belly

Biografía

(c. 1888–1949)
Lead Belly fue un cantante, compositor y guitarrista de folk-blues cuya capacidad para interpretar un vasto repertorio de canciones y una vida notoriamente violenta lo convirtieron en una leyenda.

¿Quién era Lead Belly?


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El famoso músico Lead Belly nació en Luisiana a finales de la década de 1880. Lead Belly fue encarcelado en Texas por asesinato en 1918. Según la tradición, consiguió su liberación anticipada en 1925 cantando una canción para el gobernador de Texas. Lead Belly fue encarcelado de nuevo, por intento de asesinato, en 1930. Allí fue "descubierto" por los folcloristas John Lomax y Alan Lomax, que estaban recopilando canciones para la Biblioteca del Congreso. Posteriormente, publicó 48 canciones.

Años tempranos

Huddie Ledbetter, más conocida como "Lead Belly," nació a finales de la década de 1880 (la fecha es incierta) en un entorno rural del noroeste de Luisiana. Fue a la escuela en Texas hasta alrededor de los 13 años, tocando en una banda escolar, y luego trabajó la tierra con su padre.

Comenzó a aprender a tocar instrumentos musicales de joven y finalmente se centró en la guitarra, actuando de adolescente en los bailes locales. A los 16 años, se dirigió al Sur profundo, estableciéndose en Shreveport, Luisiana, durante dos años, donde se mantuvo como músico. Alrededor de 1912, ya viviendo en Dallas con su nueva esposa, Ledbetter conoció a Blind Lemon Jefferson, un consumado músico callejero, y ambos comenzaron a tocar juntos. Fue en este momento cuando Ledbetter se concentró en lo que se convertiría en su instrumento característico: la guitarra de 12 cuerdas.

El prisionero

En diciembre de 1917, Ledbetter fue arrestado y acusado de asesinato y fue declarado culpable. En la cárcel es donde parece que recogió el apodo de Lead Belly. A principios de 1924, tras cumplir 20 años de condena, Lead Belly cantó para el gobernador de Texas, Pat Neff, una canción en la que pedía el indulto. Un año más tarde, Neff indultó a Lead Belly y fue un hombre libre.

Sólo cinco años después, Lead Belly se vio involucrado en un incidente de apuñalamiento que le llevó a ser acusado de «asalto con intención de asesinato» y a cumplir otra condena en prisión. Los problemas presupuestarios causados por la Gran Depresión le permitieron solicitar la libertad anticipada, lo que hizo, y el gobernador en ejercicio aprobó la solicitud en 1934. (También le cantó una canción a este gobernador, suplicando su liberación.)

El músico se traslada al norte

Lead Belly acabó posteriormente en Nueva York e intentó establecerse como músico profesional. Funcionó hasta cierto punto, ya que su música fue acogida por la ferviente izquierda, y Lead Belly se encontró codeándose con gente como Woody Guthrie y Pete Seeger.

Desgraciadamente, en marzo de 1939, Lead Belly fue detenido en Nueva York por apuñalar a un hombre y cumplió una condena de ocho meses. Tras su liberación, Lead Belly apareció en dos series radiofónicas—"Folk Music of America" y "Back Where I Come From—y consiguió su propio programa radiofónico semanal de corta duración. También grabó un álbum llamado The Midnight Special and Other Southern Prison Songs antes de mudarse a la Costa Oeste unos años después.

Muerte

Mientras estaba en Los Ángeles, firmó con Capitol Records y finalmente comenzó a grabar en serio. Sin embargo, a medida que iba alcanzando el éxito, fue desarrollando problemas de salud, y en 1949 se le diagnosticó esclerosis lateral amiotrófica (ELA), más conocida como la enfermedad de Lou Gehrig. Hizo una pequeña gira después del diagnóstico, pero la ELA le alcanzó definitivamente en diciembre, y murió a los 61 años.

Se le recuerda sobre todo por canciones como "Goodnight, Irene"; "Rock Island Line" "The Midnight Special" y "Cotton Fields" y fue incluido en el Salón de la Fama del Rock and Roll en 1988.

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