Biografía Langston Hughes

Langston Hughes
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Langston Hughes

Biografía

(1902–1967)
Langston Hughes fue un escritor afroamericano cuyos poemas, columnas, novelas y obras de teatro lo convirtieron en una figura destacada del Renacimiento de Harlem de la década de 1920.

¿Quién fue Langston Hughes?


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Langston Hughes publicó su primer poema en 1921. Asistió a la Universidad de Columbia, pero la abandonó al cabo de un año para viajar. Hughes, uno de los protagonistas del Renacimiento de Harlem, publicó su primer libro en 1926. A continuación escribió innumerables obras de poesía, prosa y teatro, así como una popular columna para el Chicago Defender.

Vida temprana

James Mercer Langston Hughes nació el 1 de febrero de 1902 en Joplin, Missouri. Sus padres, James Hughes y Carrie Langston, se separaron poco después de su nacimiento, y su padre se trasladó a México.

Mientras que la madre de Hughes se mudó durante su juventud, Hughes fue criado principalmente por su abuela materna, Mary, hasta que ésta murió en su adolescencia. A partir de ese momento, se fue a vivir con su madre, y se trasladaron a varias ciudades antes de establecerse finalmente en Cleveland, Ohio.

Fue durante esta época cuando Hughes comenzó a escribir poesía, y uno de sus profesores le presentó la poesía de Carl Sandburg y Walt Whitman, a quienes Hughes citaría más tarde como principales influencias.

Hughes también colaboraba con regularidad en la revista literaria de su escuela y se presentaba con frecuencia a otras revistas de poesía, aunque finalmente rechazaban su trabajo.

Renacimiento de Harlem

Hughes se graduó en el instituto en 1920 y pasó el año siguiente en México con su padre. Por esta época, el poema de Hughes "El negro habla de los ríos" fue publicado en la revista The Crisis y fue muy elogiado.

En 1921 Hughes regresó a Estados Unidos y se matriculó en la Universidad de Columbia, donde estudió brevemente, y durante ese tiempo se convirtió rápidamente en parte del floreciente movimiento cultural de Harlem, lo que se conoce comúnmente como el Renacimiento de Harlem.

Pero Hughes abandonó Columbia en 1922 y trabajó en varios empleos esporádicos en Nueva York durante el año siguiente, antes de enrolarse como camarero en un carguero que le llevó a África y España. Abandonó el barco en 1924 y vivió durante un breve periodo de tiempo en París, donde continuó desarrollando y publicando su poesía.

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Poemas y otras obras

'The Weary Blues'

En noviembre de 1924, Hughes regresó a Estados Unidos y tuvo varios empleos. En 1925, trabajaba como ayudante de camarero en el restaurante de un hotel de Washington, D.C., cuando conoció al poeta estadounidense Vachel Lindsay. Hughes le mostró algunos de sus poemas a Lindsay, que quedó lo suficientemente impresionado como para utilizar sus contactos para promover la poesía de Hughes y, en última instancia, llevarla a un público más amplio.

En 1925, el poema de Hughes «The Weary Blues» ganó el primer premio en el concurso literario de la revista «Opportunity», y Hughes recibió una beca para asistir a la Universidad de Lincoln, en Pensilvania.

Mientras estudiaba en Lincoln, la poesía de Hughes llamó la atención del novelista y crítico Carl Van Vechten, que utilizó sus contactos para ayudar a conseguir el primer libro de poesía de Hughes, The Weary Blues, publicado por Knopf en 1926. El libro tuvo un gran atractivo y estableció tanto su estilo poético como su compromiso con los temas y la herencia negra.

Hughes fue también uno de los primeros en utilizar los ritmos del jazz y el dialecto para describir la vida de los negros urbanos en su obra. Publicó un segundo volumen de poesía, Ropa fina para el judío, en 1927.

'No sin risa'

Después de su graduación en Lincoln en 1929, Hughes publicó su primera novela, No sin risa. El libro tuvo el suficiente éxito comercial como para convencer a Hughes de que podía ganarse la vida como escritor.

Durante la década de 1930, Hughes viajaba con frecuencia por Estados Unidos en giras de conferencias, y también al extranjero, a la Unión Soviética, Japón y Haití. Continuó escribiendo y publicando poesía y prosa durante este tiempo, y en 1934 publicó su primera colección de cuentos, The Ways of White Folks.

'Let America Be America Again'

En julio de 1936 publicó uno de sus poemas más célebres, "Let America Be America Again" en Esquire, que examinaba las esperanzas y los sueños no realizados de la clase baja y los desfavorecidos del país, expresando un sentimiento de esperanza de que el sueño americano llegaría algún día.

Hughes revisaría y volvería a publicar «Let America Be America Again» en una pequeña antología de poemas llamada «A New Song».

En 1937, sirvió como corresponsal de guerra para varios periódicos estadounidenses durante la Guerra Civil española.

'Simple' & Más

En 1940, se publicó la autobiografía de Hughes' hasta la edad de 28 años, The Big Sea.

También por esta época, Hughes comenzó a colaborar con una columna en el Chicago Defender, para la que creó un personaje cómico llamado Jesse B. Semple, más conocido como "Simple," un negro de toda la vida que Hughes utilizó para seguir explorando los temas urbanos y de la clase trabajadora negra, y para abordar cuestiones raciales. Las columnas tuvieron mucho éxito, y "Simple" sería más tarde el centro de varios de los libros y obras de teatro de Hughes.

A finales de la década de 1940, Hughes contribuyó con las letras de un musical de Broadway titulado Street Scene, que contaba con música de Kurt Weill. El éxito del musical hizo que Hughes ganara suficiente dinero como para poder comprar una casa en Harlem. Por esta época, también enseñó escritura creativa en la Universidad de Atlanta (hoy Clark Atlanta University) y fue profesor invitado en una universidad de Chicago durante varios meses.

Durante las dos décadas siguientes, Hughes continuaría con su prolífica producción. En 1949 escribió una obra de teatro que inspiró la ópera Troubled Island y publicó otra antología de obras, The Poetry of the Negro.

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'Un sueño aplazado'

En 1951 Hughes publicó uno de sus poemas más célebres, "Harlem (What happens to a dream deferred?')," en el que hablaba de cómo el sueño americano se queda corto para los afroamericanos:

¿Qué pasa con un sueño aplazado?

¿Se seca
como una pasa de uva al sol?
¿O supura como una llaga
Y luego huye?
¿Apesta como la carne podrida?
¿Se deshace de la corteza y el azúcar—
Como un dulce almibarado?

Tal vez se hunde
Como una carga pesada.

¿O explota?

Durante las décadas de 1950 y 1960, publicó otras innumerables obras, entre ellas varios libros de su serie "Simple", traducciones al inglés de la poesía de Federico García Lorca y Gabriela Mistral, otra antología de su propia poesía y la segunda entrega de su autobiografía, Me pregunto mientras camino.

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Sexualidad

Los estudiosos de la literatura han debatido sobre la sexualidad de Hughes' sexualidad durante años, y muchos afirman que el escritor era gay e incluía varias referencias codificadas a amantes masculinos en sus poemas (al igual que Walt Whitman, una gran influencia para Hughes).

Hughes nunca se casó, ni estuvo vinculado sentimentalmente a ninguna de las mujeres de su vida. Y varios de los amigos y compañeros de viaje de Hughes eran conocidos o se creía que eran homosexuales, como Zell Ingram, Gilbert Price y Ferdinand Smith.

Otros biógrafos han refutado estas afirmaciones, pero debido al secretismo de Hughes y a la homofobia de la época que rodeaba a los hombres abiertamente homosexuales, no hay pruebas concretas de la sexualidad de Hughes.

Muerte y legado

El 22 de mayo de 1967, Hughes murió por complicaciones de un cáncer de próstata. Su funeral, un homenaje a su poesía, apenas contenía elogios hablados, pero estuvo repleto de música de jazz y blues.

Las cenizas de Hughes fueron enterradas bajo la entrada del Schomburg Center for Research in Black Culture en Harlem. La inscripción que marca el lugar contiene un verso del poema de Hughes "El negro habla de los ríos", que dice: "Mi alma ha crecido profunda como los ríos"

La casa de Hughes en Harlem, en la calle 127 Este, recibió el estatus de monumento histórico de la ciudad de Nueva York en 1981 y fue añadida al Registro Nacional de Lugares en 1982. Se siguen publicando y traduciendo volúmenes de su obra en todo el mundo.

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